Os presentamos la Narathura japonica, una bonita mariposa azul que se puede encontrar en Japón y en muchas zonas del sudeste asiático. Hasta hace poco, la ciencia creía que la oruga de esta mariposa establecía una relación simbiótica con las hormigas ofrecienco alimento a cambio de protección. La realidad es bastante más siniestra para las pobres hormigas.

La oruga de Narathura japonica pasa la mayor parte de su existencia entre las hojas de roble, intentando protegerse de las avispas y ara√Īas que la dan caza. Para mantener a raya a estos insectos, la oruga establece una peculiar relaci√≥n con las hormigas Pristomyrmex punctatus, a las que ofrece peque√Īas gotas de un nectar azucarado que ella misma segrega. A cambio del nectar, las hormigas protegen la oruga en caso necesario. Cuando la oruga despliega unos tent√°culos que lleva en su interior, las hormigas entran en un estado de frenes√≠ y atacan los insectos m√°s pr√≥ximos.

El profesor Masaru Hojo, de la Universidad de Kobe, en Jap√≥n, ha descubierto que la relaci√≥n dista mucho de ser simbi√≥tica. Hojo descubri√≥ que las hormigas que protegen la oruga son siempre las mismas, y que abandonan completamente el nido o la b√ļsqueda de comida para permanecer junto a la oruga, aliment√°ndose solo de nectar.

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La Narathura japonica una vez convertida en mariposa. Foto: Wikimedia Commons

Resulta que ese nectar es una droga con unos altísimos niveles de dopamina que mantiene a las hormigas completamente bajo su merced. Al introducir un inhibidor de dopamina en los insectos, estos abandonan la oruga para volver a sus quehaceres.

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La inc√≥gnita ahora es descubrir c√≥mo logra la oruga hacer que las hormigas entren en un estado agresivo y ataquen. La hip√≥tesis de los investigadores es que los tent√°culos que despliega emiten alg√ļn tipo de feromonas que interact√ļan con la dopamina en el organismo de la hormiga. Por otra parte, el coctel exacto de sustancias que la hormiga ingiere con el nectar a√ļn no ha podido ser precisado al cien por cien. Probablemente descubran algunas sorpresas √ļtiles para campos como la medicina. [Current Biology v√≠a New Scientist]

Foto de portada: Masaru Hojo

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