Hace poco, el telescopio espacial Kepler mostraba como una enana blanca desintegraba un pequeƱo planeta a medida que este orbitaba demasiado cerca de la estrella. Hoy, astrĆ³nomos de la Universidad de Warwick han logrado reconstruir una imagen de lo que queda despuĆ©s de esa merienda espacial, y es una preciosidad.

Hace tiempo que se tiene constancia de que la potente gravedad de las enanas blancas es letal para los planetas y objetos que se les acercan demasiado. Los restos de estos cuerpos malogrados acaban orbitando tambiĆ©n alrededor de la estrella. Christopher Manser, del departamento de astrofĆ­sica de Warwick, ha logrado reconstruir por primera vez una imagen de quĆ© aspecto tiene esa nube de restos. ā€œSabĆ­amos de la existencia de estos discos desde hace 20 aƱos, pero es la primera vez que podemos obtener una imagen de uno de ellosā€, seƱala Manser.

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TomografĆ­a Doppler de SDSS1228+1040

La enana blanca de la imagen es SDSS1228+1040, en la constelaciĆ³n de Virgo, a 180 millones de aƱos luz de la Tierra. Manser lleva desde 2006 estudiando esta estrella en concreto mediante tomografĆ­a Doppler, una tĆ©cnica que permite obtener datos sobre el disco de material que la rodea.

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El anĆ”lisis ha permitido descubrir que los materiales de los planetoides que devora la estrella forma enormes discos de polvo y gas generado por las colisiones entre los propios fragmentos. La radiaciĆ³n ultravioleta de la enana blanca ilumina el disco con un resplandor rojo.

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SDSS1228+1040, comparada con Saturno

La estrella SDSS1228+1040 es apenas siete veces del tamaƱo de Saturno, pero su masa es 2.500 veces mayor que la de nuestro gigante gaseoso. Hasta la fecha se conocen 30 de estas extraordinarias formaciones. La mayor parte son estables, pero algunas aĆŗn estĆ”n cambiando, y ofrecen claves inestimables sobre la formaciĆ³n y el envejecimiento de galaxias. [ESO vĆ­a Phys.org]

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