Caenorhabditis elegans, una especie de nematodo
GIF: Wikipedia

No es la primera vez que o√≠mos hablar de organismos capaces de resucitar tras pasar miles o incluso millones de a√Īos congelados, pero los protagonistas de esa proeza suelen ser bacterias. Volver del hielo es un truco mucho m√°s dif√≠cil para los organismos complejos. Estos humildes gusanos acaban de lograrlo.

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Los gusanos pertenecen a una amplia familia con m√°s de 25.000 especies llamadas nematodos. Un equipo de bi√≥logos rusos han hallado estos peque√Īos organismos congelados en el permafrost de Siberia. Despu√©s de dejarlos unas semanas a una temperatura de 20 grados Celsius, han comprobado con asombro como recuperaban poco a poco las funciones vitales. Llevaban congelados 42.000 a√Īos.

Los bi√≥logos han descartado que los organismos puedan provenir de una contaminaci√≥n. Normalmente los nematodos no profundizan mucho en el suelo, y estos han aparecido en muestras obtenidas a profundidades de m√°s de 3,5 metros donde la tierra no est√° sujeta a cambios estacionales. Sencillamente lleva miles de a√Īos congelada en la fr√≠a tundra siberiana.

Microfotografía coloreada de un nematodo ampliado 1.000 veces.
Photo: Agricultural Research Service

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La cifra pulveriza el anterior r√©cord de los nematodos, que estaba en 39 a√Īos. De hecho, supera por goleada el r√©cord de una especie emparentada con ellos y sobre la que se he escrito mucho por su singular resistencia: los tard√≠grados. El caso m√°s extremo de un tard√≠grado recuperando las funciones vitales tras un prolongado per√≠odo de hibernaci√≥n es de 30 a√Īos.

Los tard√≠grados son capaces de evitar el da√Īo celular reparando su propio ADN y cristalizando sus tejidos en caso de necesitar dormir durante un largo per√≠odo de tiempo para evitar condiciones extremas de humedad (ambientes sin agua) o temperatura (fr√≠o extremo). Estudiar los mecanismos biol√≥gicos que han permitido a los nematodos sobrevivir durante 42.000 a√Īos es de gran importancia para lograr avances pr√°cticos en criomedicina pero tambi√©n en astrobiolog√≠a. Quiz√° en un futuro sean la clave para desarrollar sistemas de criogenizaci√≥n de seres humanos para viajes espaciales interestelares. [Doklady Biological Sciences v√≠a Science Alert]