Image: NASA

Se sabe que el campo magn√©tico de la Tierra se encuentra en un estado de debilitamiento. De todos los lugares del planeta, una regi√≥n de √Āfrica sufre una anomal√≠a m√°s peligrosa que en el resto. Una nueva investigaci√≥n ha marcado el inicio de este fen√≥meno como parte de un patr√≥n que dura m√°s de 1.000 a√Īos.

La Tierra est√° envuelta en un campo magn√©tico dipolar que se origina en el n√ļcleo del planeta. Este campo se mueve a medida que el n√ļcleo fluye y, tras largos per√≠odos geol√≥gicos, se puede invertir pasando el norte magn√©tico al sur (y viceversa). No pasa nada, de hecho, se trata de un proceso que puede durar hasta miles de a√Īos, y la √ļltima vez que ocurri√≥ fue hace unos 780.000 a√Īos, aunque se volvi√≥ a cerrar hace unos 40.000 a√Īos.

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De ocurrir esta inversión de los polos, el principal problema radica en que durante el proceso la intensidad del campo magnético que protege nuestro planeta de la radiación solar variaría más de lo normal.

Dicho esto, nadie tiene la certeza de saber si se avecina otro cambio inminente, sobre todo por la falta de datos. Sin embargo, los investigadores llevan a√Īos estudiando cualquier pista que pueda ayudar a predecir en la medida de lo posible esa hipot√©tica inversi√≥n.

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Y es justo en este punto donde se enlaza esa regi√≥n que preocupa y que los investigadores llaman Anomal√≠a del Atl√°ntico Sur: una gran extensi√≥n del campo que se extiende desde Chile hasta Zimbabwe. Los cient√≠ficos dicen que el campo es tan d√©bil dentro de la anomal√≠a que es peligroso para los sat√©lites de la Tierra al entrar en contacto, ya que la radiaci√≥n adicional que deja pasar podr√≠a interrumpir sus dispositivos electr√≥nicos. Seg√ļn el f√≠sico Vincent Hare, de la Universidad de Rochester:

Hace tiempo que sabemos que el campo magnético ha cambiado, pero no sabíamos si esto era inusual para esta región en un plazo más largo, o si era normal.

Una de las razones por las que los científicos no saben mucho sobre la historia magnética de esta región del planeta es que carece de lo que se llama datos arqueomagnéticos: evidencias físicas del magnetismo en el pasado de la Tierra, preservado en reliquias arqueológicas de épocas antiguas. Una época pasada pertenecía a un grupo de africanos antiguos, los cuales vivían en el valle del río Limpopo, que limita con Zimbabwe, Sudáfrica y Botswana: regiones que se encuentran dentro de la Anomalía del Atlántico Sur actual.

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Seg√ļn el √ļltimo estudio, hace aproximadamente 1.000 a√Īos, estos pueblos bant√ļes llevaron a cabo rituales en tiempos de dificultades ambientales. Durante los per√≠odos de sequ√≠a, quemaban sus chozas de arcilla y granos, en un ritual de limpieza sagrado para hacer que las lluvias volvieran, sin saber que realizaban una especie de trabajo de campo cient√≠fico preparatorio para los investigadores siglos despu√©s. Como explica el geof√≠sico John Tarduno:

Cuando se quema arcilla a temperaturas muy altas, en realidad se estabilizan los minerales magnéticos, y cuando se enfrían desde estas altas temperaturas, se encierran en un registro del campo magnético de la tierra.

Image: NASA

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As√≠ fue como un an√°lisis de los artefactos antiguos que sobrevivieron a estas quemas revelaron mucho m√°s que las pr√°cticas culturales de los antepasados ‚Äč‚Äčde los africanos del sur de hoy. ‚ÄúEncontramos evidencia de que estas anomal√≠as han sucedido en el pasado, y esto nos ayuda a contextualizar los cambios actuales en el campo magn√©tico‚ÄĚ, cuenta Tarduno.

Como una ‚Äúbr√ļjula congelada en el tiempo inmediatamente despu√©s de la quema‚ÄĚ, los artefactos revelaron que el debilitamiento en la Anomal√≠a del Atl√°ntico Sur no es un fen√≥meno independiente de la historia. De hecho, existieron fluctuaciones similares en los a√Īos 400-450 CE, 700-750 EC, y 1225-1550 EC, y el hecho de que haya un patr√≥n explica que la posici√≥n de la Anomal√≠a del Atl√°ntico Sur no es una casualidad geogr√°fica.

Image: Universidad de Edimburgo / NASA

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Se piensa que el debilitamiento actual en el campo magn√©tico de la Tierra (que se ha estado produciendo durante los √ļltimos 160 a√Īos) es causado por un dep√≥sito de roca densa llamada African Large Low Shear Velocity Province, una que se encuentra a unos 2.900 kil√≥metros debajo del continente africano.

Los investigadores sugieren que esta regi√≥n densa, que existe entre el hierro l√≠quido caliente del n√ļcleo externo de la Tierra y el manto m√°s r√≠gido y fr√≠o, perturba de alg√ļn modo el hierro que ayuda a generar el campo magn√©tico de la Tierra.

De estar en lo cierto, habr√≠an dado con gran parte del rompecabezas del debilitamiento del campo, y todo gracias a esa quema de arcilla de la antig√ľedad. El hallazgo ayudar√° a los ge√≥logos a comprender mejor c√≥mo y por qu√© los polos magn√©ticos de la Tierra se revierten de vez en cuando, y tal vez incluso ayuda a predecir cu√°ndo volver√°n a dar otro salto. [National Geographic, The Conversation, Geophysical Review Letters]