"B√°sicamente es como una salamandra, pero del tama√Īo de un coche". Con esa descripci√≥n comienza a explicar el doctor Steve Brusatte las caracter√≠sticas de un nuevo tipo de anfibio primitivo descubierto en la regi√≥n de El Algarve, en Portugal. De ah√≠ ha tomado su nombre: Metoposaurus algarvensis.

Este pariente lejano de las ranas y las salamandras vivi√≥ hace unos 200 millones de a√Īos, en el per√≠odo conocido como Tri√°sico Superior. Sus restos completan una extensa familia de reptiles anfibios con especies en toda Europa. En ausencia de mam√≠feros o grandes dinosaurios (que llegaron despu√©s) el Metoposaurus algarvensis era la cumbre de la cadena alimenticia de su √©poca. Estos lagartos se reun√≠an en las riberas de grandes masas de agua y probablemente llevaban un vida similar a la de los cocodrilos.

Brusatte y su equipo han encontrado huesos f√≥siles de varios ejemplares de diferentes tama√Īos, incluyendo algunas muestras de su craneo de forma aplastada.

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Steve Brusatte es paleont√≥ligo en la Universidad de Edimburgo y el l√≠der del equipo de investigadores que ha encontrado los restos del animal. El cient√≠fico explica que el Metoposaurus algarvensis tiene un aspecto realmente extra√Īo para lo que conocemos hoy en d√≠a. En una entrevista concedida a BBC News, Brusatte describe as√≠ al animal ya extinguido:

Es una de esas criaturas de un pasado lejano que parece completamente ajena a lo que conocemos, pero que tiene mucha relevancia. Este tipo de anfibios enormes son los antepasados directos de las ranas, salamandras y tritones actuales.

Los hombros y patas cortas de los espec√≠menes que hemos encontrado hacen pensar que se mov√≠a mejor en el agua que en tierra. Ten√≠a centenares de peque√Īos dientes afilados y una cabeza plana que recuerda a un retrete cuando ten√≠a las mand√≠bulas cerradas.

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Seg√ļn los indicios encontrados por los paleont√≥logos, estas grandes salamandras se extinguieron despu√©s de que diferentes eventos (probablemente volcanes) secaran los lagos y ci√©nagas en los que viv√≠an. Los resultados del descubrimiento acaban de publicarse en el Diario de Paleontolog√≠a de Vertebrados. [Journal of Vertebrate Paleontology v√≠a BBC News y Live Science]

Modelo 3D de portada: Marc Boulay / Cossima Productions

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