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Hallan fósiles de una nueva especie de salamandra de más de 2 metros

"Básicamente es como una salamandra, pero del tamaño de un coche". Con esa descripción comienza a explicar el doctor Steve Brusatte las características de un nuevo tipo de anfibio primitivo descubierto en la región de El Algarve, en Portugal. De ahí ha tomado su nombre: Metoposaurus algarvensis.

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Este pariente lejano de las ranas y las salamandras vivió hace unos 200 millones de años, en el período conocido como Triásico Superior. Sus restos completan una extensa familia de reptiles anfibios con especies en toda Europa. En ausencia de mamíferos o grandes dinosaurios (que llegaron después) el Metoposaurus algarvensis era la cumbre de la cadena alimenticia de su época. Estos lagartos se reunían en las riberas de grandes masas de agua y probablemente llevaban un vida similar a la de los cocodrilos.

Brusatte y su equipo han encontrado huesos fósiles de varios ejemplares de diferentes tamaños, incluyendo algunas muestras de su craneo de forma aplastada.

Steve Brusatte es paleontóligo en la Universidad de Edimburgo y el líder del equipo de investigadores que ha encontrado los restos del animal. El científico explica que el Metoposaurus algarvensis tiene un aspecto realmente extraño para lo que conocemos hoy en día. En una entrevista concedida a BBC News, Brusatte describe así al animal ya extinguido:

Es una de esas criaturas de un pasado lejano que parece completamente ajena a lo que conocemos, pero que tiene mucha relevancia. Este tipo de anfibios enormes son los antepasados directos de las ranas, salamandras y tritones actuales.

Los hombros y patas cortas de los especímenes que hemos encontrado hacen pensar que se movía mejor en el agua que en tierra. Tenía centenares de pequeños dientes afilados y una cabeza plana que recuerda a un retrete cuando tenía las mandíbulas cerradas.

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Según los indicios encontrados por los paleontólogos, estas grandes salamandras se extinguieron después de que diferentes eventos (probablemente volcanes) secaran los lagos y ciénagas en los que vivían. Los resultados del descubrimiento acaban de publicarse en el Diario de Paleontología de Vertebrados. [Journal of Vertebrate Paleontology vía BBC News y Live Science]

Modelo 3D de portada: Marc Boulay / Cossima Productions

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