Seguro que te suenan de algo: se cree que inspiraron a Van Gogh cuando pint√≥ ‚ÄúLa noche estrellada‚ÄĚ. Se llaman nubes de Kelvin-Helmholtz, pero parece olas que surcan el firmamento. No son nada f√°ciles ver: duran poco tiempo y no se forman con frecuencia. Aun as√≠, pueden aparecer en cualquier parte, incluso en Saturno.

Advertisement

Para explicarlas, hace falta un poco de física de fluidos. Este tipo de espirales se generan a causa de la inestabilidad de Kelvin-Helmholtz, descubierta por el primer barón Kelvin (sí, el de los grados Kelvin) y el físico Hermann von Helmholtz. Ocurre cuando, en la interfaz de dos fluidos, la capa de abajo es más densa o más lenta que la de arriba:

Imagen: Brockmann Consult

Todos sabemos que las olas del mar se forman porque el viento sopla sobre el agua. Aquí pasa algo parecido: las turbulencias hacen que la nube se expanda y se precipite sobre sí misma. Sucede en días de mucho viento, cuando hay masas de aire de distinta densidad en el cielo, por ejemplo por una inversión de temperatura. Pueden verse durante ciclones tropicales.

Advertisement

El descubrimiento de Kelvin y Helmholtz tiene muchas aplicaciones en nuestro entorno. Los satélites meteorológicos utilizan la física de la inestabilidad KI para medir la velocidad del viento sobre los océanos. También tiene un uso decorativo: esos jarrones rellenos de dos líquidos de distinta densidad que forman estas vistosas espirales con el movimiento.

Es posible que el primero en inmortalizar la belleza de las nubes de Kelvin-Helmholtz fuera Vincent van Gogh. Otros sostienen que lo que vemos en ‚ÄúLa noche estrellada‚ÄĚ es una galaxia. Precisamente algunas de las nubes Kelvin-Helmholtz m√°s espectaculares que hemos no est√°n en la Tierra, sino en J√ļpiter. Los astr√≥nomos tambi√©n las han observado en Saturno.

En La noche estrellada

Advertisement

Imagen: dominio p√ļblico

En J√ļpiter

Advertisement

Imagen: NASA

En Saturno

Advertisement

Imagen: NASA

En movimiento

Vídeo: Darren Springer

Ahora, cuando veas olas en el cielo pensar√°s en Kelvin, en Helmholtz, en Van Gogh, en J√ļpiter y quiz√° tambi√©n en Gizmodo. ¬ŅO no?

Advertisement

Imagen portada: Breckenridge Resort.

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter y Facebook :)