Imagen: Alexander Gabyshev / Instituto De Investigación De Ecología Aplicada Del Norte

El permafrost de Siberia lleva tiempo haciendo cosas raras. Primero fueron los enormes agujeros que aparecieron de la nada y después las inquietantes burbujas de metano bajo el suelo de la tundra. Pero donde los científicos tienen el ojo puesto es en el cráter de Batagaika, que no para de crecer.

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Conocido por los locales como la ‚Äúpuerta al infierno‚ÄĚ, el cr√°ter de Batagaika es una gigantesca estructura geol√≥gica del centro de la Rep√ļblica de Saj√°-Yakutia (la regi√≥n m√°s fr√≠a de Rusia) cuya actividad est√° relacionada con el cambio clim√°tico. Apareci√≥ hace unos 25 a√Īos al hundirse parte del terreno tras la tala parcial de un bosque, y desde entonces ha seguido creciendo a un ritmo continuo hasta convertirse en el cr√°ter m√°s grande de su tipo, con un kil√≥metro de largo por 86 metros de profundidad.

Se calcula que crece una media de 10 metros al a√Īo, pero en los a√Īos m√°s calurosos ha llegado a expandirse m√°s de 30. Su crecimiento no muestra signos de desaceleraci√≥n; es m√°s, los cient√≠ficos temen que su pared lateral alcance un valle vecino en los pr√≥ximos meses y lleve al colapso de un terreno mucho mayor. Cada vez m√°s profundo, el agujero ha dejado ya a la vista bosques enterrados hace 200.000 a√Īos, y se ha convertido en un entorno clave para estudiar los efectos del calentamiento global en Siberia.

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Durante los √ļltimos doscientos milenios, la mayor parte del planeta pas√≥ por periodos de enfriamiento y calentamiento, pero lo que ocurri√≥ en Siberia no lo tenemos tan claro. Analizando los sedimentos que van quedando expuestos en el cr√°ter a medida que se derrite el permafrost, los cient√≠ficos pueden averiguar c√≥mo cambi√≥ el clima en el pasado para intentar predecir lo que va a ocurrir en el futuro.

El problema es que la √ļltima vez que Siberia sufri√≥ un cambio parecido a este fue hace 10.000 a√Īos, cuando la Tierra apenas sal√≠a de su √ļltima edad de hielo. Hoy los niveles de di√≥xido de carbono en la atm√≥sfera son mucho m√°s altos (400 partes por mill√≥n de CO2 frente a 280 partes por mill√≥n tras la √ļltima glaciaci√≥n) y el calentamiento global, m√°s acelerado.

Pero la cosa puede ponerse a√ļn peor. A medida que el cr√°ter de Batagaikase se vuelve m√°s grande (y ya hemos visto que crece a un ritmo alarmante), quedan expuestas reservas de carbono que han estado encerradas durante miles de a√Īos. Carbono que las bacterias convierten en metano y acaba depositado en la atm√≥sfera en un proceso que los cient√≠ficos llaman retroalimentaci√≥n positiva: el calentamiento acelera el calentamiento. As√≠ que... s√≠, eso de ‚Äúpuerta al infierno‚ÄĚ parece estar justificado.

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[BBC vía Science Alert]