Imagen: Vista satelital de la acumulación de piedra pómez el 13 de agosto de 2019. (Joshua Stevens/NASA Earth Observatory)

A principios de agosto, los marineros en el suroeste del Océano Pacífico comenzaron a ver su entorno transfigurado. Hasta donde alcanzaba la vista, el océano pasó de ser un bonito azul a una colosal reunión de rocas flotantes que tintineaban. Y luego vinieron los malos olores sulfurosos.

Estas rocas, algunas tan grandes como una cabeza humana, eran fáciles de levantar a mano. Fueron rápidamente reconocidos como piedra pómez, escombros volcánicos llenos de agujeros y bolsas de gas atrapado que les dan flotabilidad en el agua.

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Las imágenes de satélite, muchas de las cuales fueron compartidas en Twitter por Simon Carn, un vulcanólogo de la Universidad Tecnológica de Michigan, mostraban un montón de piedras pómez gigante que se retorcía y deformaba en el océano abierto, empujada por los vientos y las olas. Una cantidad que cubría un área un poco más grande que San Francisco.

Indudablemente, se había producido una erupción submarina considerable, pero no estaba claro de inmediato qué volcán fue el responsable. Utilizando imágenes satelitales, los científicos han encontrado un sospechoso principal: Sin nombre. En serio, ese es el nombre del volcán, al menos por ahora.

Este volc√°n submarino, cerca del archipi√©lago de Tonga, hizo su debut en 2001 cuando se vio emerger una balsa de piedra p√≥mez m√°s peque√Īa en el √°rea. ‚ÄúErupci√≥n la primera vez, claro. Pero erupci√≥n dos veces‚Ķ creo que mejor te buscamos un nombre‚ÄĚ, dijo Scott Bryan, un geocient√≠fico de la Universidad Tecnol√≥gica de Queensland.

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Esta grupo de piedras ya está en movimiento. Llegará a unas pocas islas en el camino hacia la costa oriental de Australia, tal vez obstruyendo puertos y bahías a medida que se acumula dentro de ellas, lo que incomoda a los pescadores y a las personas que simplemente quieren saltar de isla en isla. Llegará a cualquier lugar por donde fluya el agua, dijo Ed Venzke, quien supervisa la base de datos de volcanes en el Programa Global de Vulcanismo de la Institución Smithsonian.

Eso incluye barcos que todav√≠a est√°n en la regi√≥n. ‚ÄúHubo un informe que dec√≠a que la piedra p√≥mez estaba retrocediendo‚ÄĚ, dijo Venzke. Sin embargo, en su mayor parte, esta acumulaci√≥n ser√° bastante inofensiva para los habitantes de la superficie.

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El vulcanismo, a pesar de sus muchos beneficios, se percibe con frecuencia como un agente de destrucci√≥n. Sin embargo, en este caso, ‚Äúel vulcanismo est√° ayudando a la vida‚ÄĚ, dijo Janine Krippner del Programa Global de Vulcanismo. Innumerables formas de vida marina, desde algas hasta moluscos, har√°n lo que siempre hacen cuando los objetos flotan en el oc√©ano: agarrarse y prepararse para invadir cualquier tierra que alcancen.

No est√° del todo claro cu√°ndo comenz√≥ todo, dijo Venzke, pero los informes de alg√ļn tipo de actividad volc√°nica hacia el mar comenzaron a surgir en alg√ļn momento despu√©s del 7 de agosto. Sin embargo, unos d√≠as m√°s tarde, los barcos comenzaron a encontrarse amenazadoramente rodeados de piedra p√≥mez.

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Rebecca Carey, una vulcanóloga de la Universidad de Tasmania, dijo que esta parte del mundo es monitoreada decentemente por ciertos satélites. Dado que los satélites pueden tomar varias imágenes por día, los científicos pueden usarlas para realizar un seguimiento de la evolución de la acumulación de piedras.

Al principio, explic√≥ Bryan, el grupo era compacto, y se estimaba que ten√≠a aproximadamente medio metro de grosor. Luego se diluy√≥ y se extendi√≥, cubriendo un √°rea de 150 kil√≥metros cuadrados. Un delantal de ceniza blanca desgastada a su paso se expandi√≥ a un √°rea m√°s de tres veces ese tama√Īo.

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Utilizando las observaciones de la gente de mar y los satélites, Bryan estimó que todos esos escombros cabrían en más de 6.000 piscinas olímpicas, una cantidad bastante decente para los estándares de cualquier volcán.

En 2012, un volcán llamado Havre, escondido bajo las olas al norte de Nueva Zelanda, tuvo una colosal subida, creando una acumulación de piedras que tenía 400 kilómetros cuadrados de ancho.

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Esta acumulación tongana logró hacer su propio clima. Un grupo particularmente cohesivo formó una isla efímera, adornada con sus propias nubes.

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No está claro cómo logró hacer esto, pero Carey explicó que la piedra pómez se habría enfriado rápidamente después de aparecer en la superficie del océano. Eso significa que estas nubes probablemente no estén relacionadas con el vapor. Es posible que la balsa haya creado su propio microclima compatible con la nube, pero por ahora no está claro qué está sucediendo.

Por tanto, ¬Ņde d√≥nde vino toda esta piedra p√≥mez? Las im√°genes satelitales y cierta sismicidad reveladora al comienzo del debut de la acumulaci√≥n significa que es muy probable que sea el volc√°n Sin nombre. Un estudio de sonar de 2007 del √°rea detect√≥ un volc√°n a no m√°s de un par de cientos de metros debajo de la superficie del mar, seg√ļn el Programa Global de Vulcanismo del Smithsonian.

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Se asienta en el arco volcánico Tonga-Kermadec, una línea de volcanes que incluye varios que también permanecen sin nombre. La zanja, que se extiende desde el este de la Isla Norte de Nueva Zelanda hasta el extremo norte de las Islas Tongan, tiene 2.800 kilómetros de largo y marca el punto donde las placas tectónicas del Pacífico y Australia están colisionando, con el Pacífico siendo forzado a profundidades infernales. 

Esta es una zona muy activa de vulcanismo. Desde la d√©cada de 1970 hasta hoy, ha habido una serie de acumulaciones de piedra p√≥mez que aparecieron en alg√ļn lugar a lo largo de ella. As√≠ pues, nuestro volc√°n Sin nombre favorito est√° lejos de estar solo; es miembro de una gran familia que tambi√©n incluye al campe√≥n de las erupciones en las profundidades del oc√©ano, Havre.

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La nueva piedra pómez, como muchas de estas acumulaciones, se aventura hacia el oeste hasta las costas orientales de Australia, dijo Bryan. Considera que este hará paradas en Fiji, Vanuatu y Nueva Caledonia en el camino, antes de terminar en la costa de Queensland aproximadamente en abril de 2021.

No es que los ba√Īistas lo reconozcan como piedra p√≥mez para entonces: estar√° completamente cubierto de vida, explic√≥ Bryan. ‚ÄúAll√° afuera, literalmente, hay un bill√≥n de piezas de piedra p√≥mez que forman esta acumulaci√≥n. Y cada pieza de piedra p√≥mez es un veh√≠culo para alg√ļn organismo‚ÄĚ.¬†

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Millones de moluscos y miles de millones de percebes y briozoos, y un n√ļmero francamente rid√≠culo de algas, se dirigir√°n a Queensland en los pr√≥ximos meses. Ser√° una tremenda afluencia de biomasa. ‚ÄúCada piedra p√≥mez es como su propia peque√Īa isla‚ÄĚ, dijo Bryan.

En realidad, este es el momento perfecto, dijo Bryan, ya que pasará por varias islas y arrecifes a finales de noviembre, justo a tiempo para los principales eventos de desove de corales. Eso significa que se traerán muchos corales a la Gran Barrera de Coral, que definitivamente ha visto mejores días. 

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Esa no es la √ļnica raz√≥n por la que la acumulaci√≥n de piedra p√≥mez del Sin nombre es bienvenida. Estas balsas tambi√©n ayudan a los cient√≠ficos a detectar nuevos volcanismos que de otro modo se perder√≠an por completo, d√°ndoles una idea de un mundo que rara vez pueden ver.

En comparación con el seguimiento de volcanes en tierra, buscar y mapear volcanes submarinos, o cualquier cosa en el fondo marino, es realmente caro. Incluso cuando sucede, la cartografía del fondo marino no tiene la misma resolución que los mapas del mundo de la superficie.

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‚ÄúSabemos muy poco sobre el fondo marino‚ÄĚ, dijo Jackie Caplan-Auerbach, sism√≥loga y vulcan√≥loga de la Universidad Western Washington.

A menudo se dice que el 70 u 80 por ciento del volcanismo del mundo ocurre en el fondo marino, pero este n√ļmero es una estimaci√≥n incompleta, dijo Caplan-Auerbach. En realidad, no sabemos cu√°nto volcanismo est√° ocurriendo all√≠, pero nuestro conocimiento de la tect√≥nica de placas y los estudios del fondo marino sugieren que es mucho. Lamentablemente, a menos que nos topemos con √©l por casualidad, es dif√≠cil de detectar.

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Eso puede estar cambiando. Los sismómetros cada vez más precisos a veces pueden dar con una erupción secreta, y la tecnología que escucha los sonidos de un volcán submarino puede ser una excelente manera de escuchar un paroxismo distante. Pero los científicos no se quejarán cuando un volcán submarino decida ser un poco llamativo y crear una balsa que sostenga la vida por encima de él.

Ahora todo lo que queda es darle un apodo a este volc√°n que busca atenci√≥n. Como se encuentra dentro del territorio del Reino de Tonga, dijo Carey, ‚Äúdepender√° del reino decidir su nombre‚ÄĚ.