Parece un planeta de otra galaxia, pero se conoce como la Depresión de Danakil y está en Etiopía. Este colorido sistema de aguas termales se extiende desde el volcán Dallol hasta el lago Assal y es uno de los lugares más inhóspitos de la Tierra. A pesar de todo, aquí también prosperó la vida.

Un equipo de investigadores lleva explorando Danakil desde 2013 con la esperanza de entender c√≥mo se han adaptado los microorganismos vivos a los ambientes m√°s extremos del planeta. ¬ŅEl problema? Ni siquiera estaban seguros de que all√≠ hubiera microorganismos vivos. En la Depresi√≥n de Danakil (tambi√©n llamada Depresi√≥n de Afar) casi nunca llueve, las temperaturas superan normalmente los 45 ¬ļC y las erupciones volc√°nicas son constantes. El agua de mar, calentada por el magma subterr√°neo, llegan burbujeando hasta la superficie de las piscinas naturales a temperaturas casi de ebullici√≥n, y el cloro y los vapores ricos en azufre producen una niebla √°cida que huele a podrido (y que, dicho sea de paso, puede abrasar el revestimiento de unos pulmones humanos).

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Pero la vida es más resiliente de lo que podíamos pensar. En las piscinas tóxicas de Danakil (que son verdes, turquesas o amarillas por la reacción de la sal con los minerales del magma) también nadan microbios. Es más: los investigadores encontraron ADN de bacterias extremófilas en un charco con un pH de 0, lo que supone un nuevo récord de acidez. El anterior récord lo conservaba el Río Tinto, en Huelva, con bacterias viviendo en un pH de 2.

Este hallazgo es una buena noticia, sobre todo, para los astrobiólogos que esperan encontrar vida en otros mundos. Danakil no es un lugar menos inhóspito que Marte o la luna Europa, así que quizá sea cuestión de tiempo que un robot llegue hasta la primera bacteria extraterrestre. De hecho, otros estudios llevados a cabo en Yellowstone, la Antártida o el desierto de Atacama ya nos habían demostrado que algunos microorganismos pueden adaptarse para resistir ambientes con extremo calor, frío, sal o radiación.

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[BBC vía Popular Mechanics]