Júpiter ya no es el planeta con más lunas conocidas del sistema solar

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Saturno
Imagen: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Un estudio de la periferia de Saturno ha llevado al descubrimiento de 20 lunas nuevas. Saturno cuenta ahora con 82 satélites naturales conocidos, la mayor cantidad de satélites de cualquier planeta en el sistema solar, superando a las 79 lunas conocidas de Júpiter.

Siempre es especial que los astrónomos detecten lunas nuevas, pero este descubrimiento es extremo: 20 lunas confirmadas al mismo tiempo, según el Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional.

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El equipo detrás del descubrimiento incluye a Scott Sheppard de la Carnegie Institution for Science, David Jewitt de UCLA y Jan Kleyna de la Universidad de Hawaii. Las lejanas orbes fueron detectadas con el telescopio Subaru ubicado en Mauna Kea, Hawaii, según un comunicado de prensa de Carnegie.

Como tal vez recuerdes del año pasado, Sheppard participó en el descubrimiento de 12 lunas alrededor de Júpiter, elevando el total del gigante joviano a 79. El nuevo descubrimiento eleva el total de Saturno de 62 a 82, la mayor cantidad en el sistema solar.

“Encontrar nuevas lunas es difícil porque generalmente son muy débiles y, por lo tanto, complicadas de rastrear año tras año para obtener órbitas fiables”, dijo Sheppard a Gizmodo. “He estado utilizando algunos de los telescopios más grandes del mundo para encontrar las nuevas lunas y un algoritmo informático actualizado para vincular los nuevos descubrimientos año tras año, lo que nos permite determinar oficialmente que están en órbita alrededor de Saturno y, por lo tanto, son nuevas lunas de Saturno”.

Dos de las nuevas lunas de Saturno (entre las rayas amarillas)
Imagen: Scott Sheppard
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Cuando le preguntamos por qué se ha tardado tanto en encontrar estas nuevas lunas, Sheppard dijo que es porque su luz es muy débil. Actualmente, los astrónomos “solo son capaces de encontrar lunas de unos pocos kilómetros de diámetro alrededor de Saturno porque el planeta está muy lejos”. Sheppard y sus colegas sospechan que hay unas 100 lunas alrededor de Saturno de más de un kilómetro y medio, “pero se necesitas telescopios más grandes para encontrar estas lunas más pequeñas y, por lo tanto, más oscuras”.

Cada una de las lunas recién descubiertas mide entre 3 y 4 kilómetros de diámetro, así que sí, son pequeñas. De las 20 lunas nuevas, tres están en órbita prógrada (se mueven en la misma dirección que la rotación de Saturno) y 17 están en órbita retrógrada (lo adivinaste, moviéndose en dirección opuesta a la rotación de Saturno).

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Todas las lunas nuevas están relativamente lejos de Saturno. A dos de las lunas prógradas les toma alrededor de dos años hacer una órbita completa alrededor del gigante gaseoso, mientras que las 18 lunas restantes requieren más de tres años en hacer una sola órbita (nuestra Luna se toma 27 días para hacer una órbita completa alrededor de la Tierra). A la más extrema de estas nuevas lunas, llamada S5613a2 m, le lleva 1413 días, o 5,3 años, girar alrededor de Saturno, lo que la convierte en la luna más lejana conocida del gigante gaseoso.

Las 20 lunas recién descubiertas en órbita alrededor de Saturno, con los tres grupos y la dirección de la órbita.
Gráfica: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute, Ilustración: Paolo Sartorio/Shutterstock
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Las nuevas lunas se dividen en tres categorías distintas según los ángulos en los que orbitan alrededor de Saturno.

Dos de las lunas prógradas fueron asignadas al grupo inuit (que se muestra en azul en el gráfico de arriba), cuyas lunas llevan el nombre de la mitología inuit. Las lunas inuit son probablemente restos de una gran luna u objeto que se desintegró en fragmentos más pequeños hace mucho tiempo. La luna prógrada restante se ha colocado en el grupo galo (se muestra en verde), pero está mucho más lejos que las lunas galo conocidas con anterioridad, por lo que esta designación podría no mantenerse, según el comunicado de Carnegie. Las 17 lunas retrógradas tienen inclinaciones similares al grupo nórdico (se muestran en rojo), de modo que allí es donde han sido colocadas. Se cree que el grupo nórdico, como el grupo inuit, se originó a partir de un objeto mucho más grande que se rompió en pedazos más pequeños, probablemente debido a una colisión.

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Saturno está más lejos de la Tierra que Júpiter, por lo que es más difícil encontrar lunas alrededor de Saturno. Ver que Saturno “tiene más lunas a pesar de que es más difícil encontrarlas, muestra cuántas lunas ha acumulado Saturno con el tiempo”, dijo Sheppard a Gizmodo. “Debido a que estas nuevas lunas están en órbitas inclinadas lejos de Saturno, creemos que estas nuevas lunas fueron capturadas por Saturno justo después del proceso de formación del planeta. Estas lunas son los restos de los objetos que ayudaron a formar los planetas, por lo que al estudiarlos, aprendemos a partir de qué materiales se formaron los planetas”.

Lo más emocionante de todo es que se ha creado un concurso para que el público elija los nombres de las 20 lunas. Lo sentimos, pero no se permitirá Saturn McSaturnFace, ya que los nombres deben ajustarse a sus agrupaciones mitológicas, junto con otras convenciones de nombres.

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¡Bienvenidas, nuevas lunas! Esperamos aprender más sobre vosotras.

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