1935 en el acuario Coogee de Sydney. El p√ļblico se agolpaba para ver al tibur√≥n tigre del que tanto hablaban. Al animal se le ve√≠a feliz, movi√©ndose con soltura frente a la gente congregada. Pero de repente parece encontrarse mal, el tibur√≥n vomita y de su boca salen un p√°jaro, una rata y un brazo humano intacto.

Semanas antes de este extra√Īo suceso aquel tibur√≥n viv√≠a en libertad, lo que tampoco explica c√≥mo demonios fue a parar hasta su est√≥mago un brazo humano intacto, sin mordedura alguna por parte del animal. ¬Ņc√≥mo pudo llegar hasta all√≠?

Aquel vómito iba a ser el principio de una investigación policial legendaria. Una que muy probablemente sólo puede ocurrir en Australia.

El tiburón que escupió un brazo humano

Playa de Coogee a principios de 1900. Wikimedia Commons

A principios del mes de abril de 1935 un hombre captura a un tibur√≥n tigre de 4 metros de longitud. Se trataba de Bert Hobson, un pescador local que se encontraba a tres kil√≥metros de la playa Coogee en Sydney. El tipo captur√≥ al tibur√≥n por casualidad, ya que el animal se qued√≥ enredado en el hilo de la embarcaci√≥n de pesca mientras trataba de comerse a otro tibur√≥n m√°s peque√Īo que Hobson hab√≠a enganchado.

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Para el pescador no era la primera vez, aunque jam√°s hab√≠a visto uno tan grande. El hombre decide llev√°rselo a la orilla para luego trasladarlo al Coogee Aquarium and Swimming Baths, un negocio que llevaba el hermano del pescador. Tras unos d√≠as de cuidados y mimos por parte de los cuidadores, el tibur√≥n tigre parece sentirse a gusto y haberse adaptado a su nuevo hogar. Una semana despu√©s el hermano de Hobson decide que ya est√° listo para el gran p√ļblico.

El 25 de abril de 1935 fue el d√≠a elegido. El acuario estaba lleno de p√ļblico y se hab√≠a anunciado la aparici√≥n de un enorme tibur√≥n tigre que har√≠a las delicias de los ni√Īos. A las 2 de la tarde las lonas que cubr√≠an el tanque donde estaba el animal se sueltan y la gente comienza a aplaudir. El tibur√≥n nada con elegancia de un lado para otro y desde el cristal los ni√Īos lo ve√≠an embelesados.

Los periodistas y reporteros de los principales periódicos también se habían acercado para contemplar el espécimen. Fueron diez minutos de contoneo en el agua hasta que algo comenzó a ir mal. El tiburón comienza a moverse violentamente, parecía muy irritado. Sus movimientos pasaron a ser erráticos y se estaba golpeando contra el cristal del tanque. Luego nada en círculos, al principio muy lento, luego cada vez más rápido.

Tiburón en un acuario. Getty

Finalmente comienza a vomitar y el p√ļblico lanza un ‚Äú¬°ohh!‚ÄĚ. Los presentes hablaban de una especie de espuma negra que sal√≠a de la boca, una espuma que dio paso en primer lugar a un p√°jaro, luego a una rata o algo muy parecido, y cuando parec√≠a que el animal estaba recuper√°ndose, escupe un brazo izquierdo humano con un pedazo de cuerda alrededor.

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R√°pidamente desalojan el acuario y llaman a la polic√≠a y a un experto en tiburones. Cuando llegaron los profesionales no sab√≠an muy bien como explicar lo que estaban viendo. S√≠, era un brazo humano, pero era un brazo intacto, sin mordedura alguna del tibur√≥n, no hab√≠a ni una sola marca de dientes en ninguna parte y la extremidad parec√≠a haber sido seccionada con un instrumento ‚Äúlimpio‚ÄĚ y afilado, probablemente una espada, pensaron.

Aquello era sin ninguna duda el caso m√°s extra√Īo que hab√≠a llegado a la polic√≠a de Coogee. ¬ŅC√≥mo demonios pod√≠a tener el tibur√≥n un brazo intacto? Bas√°ndose en conjeturas, nada serio a√ļn, le dieron a la investigaci√≥n car√°cter de homicidio. Un medio local tuvo acceso a los inicios de la investigaci√≥n y pudo constatar el tatuaje que se encontraba en el b√≠ceps del brazo. La idea, aunque pueda parecer surrealista, era que el peri√≥dico publicara la imagen con la esperanza de que, o bien el due√Īo del brazo, o bien alg√ļn conocido, explicara c√≥mo pudo llegar hasta all√≠.

Recorte de periódico de la época

Y así fue. A los pocos días un tipo llama a la policía diciendo que ha reconocido el tatuaje (la imagen era dos boxeadores luchando en un cuadrilátero). Aquel hombre le dijo a la policía que el brazo pertenecía a su hermano James Smith, un corredor de apuestas aficionado al boxeo, además de un ladrón de poca monta e informante ocasional de la policía que llevaba en paradero desconocido varias semanas.

Los investigadores ya ten√≠an una pista. Acudieron a los familiares y amigos de Smith para intentar averiguar cuales fueron sus √ļltimos pasos antes de desaparecer. La √ļltima vez que lo vieron vivo fue en un hostal de Cronulla, un suburbio de Sydney. Un conocido lo vio bebiendo y jugando a las cartas con su amigo Patrick Brady, otro peque√Īo delincuente fichado por la polic√≠a con numerosas penas por falsificaci√≥n.

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A medida que la investigaci√≥n continuaba iba quedando m√°s claro que aquella noche algo se torci√≥ para los dos amigos. El casero de Brady le dijo a la polic√≠a que su inquilino hab√≠a desaparecido del apartamento poco despu√©s de que Smith desapareciera (y antes de que el alquiler terminara). Cuando los investigadores entraron con el casero en el apartamento se encontraron que el colch√≥n y el ba√ļl del dormitorio hab√≠an sido reemplazados, las paredes hab√≠a sido limpiadas y un bote de remos que estaba incluido con el apartamento hab√≠a sido fregado.

Parece que ya ten√≠an a un sospechoso, Brady. Ahora faltaba el motivo. Y no tardaron mucho en encontrarlo. Poco despu√©s un taxista le dijo a la polic√≠a que al d√≠a siguiente de que Smith fuera visto por √ļltima vez, √©l hab√≠a conducido a Brady hasta el norte de Sydney y lo hab√≠a dejado en una casa de un hombre de negocios llamado Reginald Lloyd Holmes. Tambi√©n le dijo a los investigadores que Brady parec√≠a nervioso y muy sucio cuando se subi√≥ al coche.

Cronulla (Sydney). Wikimedia Commons

Reginald Holmes era un tipo temido de la época, un constructor de barcos y un empresario de éxito, pero también un hombre muy cercano al submundo criminal de Sydney en la década de 1930. Tirando del hilo la policía descubrió que tanto Smith como Brady trabajaban en el contrabando para Holmes. Ellos eran los encargados de sacar las lanchas para ir a buscar cocaína y cigarrillos arrojados anteriormente por barcos que trabajaban con el empresario.

El tipo tambi√©n orquest√≥ estafas de seguros en los que Brady y Smith hab√≠an prendido fuego y hundido de forma intencionada varios barcos para luego obtener el dinero del seguro. Los detectives pensaron que despu√©s de que uno de estos fraudes hubiera fracasado y la compa√Ī√≠a de seguros se hubiera negado a pagar, alguien relacionado con Holmes habr√≠a matado a Smith.

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Brady y Holmes fueron detenidos e interrogados por la policía pero ambos se negaron a cooperar. Brady finalmente fue acusado de asesinato y ante las presiones de la policía inculpó también a Holmes. Este se vio acorralado y tomó una de sus lanchas. Más tarde se disparó en la cabeza y cayó al agua, con la mala suerte de que la bala simplemente rozó su frente.

Holmes se recupera en el agua, vuelve a subir al barco, pone en marcha el bote, gira la cabeza y ve que se acerca una patrulla de la polic√≠a. As√≠ comenz√≥ una persecuci√≥n peliculera muy al estilo Miami Vice (pero en Sydney) donde por alrededor de una hora y a trav√©s del puerto de la ciudad el p√ļblico pudo admirar las peripecias de Holmes con su incre√≠ble lancha r√°pida frente a las algo m√°s antiguas de la polic√≠a.

Zona donde tuvo lugar la escena ‚ÄúMiami Vice‚ÄĚ. anathan.me

Pasados 60 minutos Holmes para los motores y se rinde. La policía lo detiene y lo lleva al hospital, el hombre estaba sangrando en la frente por el disparo fallido. Luego llegó el momento de dar explicaciones. Al principio Holmes trata de excusarse sobre el intento de suicidio y la huida en el barco diciendo que había sido atacado en su casa (confundiendo posteriormente a la policía con los agresores).

M√°s tarde afirm√≥ que Brady hab√≠a asesinado a Smith en el apartamento del primero, luego lo troce√≥ y enterr√≥ la mayor parte del cuerpo en el mar dentro del ba√ļl que faltaba en la habitaci√≥n. Sin embargo, y aqu√≠ viene por fin la explicaci√≥n del brazo, se qued√≥ con el miembro y lo llev√≥ hasta la casa de Holmes, amenazando a este de que iba a terminar igual si no le pagaba un dinero. Despu√©s Brady at√≥ un peso al brazo y lo arroj√≥ al agua, donde presumiblemente ya sabemos a donde fue a parar: se lo trag√≥ el tibur√≥n tigre.

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Lo cierto es que esta fue la versión de Holmes, la misma que tenía pensado repetir en el tribunal. Ocurre que el hombre fue asesinado la noche antes de que comenzara el juicio, le habían disparado tres veces en su coche. Aunque la escena del crimen y el comportamiento reciente del empresario podían hacer pensar que se trataba de un suicidio, su inminente testimonio apuntaba a un asesinato para mantenerlo callado.

Con el tiempo muchos piensan que Holmes efectivamente se suicid√≥. Lo hizo para evitarle a su familia cualquier verg√ľenza sobre sus cr√≠menes (saldr√≠an a la luz en el juicio) y sobre todo, para permitirles recoger su seguro de vida. Con Holmes muerto el caso de Brady se vino abajo, su abogado argument√≥ que todas las pruebas eran circunstanciales y, quiz√°s m√°s importante, que ‚Äúun brazo no es un cuerpo, y sin cuerpo no hay homicidio‚ÄĚ.

El abogado se vino tan arriba que lleg√≥ a insinuar que es posible que en alg√ļn lugar del planeta existiera un James Smith con un solo brazo. El juez dio por buena la rocambolesca versi√≥n de la defensa y Brady fue liberado.

Así que el asesinato de Smith jamás fue resuelto. Brady murió en 1965 y el pobre tiburón tigre que se tragó su brazo tatuado fue sacrificado poco después en busca de más partes del cuerpo de Smith. No encontraron nada más.

Hoy han pasado m√°s de 80 a√Īos desde aquella curiosa escena en la piscina de Coogee. Nunca, ni antes ni despu√©s, se pudo ver un espect√°culo tan ins√≥lito en un acuario del planeta. La investigaci√≥n sobre el asesinato de James Smith (y su brazo cortado) se cuenta como una de las m√°s legendarias de la historia legal en Australia.