A la izquierda, la foto que la NASA hizo p√ļblica en 1967. A la derecha, la foto original de las Lunar Orbiter

Photo: NASA / LOIRP

En 1966 y 1967, las cámaras de las sondas no tripuladas Lunar Orbiter examinaron la Luna en busca del lugar idóneo para que aterrizaran las misiones Apolo. Durante décadas, la NASA alteró y ocultó las fotos obtenidas por esas sondas. Hoy, se recuperan para la posteridad en un antiguo McDonalds.

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La tecnolog√≠a con la que se tomaron esas im√°genes es un prodigio para aquella √©poca. En 1967 la fotograf√≠a digital a√ļn estaba en pa√Īales. Las sondas Lunar Orbiter (cinco en total) visitaban nuestro sat√©lite armadas con c√°maras de carrete.

Sondas que revelaban sus fotos en el espacio

Detalle de la c√°mara de una sonda Lunar √ďrbiter
Photo: NASA

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¬ŅC√≥mo entregaban esos rollos de pel√≠cula? No lo hac√≠an. Las Lunar Orbiter no estaban dise√Īadas para regresar a nuestro planeta. En su lugar revelaban los negativos de 70mm desde el espacio y los ‚Äúdigitalizaban‚ÄĚ mediante un esc√°ner de alta resoluci√≥n (200 l√≠neas por mil√≠metro). Cada imagen se enviaba de vuelta a la Tierra mediante se√Īales de radio que llegaban a tres estaciones, una en California, otra en Australia, y otra en Madrid.

Esas estaciones trabajaban noche y d√≠a para almacenar las fotos en un formato anal√≥gico sin compresi√≥n (una aut√©ntica rareza para la √©poca) y se grababan en rollos de cinta magn√©tica. Imprimir las fotos tampoco era nada sencillo. hac√≠a falta un lector del tama√Īo de una nevera llamado Ampex FR-900.

Los ingenieros responsables del sistema Ampex
Photo: Moonviews

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Cada una de las fotos originales tomadas por las Lunar Orbiter llegaba a pesar hasta 2GB en un equipo actual y ten√≠a un tama√Īo de 40 x 158 cm. Su calidad era sencillamente espectacular. Los ingenieros de la NASA unieron trabajosamente las fotos en un mosaico colosal de 12x13 metros. Descalzos sobre ese mosaico y armados con lupas los astronautas e ingenieros de la NASA decidieron el lugar de aterrizaje de la Misi√≥n Apolo 11. A√ļn hoy, las fotos son impresionantes.

El crater Tsiolkovskiy, en una de las im√°genes recuperadas por LOIRP
Photo: NASA / LOIRP
Uno de los técnicos de la NASA trabajando con las fotos originales en 1967
Photo: NASA / JPL

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Parad√≥jicamente, ninguna de aquellas fotos lleg√≥ a ser del dominio p√ļblico hasta muchos a√Īos m√°s tarde. El gobierno de Estados Unidos decidi√≥ ocultar su existencia y suministr√≥ a la prensa versiones distorsionadas a prop√≥sito y con mucha menos calidad. La carrera por llegar a la Luna tuvo lugar en mitad de la Guerra Fr√≠a entre la URSS y Estados Unidos, y los militares no quer√≠an bajo ning√ļn concepto que en Mosc√ļ descubrieran hasta qu√© punto eran capaces de tomar im√°genes de sat√©lite con tanto detalle.

Arriba, la foto que la NASA hizo p√ļblica en 1967. Abajo, la foto original de las Lunar Orbiter
Photo: NASA / LOIRP

Rescatadas del olvido en la cocina de un McDonalds

Las más de 1.500 cintas magnéticas con las fotos originales criaron polvo durante décadas en un almacén de Maryland. Su destino cambió en 1984, cuando el gobierno transfirió las cintas (y la responsabilidad de qué hacer con ellas) al laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA y cayeron en manos de su archivista, Nancy Evans.

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Evans convenció a la NASA de que el contenido de las cintas era histórico y que debían ser recuperadas y restauradas para la posteridad. Había nacido el proyecto Lunar Orbiter Image Recovery Project (LOIRP).

Evans y un grupo de colegas del JPL lograron localizar cuatro unidades FR-900 y comenzaron a trabajar en su restauración, pero tenían un problema: no tenían dónde trabajar. Las cintas estaban a salvo en un almacén, pero necesitaban trasladarlas a un lugar con aire acondicionado, refrigeradores y tomas de agua en el que pudieran comenzar a restaurarlas.

Cientos de bobinas de cinta magnética con las imágenes, en la cocina del McDonalds
Photo: Steve Jurvetson / Flickr (The Living Moon)

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Una de las unidades Ampex FR-900 (al fondo) en el McDonalds de Project McMoon
Photo: Steve Jurvetson / Flickr (Wikipedia)

En 2007 encontraron ese lugar en un peque√Īo McDonalds ubicado en el Centro de Investigaci√≥n Ames de la NASA, una instalaci√≥n del Aer√≥dromo Federal Moffet, cerca de Mountain View. La cadena hab√≠a cerrado el establecimiento hac√≠a unos pocos meses y era perfecto. Los responsables de LOIRP lo llamaron McMoon. La bandera pirata de la ventana es en honor a todos los m√©todos de hacking que tuvieron que emplear para poner los FR-900 a funcionar y conectarlos a computadoras modernas

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En los m√°s de 10 a√Īos que lleva funcionando, LOIRP ha recuperado m√°s de 2.000 im√°genes de 1.500 cintas. Todas ellas son del dominio p√ļblico y pueden descargarse desde la propia web de la NASA o desde la p√°gina Moonviews Algunas de ellas est√°n disponibles en archivos sin p√©rdida de compresi√≥n que pesan cientos de MB. Son documentos irremplazables cuyo rescate no solo ha hecho un favor maravilloso a la historia de la exploraci√≥n espacial. Tambi√©n es una historia maravillosa en s√≠ misma. [Moonviews v√≠a World of Indie]