Imagen: NASA/JPL/University of Arizona

Un grupo de cient√≠ficos acaba de publicar los resultados de cinco a√Īos de observaciones de Io, la luna volc√°nica de J√ļpiter, revelando lo extra√Īa que es. Hasta describen c√≥mo un volc√°n que podr√≠a verse influenciado por la √≥rbita que sigue la propia luna.

Io es la cuarta luna de J√ļpiter en tama√Īo, y el objeto con mayor actividad volc√°nica de todo el sistema solar. Estos cinco a√Īos de observaciones infrarrojas van al contrario de los modelos cient√≠ficos que han hecho del planeta: todas las erupciones m√°s brillantes parecen ocurrir solo en uno de los hemisferios de Io, por ejemplo. La actividad volc√°nica extrema de Io lo convierte en uno de los objetos preferidos de los astr√≥nomos.

‚ÄúSi queremos entender la actividad volc√°nica de forma m√°s general, en vez de hacerlo desde una perspectiva centrada en la Tierra, Io es el lugar perfecto‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Katherine de Kleer, profesora de ciencias planetarias en el Instituto CalTech.

Los volcanes de Io han sido un misterio durante mucho tiempo. Parecen estar dispuestos de una forma un tanto aleatoria a lo largo de su superficie, en menor cantidad en los polos y en las partes de la luna que est√°n m√°s lejos de J√ļpiter (como ocurre con nuestra propia luna, un lado de Io siempre est√° de frente a J√ļpiter). Los investigadores observaron Io durante un total de 271 noches entre 2013 y 2018, utilizando los telescopios Keck y Gemini Norte, ambos en Haw√°i. Durante este periodo, los investigadores tomaron nota de nuevas erupciones y nuevos puntos de erupci√≥n, as√≠ como de 113 flashes del volc√°n m√°s poderoso de Io, el Loki Patera.

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El an√°lisis inicial del equipo, publicado recientemente en The Astrophysical Journal, ya revel√≥ que las erupciones del planeta son generalmente calientes, a algo menos de 538 grados Celsius. Y todas las erupciones m√°s brillantes ocurrieron en el hemisferio que opuesto a la direcci√≥n en la que Io se mueve alrededor de J√ļpiter, aunque la cantidad total de energ√≠a liberada durante las erupciones fue la misma tanto en el lado anterior como en el posterior de la luna. Este resultado no ha sido del todo explicado por las predicciones te√≥ricas que se han hecho sobre Io, dijo De Kleer.

De Kleer tambi√©n dirigi√≥ un segundo an√°lisis del comportamiento del Loki Patera desde 1987 hasta 2018. Estos resultados, publicados en Geophysical Research Letters, parecen demostrar que las variaciones en la actividad del volc√°n est√°n correlacionadas con los cambios de la √≥rbita de Io. La luna orbita J√ļpiter cada 1,77 d√≠as, pero su orientaci√≥n cambia cada 480 d√≠as. Esto ofrece algunas pruebas de que el comportamiento del volc√°n est√° ligado a la atracci√≥n gravitatoria de J√ļpiter. Pero De Kleer dijo a Gizmodo que estos resultados a√ļn son preliminares, y que esperan probar algunas de estas hip√≥tesis con estos √ļltimos datos que han recogido.

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Ya resulta interesante de por sí aprender el funcionamiento de una luna lejana, pero también hay algunas cosas que pueden reflejar sobre la Tierra, dijo de Kleer. El vulcanismo en Io tiene una temperatura más alta que en la Tierra y contiene más magma, pero se cree que esta actividad volcánica era la que había en la Tierra durante su historia temprana. Io nos permite entender mejor los procesos que forman los planetas y las lunas, y cómo se van modificando en función de su entorno.

Los investigadores esperan observar con m√°s detenimiento a Io y poder a√Īadir datos de misiones complementarias, como la de¬†Juno. Tal vez, como adelant√≥ Nat Geo, los investigadores alg√ļn d√≠a env√≠en una nave espacial para visitar esta luna directamente.