Imagen: ISRO

La misión Chandrayaan-2 ha tenido un comienzo prometedor, y la India tiene la oportunidad de convertirse en la cuarta nación en aterrizar en la Luna.

La Organizaci√≥n de Investigaci√≥n Espacial de la India (ISRO, por sus siglas en ingl√©s) lanz√≥ su cohete GSLV Mk-III el lunes 22 de julio a las 2:43 p.m. hora local desde el Centro Espacial Satish Dhawan en Sriharikota, una isla frente a la costa de Andhra Pradesh. El cohete solt√≥ con √©xito su carga ‚ÄĒla nave Chandrayaan-2, de 3.840 kilogramos‚ÄĒ sobre la √≥rbita de la Tierra poco tiempo despu√©s. ISRO dice que la nave tiene ‚Äúbuena salud‚ÄĚ y que se est√° moviendo en la ‚Äúdirecci√≥n correcta‚ÄĚ, como informa Times of India.

El lanzamiento del cohete estaba originalmente programado para el 15 de julio, pero la ISRO tuvo que cancelar el lanzamiento debido a problemas técnicos. El éxito del lanzamiento fue recibido con intenso alivio, después de que se sopesase la idea de suspender el lanzamiento por los inconvenientes sucedidos y la corta ventana de lanzamiento existente.

Imagen: ISRO

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Durante los próximos días, los encargados de la misión utilizarán el sistema de propulsión a bordo de la Chandrayaan-2 para realizar una serie de ajustes orbitales. La nave espacial no está siguiendo el camino más directo hacia la Luna. En su lugar, realizará una serie de órbitas a la Tierra cada vez más amplias hasta que esté lo suficientemente lejos como para ser atrapada por la gravedad de la Luna. Este proceso llevará 48 días, después del cual la nave estará lo suficientemente cerca de la Luna para poder enviar la sonda Vikram a la superficie lunar.

La sonda Vikram.
Imagen: ISRO

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La sonda Vikram, bautizada as√≠ en honor de Vikram Sarabhai, un pionero del programa espacial indio, intentar√° realizar un aterrizaje suave el 7 de septiembre de 2019. La sonda descender√° hacia la superficie lunar a una velocidad de 2 metros por segundo y aterrizar√° en una planicie situada entre dos cr√°teres (el Manzinus C y el Simpelius N) en la regi√≥n del polo sur de la Luna, seg√ļn la ISRO.

Si tiene √©xito, India se convertir√° en el cuarto pa√≠s del mundo en hacer aterrizar una nave espacial sobre la Luna, los otros son los Estados Unidos, la Uni√≥n Sovi√©tica y China. A principios de este a√Īo, la Sonda Beresheet israel√≠ se estrell√≥ en la Luna, perdiendo la posibilidad de sumarse a esta lista. La misi√≥n Chandrayaan-2 ser√° la primera en explorar la regi√≥n del polo sur de la Luna.

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Esta es la segunda vez que India envía una nave espacial a la Luna. En 2008, la ISRO lanzó la Chandrayaan-1, que órbito el satélite y posteriormente se estrelló deliberadamente en la Luna.

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Una vez sobre la superficie lunar, se espera que la misi√≥n Chandrayaan-2 dure un d√≠a lunar, que es aproximadamente 14 d√≠as terrestres. La sonda Vikram desplegar√° a Pragyan, un veh√≠culo rob√≥tico de seis ruedas (Pragyan significa ‚Äúsabidur√≠a‚ÄĚ en s√°nscrito). Este rover recorrer√° un m√°ximo de 500 metros desde el lugar de aterrizaje, movi√©ndose a una velocidad de 1 cent√≠metro por segundo. Ni Vikram ni Pragyan est√°n equipados para sobrevivir a la noche lunar, donde las temperaturas pueden bajar hasta -170 grados.

Durante los 14 días terrestres en los que Pragyan estará activo, el explorador utilizará su espectrómetro de partículas de rayos X que tiene a bordo y su espectroscopio láser para estudiar la composición química de la superficie lunar cerca del lugar de aterrizaje. Mientras tanto, el módulo de aterrizaje Vikram intentará detectar los terremotos que hay en la Luna, medir la conductividad térmica del satélite (el grado en que la superficie lunar puede conducir la electricidad) y estudiar la ionosfera lunar (la zona que está ionizada por la radiación cósmica y solar). Vikram podrá comunicarse con Pragyan, el orbitador lunar Chandrayaan-2 y con los encargados de la misión en la Tierra.

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El rover Pragyan
Imagen: ISRO

El orbitador Chandrayaan-2 estar√° en √≥rbita lunar durante aproximadamente un a√Īo y observar√° su superficie desde una altura aproximada de 100 kil√≥metros. El orbitador est√° equipado con una serie de instrumentos que permitir√°n hacer exploraciones topogr√°ficas de la superficie lunar, medir la composici√≥n qu√≠mica de la Luna y estudiar minerales lunares y (posiblemente) el agua. El orbitador tambi√©n estudiar√° el Sol con un monitor de rayos X. Afortunadamente, el orbitador tambi√©n est√° equipado con una c√°mara de alta resoluci√≥n, por lo que podremos ver algunas fotos fant√°sticas del polo sur de la Luna. En total, la misi√≥n Chandrayaan-2 involucra hasta 13 elementos diferentes, los cuales han sido desarrollados internamente por la ISRO.

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De hecho, tiene un gran mérito para la India. El país se está esforzando en convertirse en una potencia espacial por derecho propio, y mostrarle al mundo que puede hacer mucho más que lanzar satélites al espacio.

En marzo de este a√Īo, India derrib√≥ a prop√≥sito uno de sus propios sat√©lites para mostrar su creciente influencia en el espacio. De cara al futuro, una tercera misi√≥n Chandrayaan ha sido programada para 2023 o 2024 (posiblemente en conjunto con JAXA, la agencia espacial japonesa). Incluso se plantean enviar astronautas al espacio en 2022 y enviar una sonda a Venus en 2023.

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Pero esto de momento, son planes para el futuro. Por ahora, la India todav√≠a necesita que la sonda Vikram aterrice correctamente sobre la superficie lunar, una haza√Īa programada para el pr√≥ximo 7 de septiembre. Como Israel descubri√≥ a principios de este a√Īo, no podemos dar nada por sentado. El espacio es un lugar dif√≠cil.