A principios de 2007, la nave espacial Cassini de la NASA observó algo extraordinario alrededor de Saturno. Una explosión inusualmente fuerte de viento solar envío partículas subatómicas las cuales chocaron contra el campo magnético del planeta anillado, dando lugar a tal vez la más tremenda onda expansiva jamás observada que ha emanado de un planeta. Pero los hallazgos recientemente anunciados han revelado que la mayor sorpresa estaba por llegar.

La impresión del artista arriba representa la escena que acabamos de describir. Cassini se puede ver a la izquierda. Lo que emana del planeta, gris a rayas y toroidal, es la magnetosfera de Saturno. La onda de choque - lo que se conoce más formalmente como la región "arco de choque" - se representa en azul tenue.

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Siendo transportadas en ondas de choque a alta velocidad son las part√≠culas solares que chocaron con la magnetosfera de Saturno. Las observaciones de Cassini indican que el arco de choque de Saturno habr√° logrado acelerar estas part√≠culas subat√≥micas a velocidades cercanas a la de la luz. Esto es una una haza√Īa m√°s t√≠pica de ondas de choque alrededor de supernovas distantes, o aceleradores de part√≠culas en la Tierra. Y aunque fue masivo, el arco de choque de Saturno habr√≠a sido necesario, pero no suficiente, para producir tales part√≠culas de alta energ√≠a - entonces ¬Ņc√≥mo se las arreglaron para empezar a moverse tan r√°pido?

La respuesta tiene que ver con la orientación del choque en relación con el campo magnético de Saturno. Bajo lo que se conoce como condiciones "cuasi-paralelas", el campo magnético de un planeta (representado aquí con líneas azules) ira casi paralela a un vector que emana hacia el exterior desde el borde de la onda de choque (representado en rojo).

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En condiciones "cuasi-perpendiculares", las l√≠neas de campo magn√©tico son perpendiculares m√°s o menos al vector. El anterior describe un escenario en el que las l√≠neas de campo magn√©tico y la direcci√≥n hacia fuera de la onda de choque est√°n m√°s o menos alineados, y favorable a la aceleraci√≥n de part√≠culas. Seg√ļn la NASA, lo que Cassini oserv√≥ fu√© la primera detecci√≥n de una aceleraci√≥n significativa de los electrones en un choque cuasi-paralelo a Saturno.

Las ondas de choque no son raras en sí mismas, pero aquellas capaces de acelerar partículas a casi la velocidad de la luz se observa típicamente en torno a los remanentes de las supernovas que existen más allá de nuestro vecindario solar inmediato. "Cassini esencialmente ha dado la posibilidad de estudiar la naturaleza de un choque de la supernova in situ en nuestro propio sistema solar", explicó el astrónomo Adán Masters, quien dirigió la investigación de onda cósmica de Saturno, "cerrando la brecha a fenómenos de alta energía astrofísica que normalmente sólo se estudian a distancia."

En otras palabras: las supernovas se encuentran lejos. Saturno, en una escala cósmica, está justo cruzando la calle. Sus choques "cuasi paralelos", aunque son raros, nos ofrecen un medio valioso para el estudio de los choques de supernovas aquí mismo en nuestro propio sistema solar, y Cassini nos ofrece asientos de primera fila. Simplemente increíble.