Una cámara de vacío de la NASA donde se prueban dispositivos como el EmDrive.

Y sin embargo, se mueve. La frase atribuida a Galileo viene que ni pintada ara ilustrar lo que está pasando con el EmDrive. El denominado Motor imposible no debería funcionar... pero lo hace. Es la conclusión final de la NASA, y sus científicos ya tienen una primera hipótesis.

El documento publicado por la agencia es extraordinario porque reconoce oficialmente que el motor ideado por el ingeniero británico Roger Shawyer en 2006 genera un impulso constante de 1,2 milinewtons por kilovatio en vacío. Los laboratorios Eagleworks de la agencia llevan meses realizando todo tipo de pruebas para descartar posibles falsas mediciones o interferencias derivadas del calor. Las conclusión es histórica: el EM Drive funciona no solo en condiciones atmosféricas, sino también en vacío. El impulso que genera en ambos supuestos es muy similar.

No es la primera vez que un laboratorio trata de demostrar que el motor imposible genera impulso, pero la comunidad científica se ha negado sistemáticamente a dar por buenos los resultados. La razón para tanto escepticismo es que el propulsor contradice las leyes actuales de la física, concretamente la ley de conservación del movimiento formulada por Newton.

EmDrive es una paradoja. El motor no quema ning√ļn tipo de combustible convencional para generar impulso. Ni quema combustible, ni tiene partes m√≥viles. Simplemente transforma electricidad en impulso moviendo microondas dentro de una c√°mara con forma de cono truncado. Los f√≠sicos del laboratorio Eagleworks han probado el EmDrive en el p√©ndulo de torsi√≥n del Centro Espacial Johnson, una instalaci√≥n capaz de detectar magnitudes de impulso de solo un micronewton.

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Para las pruebas se han adoptado medidas extraordinarias destinadas a detectar y aislar cualquier posible fen√≥meno que distorsionara las mediciones o provocara un impulso debido a alg√ļn efecto indeseado. Toda precauci√≥n en este sentido era poca porque, al fin y al cabo, el impulso que genera el prototipo del EmDrive que han probado es muy peque√Īo.

No hay falsos positivos, ni interacción con otros objetos o fuerzas. No hay efectos que falseen la prueba derivados de campos magnéticos, cambios de temperatura en el motor, corrientes térmicas de convección, electricidad estática, vibraciones, ni vaporización de gases en la cámara. Por comprobar, han comprobado hasta que no haya impulso derivado de la posible emisión de fotones. El motor EmDrive genera impulso por sí solo.

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Cómo es de potente

1,2 milinewtons puede parecer muy poco comparado con los 3 meganewtons del nuevo motor Raptor de SpaceX. Palidece también comparándolo con los 654 kilonewtons del motor Merlin que impulsa los actuales cohetes Falcon 9. La cuestión es que 1,2 milinewtons, en el vacío del espacio, son algo completamente diferente.

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El propulsor de iones Hall de la NASA proporciona 60 milinewtons por kilovatio, pero necesita combustible. Si eliminamos por completo el peso de tener que cargar ese combustible, el EmDrive comienza a perfilarse como una alternativa m√°s que interesante. Es superior incluso a los 6,67 micronewtons por kilovatio que proporcionan las naves con velas solares Lightsail.

Roger Shawyer insist√≠a que, seg√ļn sus c√°lculos, una versi√≥n con la potencia adecuada del EmDrive podr√≠a llevarnos a Marte en solo 70 d√≠as. La NASA no va a arriesgarse a suscribir esos c√°lculos pero llama la atenci√≥n sobre un detalle importante: las pruebas se han limitado a asegurarse de que el motor funciona, no a tratar de mejorar su potencia. El peque√Īo prototipo de cobre tiene un tama√Īo de 27 cent√≠metros de di√°metro y no est√° optimizado porque ni siquiera estaban seguros de que funcionase de verdad.

Una primera explicación

Sabemos que funciona, pero ¬Ņc√≥mo lo hace? Ni siquiera el propio Shawyer ha sido capaz de explicar los principios f√≠sicos de su motor. El estudio de la NASA viene a sumarse a sucesivos experimentos realizados a lo largo y ancho del planeta que han llegado a la misma conclusi√≥n: Hay algo en el EmDrive que produce un peque√Īo empuje, solo que no saben qu√© es.

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Recientemente el f√≠sico de la Universidad de Plymouth Mike McCulloch formul√≥ una interesante hip√≥tesis que relacionaba el motor EmDrive con la radiaci√≥n de Unruh, un efecto a√ļn no demostrado de la inercia que afecta a los fotones que se mueven dentro de la c√°mara.

La NASA plantea una hip√≥tesis diferente. Seg√ļn los f√≠sicos de la agencia encargados de probar el EmDrive, el motor podr√≠a funcionar en el marco de la teor√≠a cu√°ntica de ondas piloto o Interpretaci√≥n de Bohm. Se trata de una formulaci√≥n alternativa de la f√≠sica cu√°ntica que no se basa en una perspectiva probabilista como la f√≠sica cu√°ntica actual, sino determinista. Lo que viene a decir, de manera muy simplificada, es que las part√≠culas no solo tienen una posici√≥n determinada en el momento en el que son observadas, sino que tienen una posici√≥n en todo momento, y son otras variables ocultas las que se mueven.

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Aplicado al motor EmDrive, esto significa que lo que hace el motor imposible es interactuar de alguna manera con el vac√≠o a nivel cu√°ntico. La ley de la conservaci√≥n del movimiento de Newton s√≠ que se respeta, solo que a√ļn no sabemos a donde va a parar la fuerza que ejerce el motor para generar el impulso.

La comunidad científica sigue mostrándose escéptica. Si otros laboratorios confirman los datos de la NASA tendremos un motor que funciona, pero no sabemos cómo. Será difícil que decidan ponerlo en órbita antes de comprenderlo por completo. La buena noticia es que ahora tienen una muy buena razón para seguir estudiándolo. [Measurement of Impulsive Thrust from a Closed Radio-Frequency Cavity in Vacuum vía Science Alert]