El X-37B tras su aterrizaje del pasado domingo 7 de mayo. Imagen: Fuerza Aérea de Estados Unidos

El avi√≥n espacial X-37B aterriz√≥ ayer en el Centro Espacial Kennedy despu√©s de pasar 718 d√≠as en √≥rbita. ¬ŅQu√© hizo estos dos a√Īos en el cielo? Es un secreto de la Fuerza A√©rea de Estados Unidos. Lo que sabemos es que ha batido su propio r√©cord de vuelo, y que ha vuelto formando un esc√°ndalo.

El X-37B ‚ÄĒtambi√©n conocido como Orbital Test Vehicle (OTV)‚ÄĒ es un dron militar fabricado por Boeing y basado en el avi√≥n espacial X-37A que Boeing y DARPA desarrollaron para la NASA. No es un veh√≠culo tripulado, lo que le permite llevar a cabo misiones muy extendidas. Suele aterrizar en California, pero esta vez lo hizo en Florida, provocando una atronadora explosi√≥n s√≥nica que despert√≥ a varios floridianos el domingo.

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La nave ha regresado de su cuarta misi√≥n para el Pent√°gono. Se ha quedado a solo 12 d√≠as de completar dos a√Īos en el espacio, por lo que ha aplastado su r√©cord anterior de 674 d√≠as orbitando el planeta. Aquella vez aterriz√≥ en octubre de 2014, y se especulaba que ven√≠a de alg√ļn tipo de misi√≥n de vigilancia de la estaci√≥n espacial china. En total, este X-37B ha acumulado 2085 d√≠as de vuelo desde su primera misi√≥n en abril de 2010.

‚ÄúEl aterrizaje del OTV-4 marca otro √©xito para el programa X-37B y la naci√≥n‚ÄĚ, dijo el teniente coronel Ron Fehlen, director del programa X-37B, en un comunicado. ‚ÄúEsta misi√≥n estableci√≥ una vez m√°s un r√©cord de resistencia en √≥rbita y marca el primer aterrizaje del veh√≠culo en el estado de Florida. La capacidad de aterrizar, restaurar y lanzar [el veh√≠culo] desde la misma ubicaci√≥n mejora a√ļn m√°s la capacidad del OTV para integrar y probar r√°pidamente nuevas tecnolog√≠as espaciales‚ÄĚ, explic√≥.

El lanzamiento del X-37B se realiza desde Cabo Ca√Īaveral a bordo de un Atlas V. La nave se coloca en la etapa superior del cohete, protegida por unas cubiertas que se abren una vez superada la capa interior de la atm√≥sfera. La nave es capaz de cambiar de √≥rbita a voluntad y de volver por s√≠ sola a la superficie de la Tierra cuando se le acaba el combustible. Para la reentrada en la atm√≥sfera cuenta con una protecci√≥n t√©rmica en el exterior.

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‚ÄúEstamos incre√≠blemente satisfechos con el rendimiento del veh√≠culo y entusiasmados con los datos reunidos para apoyar a las comunidades cient√≠ficas y espaciales‚ÄĚ, a√Īadi√≥ el coronel Fehlen sin dar ning√ļn detalle sobre la misi√≥n. Se asume que el X-37B es un dron espacial esp√≠a; el hecho de que su √≥rbita conocida pase por pa√≠ses como Corea del Norte, Ir√°n, Pakist√°n, Afganist√°n o China avala mucho esta teor√≠a.