Cassini, Saturno y los anillos. Imagen: NASA

Tras un viaje de 20 a√Īos, llega el principio del fin para Cassini. La nave espacial realiza hoy la primera de 22 inmersiones entre Saturno y sus anillos. Ya no hay vuelta atr√°s: la misi√≥n terminar√° el pr√≥ximo 15 de septiembre cuando la sonda se desintegre en la atm√≥sfera del planeta.

El orbitador Cassini fue construido por el laboratorio JPL de la NASA en los a√Īos 90. Debe su nombre al astr√≥nomo genov√©s Giovanni Cassini, que descubri√≥ las lunas J√°peto, Rea, Dione y Tetis entre 1671 y 1684, as√≠ como la divisi√≥n de los anillos de Saturno que lleva su apellido. Se lanz√≥ el 15 de octubre de 1997 junto a la sonda Huygens de la Agencia Espacial Europea. Siete a√Īos m√°s tarde, en julio de 2004, llegaron por fin a la √≥rbita de Saturno. Huygens se desprendi√≥ de Cassini en Navidad y aterriz√≥ en la luna Tit√°n en enero de 2005. Cassini ha continuado estudiando Saturno y sus 62 sat√©lites hasta ahora.

Saturno y Tit√°n en agosto de 2012. Imagen: NASA

En estos 13 a√Īos, la nave espacial Cassini ha transmitido incontables fotograf√≠as y gigabytes de datos que han permitido la publicaci√≥n de m√°s 3000 art√≠culos e informes cient√≠ficos. Gracias a la misi√≥n Cassini hemos visto los 101 g√©iseres de Enc√©lado, los anillos de Saturno de cerca, una luna que parece un ravioli y a la Tierra desde una perspectiva √ļnica. Pero la nave se est√° quedando sin combustible y los cient√≠ficos deben evitar que se estrelle contra alguna luna, lo que podr√≠a contaminarla. El gran final de Cassini consistir√° en empujar la sonda hacia la dura atm√≥sfera de Saturno para que se desintegre.

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El vórtice del polo norte de Saturno en abril de 2013. Imagen: NASA

Cassini ha venido acerc√°ndose a Tit√°n en las √ļltimas semanas para aprovechar su empuje gravitatorio y adentrarse en el espacio que hay entre el anillo m√°s interno de Saturno y el propio planeta, una extensi√≥n de unos 2400 kil√≥metros a la nunca hab√≠amos llegado. Desde este 26 de abril hasta el pr√≥ximo 15 de septiembre, la nave realizar√° 22 √≥rbitas con una duraci√≥n de seis d√≠as en las que estudiar√° y fotografiar√° desde una distancia sin precedentes la estructura del planeta gaseoso y algunos de sus misterios, como el extra√Īo hex√°gono de su polo norte (un v√≥rtice de seis lados que mide m√°s de 30.000 kil√≥metros de di√°metro y cambia de color).

La TIerra entre los anillos de Saturno en abril de 2017. Imagen: NASA

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Esta agridulce gira de despedida nos proporcionar√° mediciones ultraprecisas del campo magn√©tico y la gravedad de Saturno, entre otros datos que nos llevar√°n a responder preguntas como cu√°nto dura un d√≠a en el planeta, a qu√© velocidad gira su n√ļcleo y cu√°ndo se formaron sus anillos. Por supuesto, seguiremos recibiendo fotos incre√≠bles del planeta y los anillos hasta el final, como esta en la que vemos a la Tierra como un peque√Īo punto brillante a lo lejos. En aquel puntito azulado empez√≥ hace 20 a√Īos un proyecto incre√≠ble que ha sentado las bases de futuras misiones a las lunas vecinas que intentar√°n averiguar si estamos solos en el sistema solar.