La sonda Nuevos Horizontes.
Illustration: NASA

Mientras que se aleja del Sol, la misi√≥n New Horizons se podr√≠a estar acercando a un ‚Äúmuro‚ÄĚ.

La sonda espacial, que est√° a m√°s de seis mil millones de kil√≥metros de la Tierra y m√°s all√° de Plut√≥n, ha identificado lo que parece ser una indicaci√≥n del alcance mayor del la energ√≠a del Sol: un muro de hidr√≥geno. Es casi igual a lo que descubri√≥ la misi√≥n Voyager hace 30 a√Īos, y proporciona m√°s informaci√≥n sobre los l√≠mites del alcance del Sol.

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‚ÄúAsumimos que hay algo m√°s all√≠ fuera, otra fuente de luminosidad‚ÄĚ, le dijo Randy Gladstone, autor del estudio e investigador en el Southwest Research Institute, a Gizmodo. ‚ÄúSi tenemos una oportunidad con New Horizons, quiz√° podr√≠amos hacer una imagen‚ÄĚ.

La luz del Sol manda partículas cargadas hacía fuera, lo cual causa que las partículas de hidrógeno entre planetas en el espacio liberen una luz ultravioleta característica. Pero eventualmente, la energía del Sol debería disminuir, creando un límite en el cual el hidrógeno interestelar se acumula al borde de la presión exterior creada por la energía del viento solar.

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Los límites del sistema solar.
Graphic: NASA/JPL-Caltech

Cient√≠ficos capturaron una imagen completa de esta emisi√≥n ultravioleta utilizando el instrumento Alice de New Horizons. Cuando analizaron la distancia del Sol, vieron m√°s luminosidad en la se√Īal. Esto podr√≠a venir de las part√≠culas de hidr√≥geno m√°s all√° del sistema solar que est√°n interactuando con los mayores alcances del viento solar, creando lo que parece ser un l√≠mite en la distancia, de acuerdo con un an√°lisis publicado esta semana en el diario cient√≠fico Geophysical Research Letters.

La sonda Voyager identific√≥ una caracter√≠stica similar hace tres d√©cadas. Recientemente, se analizaron de nuevo los resultados de Voyager y se lleg√≥ a la conclusi√≥n de que los cient√≠ficos del mismo probablemente sobrevaloraron la fuerza de la se√Īal. Pero en cuanto corrigieron los datos de Voyager, los resultados de Nuevos Horizontes eran casi exactamente igual.

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Es posible que la se√Īal sea algo diferente, afirma Gladstone, pero la corroboraci√≥n de los datos por lo menos a√Īade credibilidad a su existencia, ya si viene del muro de hidr√≥geno o de otra caracter√≠stica. Cient√≠ficos tienen planeado observar la se√Īal aproximadamente dos veces al a√Īo, de acuerdo con la publicaci√≥n.

New Horizons actualmente se está preparando para visitar al objeto del cinturón Kuiper 2014 MU69, una piedra de casi 30 kilómetros. Después de eso, continuará viajando a los límites del sistema solar.

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Los límites del sistema solar son difíciles de definir. Además de la influencia del viento solar, está la teoría de la nube Oort, un círculo helado de cometas girando alrededor del Sol a un tercio del camino a nuestra estrella vecina más próxima.

New Horizons continuará. Primero parará en 2014 MU69 y a continuación quizá en otros objetos del cinturón Kuiper, si recibe aprobación de la NASA. Luego, seguirá, pero el espacio es muy grande. Nuevos Horizontes no llegará hasta donde llegó Voyager hasta finales de la década de 2030. Es probable que estemos muertos antes de que de aleje del alcance de nuestro Sol. [GRL]