Estas fotos tomadas por el rover Curiosity tienen un par de semanas de diferencia, la primera capturada antes de que apareciera la tormenta.
GIF: NASA.

Durante las √ļltimas dos semanas, Marte ha sido azotado por una gran tormenta de polvo, lo que oblig√≥ a la NASA a poner su rover Opportunity en modo de hibernaci√≥n. Pero el Curiosity, el rover que se encuentra en el otro lado del planeta, ahora tambi√©n est√° sintiendo los efectos de la tormenta, revelando que la escala de la tormenta es casi tan grande como el planeta.

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El alcance de esta tormenta de polvo es casi incomprensible, dado que incluye el tama√Īo combinado de Am√©rica del Norte y Rusia. La NASA dice que ahora la tormenta se extiende a trav√©s de toda la circunferencia de Marte, lo que se traduce en un evento de polvo que rodea todo el planeta rojo.

El rover Opportunity, que depende de la energ√≠a solar, est√° temporalmente (con algo de suerte) fuera de servicio. El Curiosity, ubicado a unos 8.200 kil√≥metros de distancia del Opportunity, ahora tambi√©n est√° sintiendo los efectos de la tormenta, tras haberse duplicado la cantidad de polvo en el aire la semana pasada. El oscurecimiento creado por esta neblina atmosf√©rica, medido en ‚Äútau‚ÄĚ, actualmente es de aproximadamente 8,0 en el cr√°ter Gale, lo cual es la tau m√°s alta registrada en la historia de la misi√≥n Curiosity. En la ubicaci√≥n de Opportunity, el tau es de 11, lo que significa que est√° realmente oscuro. Pero a diferencia de Opportunity, Curiosity no corre el riesgo de perder potencia, dado que depende de una bater√≠a nuclear.

Dos im√°genes capturadas por el rover Curiosity muestran el cambio en el color de la luz que ilumina la superficie marciana desde que la tormenta de polvo envolvi√≥ el Cr√°ter Gale. La imagen de la izquierda muestra el sitio de perforaci√≥n ‚ÄúDuluth‚ÄĚ el pasado 21 de mayo, y la imagen de la derecha es del 17 de junio. El color rojo intenso es debido a los diferentes tiempos de exposici√≥n para las dos im√°genes y a los granos de polvo en la atm√≥sfera que dejan pasar la luz roja a la superficie, pero no verde o azul.
Image: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

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Esto no quiere decir que la tormenta no esté afectando a Curiosity. Debido a la tenue iluminación, las cámaras de Curiosity requieren un mayor tiempo de exposición, lo que significa que el equipo óptico es más vulnerable a todo el polvo a su alrededor. No es una situación es ideal.

A√ļn as√≠, Curiosity se las ha arreglado para tomar algunas fotos recientes del paisaje marciano, revelando una neblina de polvo cada vez m√°s densa, la cual actualmente es de seis a ocho veces m√°s densa que de costumbre.

Un autorretrato del rover Curiosity de la NASA, tomado el 15 de junio de 2018. Es notable la polvorienta línea del horizonte y la iluminación más baja de lo normal.
Image: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

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En la Tierra no es posible que existan tormentas que rodeen todo el planeta, gracias a nuestra densa atmósfera, a una gravedad más fuerte y a una gran cantidad de vegetación. En Marte las cosas son muy diferentes, como explica la NASA:

Las tormentas de polvo marcianas son comunes, especialmente durante la primavera y el verano del hemisferio sur, cuando el planeta est√° m√°s cerca del Sol. A medida que la atm√≥sfera se calienta, los vientos generados por mayores contrastes en la temperatura de la superficie en diferentes lugares movilizan part√≠culas de polvo con un tama√Īo similar al de los granos individuales del talco.

El dióxido de carbono congelado en el casquete polar de invierno se evapora, espesando la atmósfera y aumentando la presión de la superficie. Esto facilita el proceso al ayudar a suspender las partículas de polvo en el aire. En algunos casos, las nubes de polvo alcanzan hasta 60 kilómetros o más de altura.

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Algunas tormentas en Marte duran pocas semanas, mientras que otras duran a√Īos. La ciencia todav√≠a no ha logrado comprender por completo cu√°les son los factores que impulsan estas variaciones, y por esta raz√≥n esta tormenta, la m√°s poderosa que ha azotado el planeta rojo desde el a√Īo 2007, ha despertado un gran inter√©s en los cient√≠ficos.

En el a√Īo 2013, una tormenta rode√≥ todo el planeta de Saturno.
Image: NASA.

Marte no es el √ļnico planeta que experimenta tormentas tan grandes que pueden rodearlo por completo. En 2013, los astr√≥nomos detectaron una tormenta masiva de truenos y rel√°mpagos en Saturno, la cual cre√≥ un anillo alrededor del gigante gaseoso, lo que supone una distancia total de 300.000 kil√≥metros, mucho m√°s grande si la comparamos con Marte, que tiene una circunferencia de unos 21.300 kil√≥metros. [NASA]