Existe una famosa leyenda urbana que dice que el gobierno de Estados Unidos gast√≥ un mill√≥n de d√≥lares en dise√Īar un bol√≠grafo que fuera capaz de escribir en gravedad cero mientras que los rusos, m√°s avispados, utilizaban l√°pices en el espacio. Esta es la verdadera historia detr√°s de ese mito popular.

En realidad, el Space Pen se desarroll√≥ en el seno de una compa√Ī√≠a privada que lo vendi√≥ a la NASA por una m√≥dica cantidad de dinero como parte de una campa√Īa de marketing. En la agencia espacial rusa, por cierto, tambi√©n lo usaban.

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El origen real de la leyenda urbana sobre el bol√≠grafo del mill√≥n de d√≥lares nace de otro accesorio de escritura muy caro. Las primeras misiones Apollo se vieron empa√Īadas por un esc√°ndalo cuando la opini√≥n p√ļblica descubri√≥ que los astronautas estadounidenses estaban utilizando l√°pices de 128,89 d√≥lares. Resulta que, aparentemente, la NASA se hab√≠a gastado 4.382 d√≥lares en 34 simples l√°pices. El Congreso estaba tan enfadado que orden√≥ una investigaci√≥n y pidi√≥ a la agencia explicaciones.

Un representante de la NASA (probablemente el pobre diablo que sacó la pajita más corta ese día) tuvo que explicar que los lápices estaban confeccionados en fibras especiales pero que el precio al que se compraban era de solo 1,75 dólares. El sobreprecio extra venía de una serie de adaptaciones que la NASA tenía que hacer para que el lápiz pudiese ser utilizado dentro de una nave espacial y por alguien llevando un traje de astronauta.

Los l√°pices se consideran una terrible elecci√≥n para una misi√≥n espacial. Su punta puede romperse y generar residuos flotantes que acaben da√Īando instrumental o los ojos de los astronautas. Incluso aunque se utilizara grafito m√°s duro, hace falta afilarlos y est√°n hechos de material que puede arder con facilidad. Un bol√≠grafo era una elecci√≥n mucho m√°s l√≥gica, pero despu√©s del esc√°ndalo de los l√°pices, la NASA no se atrev√≠a a volver a meter el dedo en la llaga y gastarse un dineral en un nuevo accesorio de escritura.

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Por fortuna para la agencia, un empresario llamado Paul Fisher había gastado ya un millón de sus propios dólares en investigar un bolígrafo que pudiera usarse en el espacio. El Space Pen de Fisher era un avance significativo sobre los bolígrafos convencionales. En la época, era muy raro encontrar bolígrafos cuyo depósito de tinta estuviera sellado. La razón es que, si sellas el cartucho de tinta esta, al intentar bajar, crea un vacío en la parte superior que hace que, eventualmente, la tinta deje de correr.

Fisher desarroll√≥ un tipo de cartucho presurizado con nitr√≥geno. El nitr√≥geno generaba unas cuarenta libras de presi√≥n que empujaban la tinta hacia abajo y hac√≠an que el Space Pen no se quedara seco y que escribiera en gravedad cero. ¬ŅEl problema? Era demasiada presi√≥n y la tinta se sal√≠a. Fisher tuvo que idear un fluido tixotr√≥pico. Aunque no existe una definici√≥n universal, un ejemplo de fluido tixotr√≥pico es el ketchup. Das la vuelta a la botella y no se mueve, pero lo agitas y el movimiento lo hace caer poco a poco. Fisher cre√≥ una tinta en gel similar al ketchup. Cuando la bola de la punta del bol√≠grafo se mov√≠a, la tinta flu√≠a. Cuando el bol√≠grafo permanec√≠a quieto, la tinta dejaba de fluir, incluso pese a la presi√≥n ejercida por el nitr√≥geno.

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Fisher ofreci√≥ el Space Pen a la NASA a un precio de solo 1,98 d√≥lares por unidad, y pronto se hizo un hueco en las misiones espaciales, que era justo lo que este avispado empresario quer√≠a. El Space Pen se sigue vendiendo, aunque no es ni mucho menos el √ļnico que se vende y anuncia con esas mismas propiedades. El bol√≠grafo se hizo tan popular que los rusos se fijaron en su dise√Īo y tambi√©n lo llevaron a sus misiones. Sin embargo, la idea de que a Estados Unidos le gusta derrochar en juguetes brillantes mientras que los rusos son un modelo de estoicismo y eficiencia pronto arraig√≥ en la cultura popular. Hab√≠a nacido la leyenda urbana del Space Pen.

Lo más curioso del asunto es que, aunque el Space Pen sí que se ha utilizado en misiones y la NASA compró alegremente la idea a este empresario, los primeros bolígrafos que se utilizaron eran bolis comunes y corrientes. Contrariamente a la creencia popular, los bolígrafos normales también funcionan en el espacio. [NASA vía Scientific American, How Stuff Works, y ITOTD]

Foto: Wikimedia Commons

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