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Limpiar el desastre del Observatorio de Arecibo costará casi 50 millones de dólares

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El daño ocasionado tras el colapso de la antena de 900 toneladas.
El daño ocasionado tras el colapso de la antena de 900 toneladas.
Foto: Ricardo Arduengo/AFP (Getty Images)

Nuevos cálculos sugieren que costará entre 30 y 50 millones de dólares limpiar el desorden creado por el colapso del icónico plato del Observatorio de Arecibo a fines del año pasado, según un informe de la Fundación Nacional de Ciencias de Estados Unidos (NSF) que detalla las secuelas del desastre y los posibles próximos pasos.

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La investigación sobre la causa del colapso en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico aún está en curso, pero a la Fundación Nacional de Ciencias, a través de la Ley de Asignaciones Consolidadas de 2021, se le solicitó que presentara un informe al Congreso que describa las “causas y alcance de los daños”, el plan para remover escombros de una manera segura y ambientalmente racional, la preservación de las instalaciones asociadas [el Observatorio de Arecibo] y áreas circundantes, y el proceso para determinar si establecer tecnología comparable en el sitio, junto con cualquier estimación de costos asociados”.

La NSF tuvo solo 60 días para producir el informe sobre la promulgación de la ley, lo que puede explicar por qué es tan escaso en los detalles. El informe tiene solo siete páginas y está repleto de información que ya conocíamos. Dicho esto, la NSF proporcionó algunos detalles nuevos, como la estimación del costo de limpieza, una descripción general de los daños causados ​​a la instalación y el estado actual de la limpieza, entre otros asuntos.

En resumen, un cable auxiliar de una torre de soporte se soltó de su enchufe el 10 de agosto de 2020, lo que provocó daños importantes en los paneles reflectores de la parte inferior. Un cable principal en la misma torre se rompió varios meses después, lo que provocó aún más daños en el plato, que se ha utilizado para radar y radioastronomía desde 1963. La segunda falla del cable fue especialmente preocupante, ya que “el cable se rompió en condiciones que deberían haber estado dentro de sus capacidades de soporte, lo que indica que, junto con los cables principales restantes, puede haber sido más débil de lo esperado”, según el nuevo informe. Las empresas de ingeniería contratadas para evaluar la estructura dijeron que una falla posterior del cable sería catastrófica, lo que resultó en la decisión de desmantelar la antena parabólica de 305 metros. Sin embargo, a medida que se hacían planes para demoler el histórico radiotelescopio, la plataforma de 900 toneladas cedió y se derrumbó el 1 de diciembre de 2020.

Las inspecciones realizadas después del colapso mostraron que la plataforma y la cúpula gregoriana eran una “pérdida completa para fines científicos”, según el informe. Los 18 metros superiores de las torres de soporte de la plataforma números 12 y 4 se rompieron durante el colapso, y los 37 metros superiores de la torre de soporte de la plataforma número 8 se rompieron. Como dice el informe, “continúan las evaluaciones adicionales de la integridad estructural de las torres”.

El techo del Centro de Aprendizaje sufrió daños importantes, pero la NSF dijo que es reparable. Un remolque utilizado por el personal de Educación y Alcance Público fue completamente “demolido”, mientras que el Centro de Visitantes salió ileso, salvo por algunos daños menores causados ​​por la caída de trozos de concreto, según el nuevo informe.

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Un contratista privado y expertos del Centro Espacial Kennedy de la NASA están llevando a cabo un análisis forense para determinar la causa de la falla original del conector o enchufe del cable auxiliar. Otro contratista independiente está realizando la investigación forense en Arecibo, y los informes finales de ambos contratistas se esperan para diciembre de 2021. Además de estos esfuerzos, la NSF ha solicitado un estudio independiente de los fallos de los cables sea realizado por las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina.

Se ha contratado para ayudar a una empresa que se especializa en la limpieza de desastres y la remediación ambiental. Los suelos contaminados con aceites hidráulicos, que fueron liberados durante el colapso, están siendo muestreados y removidos. El equipo de limpieza también está analizando el agua subterránea y superficial cerca de la instalación. Se está trabajando en un “Plan de prevención de la contaminación de las aguas pluviales” para “evitar que los sedimentos y los contaminantes migren fuera del sitio”, al igual que los estudios de la vida silvestre y la vegetación para ayudar en la protección de las especies vulnerables, según el informe.

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El estudio enumera las estimaciones de costos preliminares para la limpieza entre 30 50 millones de dólares desde ahora hasta finales de 2022.

La NSF actualmente está trabajando con la Oficina de Preservación Histórica del Estado de Puerto Rico y el Consejo Asesor Federal sobre Preservación Histórica en la “protección y preservación de elementos históricamente importantes de las estructuras y el sitio”. Los objetos valiosos que se encuentren durante el proceso de limpieza podrían exhibirse en el observatorio o enviarse a museos.

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El futuro de las instalaciones sigue sin estar claro. La NSF dice que todavía es demasiado pronto para saber cómo se podría reparar o reconstruir la instalación para permitir diferentes tipos de esfuerzos científicos, y agregó que la restauración “requerirá diferentes niveles de esfuerzo y financiamiento”. Los autores dijeron que “muchas tecnologías y más de una docena de capacidades distintas” todavía están en el sitio, incluido un radiotelescopio más pequeño de 12 metros y una instalación LIDAR utilizada para estudiar la composición y el movimiento de la ionosfera. En cuanto a reparar o reinventar el plato grande, la NSF dijo que su “proceso para establecer cualquier nueva instalación científica significativa se basa en las prioridades establecidas por la comunidad científica y una revisión rigurosa por pares del mérito intelectual y los impactos más amplios de la actividad propuesta”.

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Un taller comunitario planeado para el próximo mes de abril debería brindar más información sobre el Observatorio de Arecibo y su futuro.

Que una antena pueda ser reconstruida en la instalación no está fuera de discusión. El mes pasado, el observatorio presentó una propuesta para construir un “Telescopio Arecibo de Próxima Generación” de 450 millones dólares. Han sido días oscuros en Arecibo, pero quizás haya motivos suficientes para ser optimistas.