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Los géiseres de Europa, la luna de Júpiter, desaparecen misteriosamente

El año pasado, científicos de la NASA descubrieron lo que parecían ser géiseres de 200 km de altura en la superficie de la luna de Júpiter. Sin embargo, ahora no logran encontrarlos. Las razones pueden ser dos: el fenómeno es más raro de lo que se pensaba o nunca existieron.

Los científicos sospechan que debajo de la gruesa capa de hielo en Europa hay un océano. Se cree que es un lugar ideal para buscar vida fuera de la Tierra. La noticia de que el telescopio Hubble había captado agua saliendo de su superficie en forma de géiseres, aumentó las expectativas de los investigadores, y convirtió a la luna en un objetivo ideal para enviar sondas orbitales que pudieran recoger información de los chorros.

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Sin embargo, los géiseres no han vuelto a aparecer. Científicos de la Universidad del Sur de California, en Estados Unidos, han estado utilizando la sonda Cassini para tratar de averiguar el por qué. En una primera teoría afirman que la superficie de Europa es mucho más delgada de lo que se creía. Esto les lleva a pensar que no podría tener agua en su interior.

Otra teoría tiene que ver con el Hubble y sus instrumentos. La detección de estos chorros de agua estaba en el límite de sus capacidades y podría serle sumamente difícil encontrarlos de nuevo. Así lo explica Robert Pappalardo del Laboratorio de Jets de la NASA:

La observación de Hubble estaba tan limitada que sus instrumentos tal vez fueron engañados, o simplemente tuvieron mucha suerte y atraparon un evento que no es tan común.

El próximo año, la NASA decidirá si enviar una misión de exploración a Europa. Saber si los géiseres son reales o no es clave para el diseño de los instrumentos en la nave que la llevará a cabo. No obstante, existan los chorros o no, la luna congelada de Júpiter sigue siendo uno de los astros con mayor probabilidad de albergar algún tipo de vida extraterrestre. [vía New Scientist]

Imagen: Concepto de la superficie de Europa NASA/JPL-Caltech

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