Photo: Robert Markowitz (NASA)

¬ŅC√≥mo cambiar√≠a nuestra fisiolog√≠a si estableci√©ramos una colonia en la Luna o emprendi√©ramos un largo viaje por el espacio para llegar a otro planeta? En un intento por averiguarlo, la NASA envi√≥ a Scott Kelly a la ISS durante un a√Īo y compar√≥ su ADN con el de su hermano gemelo Mark.


Actualización (16/3). La NASA ha emitido una declaración para aclarar que el estudio ha sido malinterpretado por la prensa, incluidos nosotros:

Mark y Scott Kelly siguen siendo gemelos id√©nticos; el ADN de Scott no cambi√≥ fundamentalmente. Lo que los investigadores observaron son cambios en la expresi√≥n g√©nica, que es la forma en que su cuerpo reacciona a su entorno. Es probable que estos cambios est√©n dentro del rango normal para humanos bajo estr√©s, como los escaladores de monta√Īa o buceadores.

El cambio se relacion√≥ con solo el 7% de la expresi√≥n g√©nica que cambi√≥ durante el vuelo espacial y que no hab√≠a regresado a su estadio previo despu√©s de seis meses en la Tierra. Este cambio de expresi√≥n g√©nica es m√≠nimo. Apenas estamos empezando a comprender c√≥mo los vuelos espaciales afectan el cuerpo humano a nivel molecular. La NASA y los otros investigadores que colaboran en estos estudios esperan anunciar resultados m√°s completos sobre los estudios de los gemelos este verano.ÔĽŅ


Seg√ļn los resultados del estudio, la expresi√≥n g√©nica de Scott ‚ÄĒque estuvo en la Estaci√≥n Espacial Internacional desde marzo de 2015 hasta marzo de 2016‚ÄĒ cambi√≥ en el espacio y no volvi√≥ a la normalidad tras aterrizar. Los cambios no est√°n presentes en Mark, quien naci√≥ con los mismos genes pero se qued√≥ en tierra durante la √ļltima misi√≥n de su hermano en la ISS.

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Diez equipos de investigación analizaron varias proteínas y la capacidad cognitiva de los gemelos Kelly. Los cambios permanentes en el ADN de Scott parecen haber ocurrido en los genes que controlan funciones relacionadas con su sistema inmune, como la formación de hueso, la reparación del ADN o la respuesta a un ambiente privado de oxígeno o cargado de dióxido de carbono.

Los genes de Scott respondieron al espacio como si fuera un entorno extra√Īo y lo trataron como una amenaza, activando una respuesta inmune.

Los resultados completos del estudio a√ļn no han sido publicados, pero una reuni√≥n reciente del Human Research Program revel√≥ varios hallazgos. Por ejemplo, que los cinco cent√≠metros que Scott creci√≥ en el espacio eran un efecto temporal de la microgravedad: su columna vertebral se hab√≠a estirado.

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Más interesante es cómo los telómeros de Scott (los extremos de sus cromosomas) crecieron hasta alcanzar una mayor longitud que los de su hermano. Recuperaron su longitud original poco después de volver a la Tierra, pero el hallazgo sorprendió a los científicos.

Su expresión génica también cambió. Los niveles de metilación del ADN de Scott (un proceso que activa o desactiva los genes) aumentaron o disminuyeron, dependiendo del gen, lo que indica que nuestra genética es sensible a los cambios ambientales. Su flora intestinal también cambió respecto a la de su hermano, probablemente por el cambio de dieta y de entorno.

Para la NASA, el estudio de los gemelos Kelly es ‚Äúun escal√≥n m√°s hacia la misi√≥n a Marte‚ÄĚ. Los astronautas suelen pasar seis meses en el espacio, pero una misi√≥n a Marte tomar√° tres a√Īos. ¬ŅC√≥mo les afectar√° la ingravidez en misiones tan largas? Gracias a que Scott y Mark nacieron con el mismo set de genes y solo uno de ellos pas√≥ un a√Īo en el espacio, ahora tenemos varias pistas.