Una de las focas muertas, foto capturada el 7 de mayo de 2019.
Foto: Harold Okitkun (NOAA)

Las focas se están muriendo en Alaska, y los científicos no saben por qué.

M√°s de 60 focas, incluyendo focas barbudas (erignathus barbatus), anilladas (pusa hispida) y manchadas (phoca largha), han aparecido muertas a lo largo de las costas de los mares de Bering y Chukchi en Alaska, seg√ļn la Administraci√≥n Nacional Oce√°nica y Atmosf√©rica de Estados Unidos (NOAA).

Los cad√°veres de las focas, todas protegidas por la Ley de Especies en Peligro, comenzaron a aparecer en las aguas en mayo, pero decenas de nuevos reportes llegaron recientemente de lugare√Īos que vieron a los animales muertos en el suroeste de Norton Sound, en las costas occidentales del estado. En algunos casos se les ha encontrado sin pelo, pero los cient√≠ficos no est√°n seguros de si eso se debe a que sus cuerpos est√°n en proceso de composici√≥n o debido a mudas, en las cuales los animales arrojan plumas o pelo para dejar espacio para nuevos.

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Esta es, claramente, una mala noticia para las especies, pero tambi√©n es preocupante para las personas nativas de Alaska que dependen de los animales marinos como una fuente clave de alimentos. Los cazadores de subsistencia son, despu√©s de todo, los que est√°n en las aguas y que a menudo son testigos de estos tristes escenarios de primera mano. NOAA se est√° comunicando con varios grupos locales para descubrir c√≥mo remediar el problema, seg√ļn han explicado en un comunicado:

Debido a que las focas de hielo son un recurso esencial para las comunidades nativas de Alaska, la seguridad alimentaria es una gran preocupaci√≥n para nosotros. Algunas personas han expresado su preocupaci√≥n por la contaminaci√≥n. Otros han informado que las focas parecen inusualmente delgadas este a√Īo, y est√°n preocupados por la disponibilidad de presas.

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La agencia también está trabajando con la organización Alaska Marine Mammal Stranding Partners para tomar fotografías de los animales muertos, y realizar las necropsias adecuadas, para descubrir qué los está matando. Sin embargo, estos tipos de investigaciones no siempre ofrecen una respuesta clara.

Otra :(
Foto: Raime Fronstin/National Park Service (NOAA)

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Un evento de mortalidad similar, donde se encontraron muertas las mismas especies de focas con p√©rdida de pelo, se desarroll√≥ entre 2011 y 2016, y los cient√≠ficos a√ļn no saben exactamente por qu√©. Se cre√≠a que ese evento era el resultado de alg√ļn tipo de enfermedad, pero las muestras de tejido nunca apuntaron a ning√ļn virus o contaminante a quien culpar. Al menos 233 focas murieron en esa ocasi√≥n. Con suerte, NOAA podr√° descubrir qu√© es lo que est√° matando a las focas para evitar un n√ļmero tan elevado de muertes esta vez.

‚ÄúNos estamos movilizando para que nuestros expertos en mam√≠feros marinos y nuestros socios se trasladen hasta el lugar para obtener algunas muestras‚ÄĚ, dijo a Reuters Julie Speegle, portavoz de NOAA Fisheries. ‚ÄúPodr√≠a ser una floraci√≥n de algas nociva, entre muchas otras cosas.‚ÄĚ

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El cambio clim√°tico probablemente tampoco ayuda. Los inviernos han sido anormalmente c√°lidos, y esto parece estar contribuyendo a la muerte de otros animales como los frailecillos. Las altas temperaturas en los √ļltimos a√Īos est√° perturbando la vida como la conocemos en las costas del √Ārtico.

Las focas dependen del hielo para descansar y cazar. Sin embargo, el hielo marino del √Ārtico acaba de alcanzar un m√≠nimo hist√≥rico en esta √©poca del mes, como informa Mongabay. Eso puede estar afectando, especialmente si las focas no encuentran suficiente hielo, pero los cient√≠ficos tendr√°n que mirar m√°s de cerca e investigar para estar seguros.