El terror encarnado: la aleta de una orca.
Foto: Boris Kasimov / Flickr (CC BY 2.0)

Si las películas fuesen científicamente correctas, la mítica Jaws se desarrollaría de esta forma: mientras la canción de la película comienza a sonar, una aleta dorsal negra se desliza sobre la superficie del agua, y los enormes tiburones blancos huirían aterrorizados cuando la cámara revela la verdadera amenaza: una ballena orca.

Los tiburones blancos y las orcas se superponen en sus posiciones en la cadena alimenticia: pueden aparecer en los mismos lugares y alimentarse de la misma presa. Pero cuando interact√ļan, incluso una visita breve de una orca puede hacer que los enormes tiburones huyan durante largos per√≠odos de tiempo, seg√ļn un nuevo estudio publicado en Scientific Reports.

Los distribuci√≥n de los tiburones blancos y las ballenas orcas se superponen en el oc√©ano Pac√≠fico norte, especialmente durante el oto√Īo y principios del invierno, cuando ambos se encuentran en sitios costeros para cazar focas. No se han realizado muchos estudios sobre las interacciones directas entre estos dos depredadores, aunque es un hecho las orcas a veces atacan a los tiburones, probablemente para alimentarse de sus h√≠gados ricos en nutrientes. Dado que existe mucho m√°s en las relaciones entre especies que qui√©n come a qui√©n, los investigadores se dispusieron a descubrir c√≥mo interact√ļan los animales en estos espacios compartidos.

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Los investigadores atrajeron tiburones blancos a su bote con un ‚Äúse√Īuelo de foca hecho usando alfombras‚ÄĚ y colocaron etiquetas electr√≥nicas en 165 de ellos desde 2006 hasta 2013 en tres localidades costeras de California, Estados Unidos: el sureste de la isla Farallones, Tomales Point y la isla A√Īo Nuevo. Despu√©s recopilaron los datos de varios estudios de monitoreo de tiburones, orcas y elefantes marinos en las islas Farallones del sudeste. Su an√°lisis revel√≥ que cuanto m√°s cerca estaban las orcas de las islas, menos focas mataban los tiburones.

Existen muchos ejemplos de orcas asustando a los tiburones. El 2 de noviembre de 2009, hab√≠an 17 tiburones marcados en las aguas alrededor de las islas. Las orcas aparecieron durante solo 2,5 horas y no mataron a ninguno de los tiburones marcados, pero los cient√≠ficos dejaron de detectar a todos menos uno de esos tiburones en las aguas durante el resto de la temporada. √Čxodos de tibur√≥n similares ocurrieron en 2011 y 2013.

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Aunque el estudio se basa en estimaciones de los datos recopilados, presenta evidencia de que los tiburones blancos que se alimentan alrededor de estas islas tem√≠an a las orcas que aparec√≠an en la regi√≥n. Esto es importante, seg√ļn el estudio, porque demuestra una relaci√≥n matizada entre las especies que podr√≠a tener efectos m√°s all√° de asustar a los tiburones. Podr√≠a impactar en las poblaciones de elefantes marinos, que crecer√≠an con menos tiburones.

Si hay otra conclusi√≥n muy importante de este estudio, deber√≠a ser esta: los tiburones no dan tanto miedo como las orcas. Propongo que alg√ļn director haga nuevas versiones de Jaws y Free Willy con esto en mente.