La fusión nuclear es la gran promesa incumplida de la generación de energía. Limpia, ilimitada y barata pero con un problema: no hemos logrado la tecnología capaz de hacerla viable. Un equipo de investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts acaba de anunciar el paso que estábamos esperando, y todo gracias a un nuevo tipo de imanes superconductores.

El principal problema de la fusi√≥n nuclear es que actualmente consume m√°s energ√≠a de la que produce. La fusi√≥n nuclear es el mismo proceso que tiene lugar en las estrellas. En el caso de la reacci√≥n generada por el hombre, una serie de l√°seres de alta potencia hace entrar en fusi√≥n una peque√Īa cantidad de hidr√≥geno. No solo los l√°seres consumen energ√≠a. Para contener el plasma supercaliente que generan las reacciones nucleares es preciso una c√°mara magn√©tica que utiliza potentes electroimanes para contener la reacci√≥n.

En 2013, científicos del Centro Nacional de Ignición en Livermore, California, lograron romper el punto de equilibrio de la fusión por primera vez, o sea, lograr que genere más electricidad de la que consume, pero de ahí a tener un reactor de fusión comercialmente viable hay un trecho muy largo.

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Reactor de fusión ARC planteado por el MIT

La principal instalaci√≥n que trata de convertirse en el primer reactor de fusi√≥n comercial del mundo es el ITER, un proyecto franc√©s que lleva a√Īos en construcci√≥n y que costar√° en torno a los 40.000 millones de euros.

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El reactor del MIT est√° basado en el mismo dise√Īo toroidal que los Tokamak sovi√©ticos que se prueban actualmente, pero es mucho m√°s peque√Īo. Pese a ello, es capaz de multiplicar por 10 la potencia del ITER en la mitad de su tama√Īo. Su secreto est√° en el uso de un nuevo tipo de imanes superconductores que ya existen en el mercado pero que no exist√≠an cuando el ITER comenz√≥ a construirse. Se llaman REBCO y est√°n compuestos de √≥xido de cobre y bario.

Los imanes REBCO son unos superconductores tan potentes que permiten gastar mucha menos energ√≠a en contener el plasma del reactor. El reactor, bautizado como ARC, es m√°s sencillo de construir y mantener. Su dise√Īo es similar al de los Tokamak, pero han integrado una c√°mara de material l√≠quido reemplazable que sirve de refrigeraci√≥n adicional a la c√°mara del plasma.

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De momento, es solo un concepto, pero podría poner en marcha de una vez la tecnología de fusión nuclear, acabar con las actuales centrales y sus desechos radiactivos, y abrir una nueva era en lo que a generación de energía se refiere. En el momento en que podamos fabricarlo, el siguiente paso será miniaturizarlo. [vía MIT]

Foto de portada: reactor de fusión Joint European Torus (JET, en inglés), Oxford, Reino Unido

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