Los enormes g√©iseres de agua de Europa, la luna de J√ļpiter. Imagen: NASA, ESA y G. Bacon (STScI)

Si hay un lugar en el sistema solar donde querremos buscar vida extraterrestre, se llama Europa y es una de las lunas de J√ļpiter. Sab√≠amos que existe un enorme oc√©ano l√≠quido bajo la superficie del sat√©lite, pero ahora hemos detectado g√©iseres de agua que nos facilitar√°n llegar hasta √©l.

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‚ÄúHoy presentamos nuevas pruebas recogidas por el Hubble de que existen columnas de vapor de agua que son expulsadas de la superficie helada de Europa‚ÄĚ, explic√≥ William Sparks, astr√≥nomo del Space Telescope Science Institute (STScI), en una rueda de prensa de la NASA. ‚ÄúLas observaciones indican que en la actualidad la luna est√° totalmente envuelta por un oc√©ano de agua salada. El descubrimiento de las columnas de agua es importante porque significa que podr√≠amos ser capaces de explorar ese oc√©ano sin tener que perforar varios kil√≥metros de hielo‚ÄĚ, a√Īadi√≥ Sparks.

No es la primera vez que los científicos detectan géiseres de agua en Europa. Ya ocurrió en 2012, pero la reproducibilidad de las observaciones es tan importante en astronomía como en cualquier otra ciencia. Ahora, un análisis de luz ultravioleta del Hubble arroja nuevas pruebas de que existen al menos siete géiseres en el hemisferio sur del satélite, que expulsan columnas de vapor de hasta 200 km de altura. Es el resultado de 15 meses de investigación que llevaron al extremo la capacidad del telescopio.

Los cient√≠ficos observaron las masas de agua en tres de las diez ocasiones que Europa paso por delante de J√ļpiter durante la investigaci√≥n, lo que sugiere que se trata de una actividad intermitente. Europa tiene una √≥rbita el√≠ptica alrededor de J√ļpiter que provoca mareas gravitacionales, las cuales aportan la energ√≠a de estas actividades geol√≥gicas y mantienen el agua del subsuelo en estado l√≠quido, a pesar la distancia hasta el Sol. El agua no es el √ļnico elemento necesario para la vida, pero esta energ√≠a permite que el oc√©ano y su superficie helada intercambien elementos qu√≠micos, lo que aumenta las posibilidades de encontrar formas de vida extraterrestre.

Harán falta nuevas pruebas con la visión infrarroja del telescopio James Webb, que será lanzado en 2018, antes de confirmar las observaciones y sus implicaciones. Ya existe una misión a Europa programada para la década del 2020, pero la NASA tiene la esperanza de que esta noticia incremente el presupuesto de la misión para poder enviar cuanto antes una sonda que tome muestras de la superficie del satélite. Los detalles de la investigación se publicarán esta semana en la revista Astrophysical Journal. [NASA]

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