La NASA acaba de ofrecer nuevos detalles sobre uno de sus proyectos m√°s fascinantes: el estudio a fondo de Europa, la luna de J√ļpiter y uno de los cuerpos del Sistema Solar que m√°s posibilidades tienen de albergar vida.

La primera misi√≥n a Europa consiste en el lanzamiento de una sonda espacial que orbite alrededor de J√ļpiter para realizar 45 vuelos cercanos sobre su sat√©lite Cada uno de esos vuelos pasar√° a una distancia de entre 25 y 2.700 kil√≥metros de Europa. La sonda, que se alimentar√° de energ√≠a solar, ser√° la punta de lanza de una futura misi√≥n sobre la superficie de Europa, as√≠ que es crucial recopilar cu√°ntos m√°s datos podamos del sat√©lite en el tiempo que dure la misi√≥n.

La NASA solicit√≥ a la comunidad cient√≠fica que propusieran qu√© instrumentos llevar√° esa primera sonda. Tras analizar 33 dispositivos propuestos, se ha quedado con nueve. Esas ser√°n nuestras armas para tratar de desentra√Īar los secretos de Europa, entre ellos determinar si efectivamente hay oc√©anos de agua l√≠quida bajo su superficie.

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Los extra√Īos patrones de la superficie de Europa sugieren que hay agua l√≠quida bajo la superficie. Foto: NASA / JPL

Entre los instrumentos que llevaremos a Europa comenzamos con c√°maras y espectr√≥metros de alta resoluci√≥n (50 metros) que seguro nos ofrecer√°n unas vistas √ļnicas de la superficie. Solo esto ya ser√° un avance espectacular. Las mejores fotos que tenemos de Europa las tom√≥ la sonda Galileo, y ni tienen buena resoluci√≥n, ni se tomaron desde tan cerca como se har√° en esta misi√≥n. La calidad de esta im√°genes ser√°, seg√ļn la NASA, 100 veces superior al material actual.

Junto a estos instrumentos viajará a Europa un radar destinado a medir la profundidad de la capa de hielo y si existen bolsas de agua líquida a menos profundidad como sucede aquí en la Tierra bajo el hielo de los casquetes polares. Un magnetómetro permitirá no solo determinar el campo magnético del satélite, sino sino también calcular la profundidad del océano y si es salino o no.

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Los científicos de la NASA también tienen especial interés en analizar los supuestos géiseres que emiten material a la atmósfera de Europa. Varios instrumentos servirán para crear un mapa térmico del satélite e incluso recoger muestras de su composición atmosférica en los vuelos más bajos.

El siguiente paso es lograr la financiaci√≥n de 30 millones de d√≥lares necesaria para dise√Īar la sonda y poner en marcha definitivamente el proyecto. La NASA tiene previsto que la sonda llegue a Europa en 2020. Mientras tanto, este v√≠deo de la agencia ya nos hace so√Īar con lo que podamos descubrir all√≠. [v√≠a NASA]

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