Imagen: AP

Un audaz equipo de cient√≠ficos ha tratado de averiguar por qu√© la caca de los wombats tiene esa forma c√ļbica tan caracter√≠stica y de descubrir los procesos fisiol√≥gicos involucrados en este particular proceso digestivo.

Resulta que los wombats tienen una extra√Īa relaci√≥n con su caca.

Estos marsupiales australianos pueden dejar caer de cuatro a ocho trozos de excremento ‚Äďcada uno de unos 2 cent√≠metros de di√°metro‚Äď en una sola sentada. Pero lo m√°s impresionante es, sin duda, la forma c√ļbica de su caca.

Durante el curso de una noche, estas criaturas nocturnas pueden producir de 80 a 100 cubos de caca, que luego recolectan y colocan estrat√©gicamente alrededor de su dominio. Este escatol√≥gico comportamiento tiene al menos dos prop√≥sitos: la caca se usa para marcar el territorio del wombat y para atraer a posibles parejas (no les juzgues). Estas curiosas dimensiones geom√©tricas hacen que sean m√°s f√°ciles de apilar y evitan que la caca se desplace de su sitio. As√≠ que la forma c√ļbica de los excrementos de los wombats es una adaptaci√≥n evolutiva, y no solo un efecto secundario aleatorio de la biolog√≠a.

As√≠ es la caca c√ļbica de los wombats. Imagen: P. Yang and D. Hu/Georgia Tech

Sin embargo, cómo el cuerpo del wombat es capaz de moldear los excrementos de esta forma tan particular es algo que no se comprende completamente (sé lo que estás pensando y no, el agujero del culo de los wombats no tiene forma cuadrada, pero buen intento). Patricia Yang, doctora en ingeniería mecánica por el Instituto Tecnológico de Georgia, publicó recientemente una investigación sobre el tema. Yang es una experta en la hidrodinámica de los fluidos corporales, como los alimentos digeridos, la sangre y la orina. Los resultados de su investigación serán presentados en la 71ª Reunión Anual sobre Dinámica de Fluidos de la American Physical Society en Atlanta.

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‚ÄúLo primero que me llev√≥ a investigar esto es que nunca he visto nada tan extra√Īo en biolog√≠a‚ÄĚ, dijo Yang en un comunicado. ‚ÄúEra todo un misterio. Ni siquiera pensaba que fuera cierto al principio. Lo busqu√© en Google y vi muchas im√°genes de la caca con forma de cubo de los wombats, pero segu√≠a siendo esc√©ptica‚ÄĚ.

De hecho, los cubos son algo raro en biolog√≠a. Incluso nos sorprende cuando los vemos en el mundo geol√≥gico. La investigaci√≥n de Yang trataba de comprender c√≥mo los wombats, el √ļnico animal conocido cuyos excrementos tienen forma de cubo, son capaces de llevar a cabo esta haza√Īa digestiva y de determinar qu√© aspectos de su fisiolog√≠a son los responsables de √©sto.

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Yang y sus compa√Īeros realizaron una serie de autopsias en wombats que hab√≠an muerto tras de ser atropellados por veh√≠culos. Los investigadores se centraron en el tracto digestivo del animal. Vieron que, en la parte final del largo viaje que recorren los excrementos a trav√©s del tracto digestivo del animal (los alimentos consumidos tardan unas 2,5 semanas en recorrer todo el tracto digestivo del wombat), la consistencia de la caca pas√≥ de l√≠quida a s√≥lida. En esta etapa final es donde se produce el cambio de forma.

‚ÄúAlgunos estudios previos hab√≠an planteado la hip√≥tesis de que las heces con forma de cubo se forman al comienzo del intestino delgado‚ÄĚ, dijo Yang a Gizmodo. ‚ÄúNuestro estudio demuestra que no es as√≠. Las heces se vuelven as√≠ al final del intestino grueso‚ÄĚ.

Esta transformación, dijo Yang, es debida a las propiedades variables elásticas de la pared intestinal del wombat. Al vaciar el intestino e inflarlo con un globo, el equipo de Yang descubrió que la tensión elástica de la caca varía del 20 por ciento en las esquinas del cubo al 75 por ciento en los bordes. Las paredes de los intestinos, como demuestra esta investigación, son las encargadas de dar forma a la caca a través de un uso estratégico de la presión.

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Curiosamente, este estudio tiene implicaciones más allá de la biología.

Y es que ésta técnica digestiva, como argumentan los autores, podría aplicarse a la ingeniería mecánica. Este descubrimiento también podría aplicarse a la medicina, para usarse en el tratamiento de problemas gastrointestinales. Yang dijo que los hallazgos de su grupo podrían mejorar nuestra comprensión del transporte de tejidos blandos dentro del cuerpo y de cómo se mueve el intestino.

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‚ÄúPodemos aprender de los wombats y, con suerte, aplicar este m√©todo novedoso a nuestros procesos de fabricaci√≥n‚ÄĚ, dijo Yang. ‚ÄúPodemos entender tambi√©n c√≥mo mover estas cosas de una manera m√°s eficiente‚ÄĚ.

Ah, los reinos de la biomimesis parecen no tener l√≠mites. Pero, ¬Ņqui√©n hubiera pensado que podr√≠amos construir sistemas tan avanzados basados ‚Äč‚Äčen las cacas de un peque√Īo marsupial? Yo, por lo menos, no.