Ilustración: Jim Cooke, Foto: Shutterstock

Buena parte de los bebedores habituales de caf√© saben que el caf√© no solo es bueno para despertarse por la ma√Īana: tambi√©n para hacer pop√≥. Pero aunque los efectos laxantes del caf√© son conocidos, no est√° claro por qu√© ocurren. Para llegar al fondo de este asunto, un grupo de cient√≠ficos decidi√≥ hacer exactamente lo que esperas que hagan los cient√≠ficos: darles un poco de caf√© a unas ratas de laboratorio.

Sus resultados preliminares, presentados este fin de semana en una conferencia llamada Digestive Disease Week, parecen reafirmar la sospecha de que la repentina capacidad para hacer caca no viene dada por la cafe√≠na. El caf√© puede matar a las bacterias que se encuentran en nuestras entra√Īas.

Investigadores m√©dicos de la Universidad de Texas en Galveston alimentaron a sus ratas con una peque√Īa taza de caf√© durante tres d√≠as seguidos en diferentes grupos que recibieron cafe√≠na o caf√© descafeinado. Luego, examinaron el tracto digestivo de las ratas con un examen f√≠sico y una sonda, centr√°ndose en los m√ļsculos que se contraen y ayudan a guiar la comida (y las heces) a trav√©s del intestino. Por √ļltimo, estudiaron c√≥mo los tejidos musculares del intestino reaccionan al caf√©. Sus resultados fueron claros: los m√ļsculos del intestino delgado y el intestino grueso se contraen mejor despu√©s del caf√©, lo que significa que las cosas pueden moverse m√°s r√°pido a lo largo del tracto digestivo.

‚ÄúEl caf√© tiene un efecto estimulante sobre la motilidad intestinal, y eso no est√° relacionado en absoluto con la cafe√≠na. Podr√≠amos ver este efecto incluso con caf√© descafeinado, por lo que es independiente de la cafe√≠na‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo el autor principal del estudio, Xuan-Zheng Shi, profesor asociado de medicina interna en la universidad.

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Este estudio no es el primero en sugerir que los m√ļsculos del intestino se ven directamente afectados por el caf√©. Ya en 1990, los investigadores descubrieron que las personas sanas que dicen hacer caca despu√©s de tomar caf√© tienen m√°s movimiento en los m√ļsculos del colon despu√©s de beber caf√© negro que aquellos que dicen no haber sentido nunca esa necesidad.

Al igual que en el estudio actual, los efectos del estudio de 1990 pudieron verse incluso en las personas que bebían café descafeinado. Y dado el poco tiempo que tardaron en ver esas contracciones (cuatro minutos), los investigadores especularon que el café puede actuar indirectamente sobre el colon a través del intestino delgado o el estómago. Fue este mismo estudio el que estableció que no todos sienten la necesidad de hacer caca después del café; en realidad, solo alrededor del 30% de la gente.

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Pero Shi y su equipo no estudiaron solamente el intestino. También miraron la caca. En comparación con las deposiciones sin café, encontraron que había menos bacterias en las cacas de las ratas bebedoras de café. Y cuando sumergieron las heces en una placa de Petri y las expusieron a una solución hecha con café al 1,5%, las bacterias dejaron de crecer tanto; el mismo efecto, pero más fuerte, tuvo lugar cuando expusieron las heces a un 3% de café. El café descafeinado produjo resultados similares.

‚ÄúEso es realmente interesante, porque significa que el caf√© podr√≠a ser un agente antibacteriano, y podr√≠amos ver esto tambi√©n en el caf√© descafeinado‚ÄĚ, dijo Shi. ‚ÄúPero necesitamos estudiar m√°s para saber por qu√© el caf√© podr√≠a tener este efecto supresor en el microbioma‚ÄĚ.

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Es demasiado pronto para decir cómo podría afectar el café al ecosistema microbiano de nuestro intestino, conocido como microbioma intestinal. Sabemos que el microbioma intestinal es un ambiente delicado, y si el café está deshaciendo o desacelerando el crecimiento de bacterias consideradas sanas, eso sería malo. Una investigación anterior sugiere que el café puede afectar positivamente a la salud general del colon y disminuir el riesgo de cáncer de colon (sin embargo, como con todas las investigaciones sobre la dieta, es difícil estar seguros).

Otros estudios han demostrado que existe una asociaci√≥n entre el microbioma intestinal y un intestino sano y m√≥vil. Pero no est√° del todo claro c√≥mo afecta lo primero a lo √ļltimo, ni Shi, ni su equipo est√°n diciendo que los efectos del caf√© en el intestino definitivamente tengan que ver con el microbioma, solo han encontrado un enlace interesante para seguir investigando.

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Incluso si las bacterias intestinales desempe√Īan un papel en la capacidad laxante del caf√©, probablemente tampoco sean el √ļnico mecanismo involucrado. Es necesario realizar m√°s investigaciones para desenredar todas las variables. Independientemente de c√≥mo funcione, los autores dicen que vale la pena explorar si el caf√© deber√≠a usarse como una forma relativamente f√°cil de ayudar a las personas con estre√Īimiento o con un intestino temporalmente congelado, dos complicaciones que pueden ocurrir despu√©s de ciertas cirug√≠as. Shi y su equipo planean que su estudio se publique en una revista revisada por pares en los pr√≥ximos meses.

Mientras tanto, para aquellos que se lo preguntan: a√ļn no hay pruebas de que transportar el caf√© al rev√©s por el cuerpo, lo que se conoce como un enema de caf√©, proporcione beneficios para la salud o ‚Äúdesintoxicaci√≥n‚ÄĚ en ning√ļn sentido.