Han pasado 48 a√Īos desde que los astronautas del Apolo 17, Eugene Cernan y Harrison Schmitt, aterrizaran en la superficie lunar el 11 de diciembre de 1972. Desde entonces no hemos vuelto, pero la NASA tiene un plan. Se llama Misi√≥n Artemis, y llevar√° a dos astronautas a la Luna en 2024.

Por qué Artemis

El nombre es un gesto de reconocimiento a los logros de decenas de mujeres que han hecho posible la actual tecnolog√≠a espacial. Artemis o Artemisa en Espa√Īol es la diosa griega de la caza y hermana gemela de Apolo. La misi√≥n Artemis ser√° la primera en la que una astronauta mujer pise la superficie de la Luna. La NASAha hecho p√ļblico el nombre de la misi√≥n el 13 de mayo de 2019. Hasta entonces ni siquiera hab√≠a una denominaci√≥n concreta, solo planes vagos.

Cu√°ndo suceder√°

El plan original de la NASA era volver a la Luna en 2028, pero el presidente de Estados Unidos tiene otra idea en mente. La administración Trump quiere adelantar el regreso a la Luna a 2024. En una reciente rueda de prensa, el director de la NASA, Jim Bridenstine, decía:

El presidente Donald Trump solicitó a la NASA que aceleremos nuestros planes para regresar a la Luna y que los seres humanos vuelvan a pisar su superficie en 2024. Volveremos con nuevas tecnologías y sistemas innovadores para explorar más lugares de su superficie de lo que nunca se creyó posible. Esta vez iremos a la Luna para quedarnos. Después usaremos lo que aprendamos allí para dar el siguiente gran salto: enviar astronautas a Marte.

¬ŅCu√°l es el plan?

El Programa Artemis y sus misiones est√°n en sus primeros estadios de vida. No hay un calendario concreto y muchas de las tecnolog√≠as necesarias para volver a la Luna a√ļn tienen que desarrollarse. Espera... ¬Ņqu√©? ¬ŅC√≥mo que tienen que desarrollarse?

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Sí, la NASA no quiere volver a la Luna en las mismas precarias condiciones que las misiones Apolo solo para plantar una bandera, recoger rocas y poder decir que hemos estado allí. Esta vez la idea es ir con calma para rebuscar bien a ver si le podemos sacar partido a nuestro satélite, y eso requiere un enfoque muy diferente. Para empezar, la agencia quiere desarrollar un sistema sostenible y reutilizable. Ese sistema gira alrededor de cuatro nuevos elementos:

El Space Launch System (SLS)

Llegar a la Luna implica una nave más grande (más sobre eso a continuación) y más equipamiento científico. El SLS es el cohete que se encargará de lanzar todo ese material y personal al espacio. Su configuración inicial permite poner en órbita casi 26 toneladas de equipo. Futuras actualizaciones aumentarán esa capacidad a las 45 toneladas.

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Concepto artístico de la Nave Orion.
Imagen: NASA (CC BY-NC-ND 2.0)

La nave Orión

La Ori√≥n es la nave para viajes largos m√°s avanzada de la que dispone la NASA. Ya la hemos probado en el espacio (subida a √≥rbita y reentrada), pero ahora toca probarla en recorridos de ida y vuelta a la Luna. El primero de estos vuelos no tripulados despegar√°, si todo va seg√ļn lo previsto, en 2020. El primero tripulado en 2022.

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Concepto artístico de la Orion, aproximándose a Gateway
Imagen: NASA (CC BY-NC-ND 2.0)

La estación espacial Gateway

Imagina la Estaci√≥n Espacial Internacional, pero orbitando alrededor de la Luna en lugar de hacerlo sobre la Tierra y tendr√°s una idea muy aproximada de lo que ser√° Gateway. La estaci√≥n ser√° el punto de llegada de las naves Orion, y tambi√©n el lugar del que partir√°n las misiones de descenso a la superficie de la Luna. La idea es buena porque permitir√° hacer descensos sobre cualquier lugar de la Luna y adem√°s servir como punto de partida y abastecimiento para misiones en el espacio profundo. El primer elemento de esta estaci√≥n ser√° el sistema de energ√≠a y propulsi√≥n, que a√ļn est√° por definir. Ser√° en 2022.

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Propuesta de módulo de descenso lunar elaborada por Lockheed Martin.
Imagen: Lockheed Martin

El módulo de descenso

Finalmente, hace falta un m√≥dulo de descenso que permita a los astronautas o a robots bajar a la superficie lunar y regresar a Gateway. Hay varios dise√Īos compitiendo. Lockheed Martin, por ejemplo, tiene una propuesta. El millonario Jeff Bezos present√≥ recientemente la Blue Moon, otra propuesta de m√≥dulo de descenso.

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¬ŅQui√©n paga todo esto?

Jim Bridenstine anunció recientemente una corrección al presupuesto de la NASA para 2020 realizada a petición de Trump. La agencia recibirá (previa aprobación del Congreso) una inyección extra de 1.600 millones de dólares para comenzar de inmediato el desarrolllo de las tecnologías necesarias para las misiones Artemis. Ese presupuesto se desglosa así:

  • 651 millones de d√≥lares para el desarrollo final del cohete SLS
  • 824 millones de d√≥lares ir√°n destinados al dise√Īo de Gateway.
  • 132 millones para tecnolog√≠as necesarias para el retorno a la Luna.
  • 90 millones para dise√Īo de exploraci√≥n rob√≥tica.

El tercer apartado se refiere a nuevos sistemas de propulsi√≥n, m√°quinas para convertir el hielo lunar en agua, aire o combustible, sistemas de impresi√≥n 3D para estructuras.... Huelga decir que el programa Artemis va a necesitar mucho m√°s que eso para despegar. La buena noticia es que la NASA ya no est√° sola en el desarrollo de tecnolog√≠as que hagan posible el regreso a la Luna. Otras agencias est√°n trabajando en diferentes sistemas, bien en colaboraci√≥n con Houston, o por su cuenta. Adem√°s hay varias compa√Ī√≠as interesadas en llegar a la Luna por las posibilidades econ√≥micas que podr√≠a tener su explotaci√≥n. Blue Origin (la compa√Ī√≠a del due√Īo de Amazon) o Space X son solo dos de ellas.

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Qué van a hacer en la Luna

Una primera respuesta a esa pregunta es ‚Äúexplorarla a fondo‚ÄĚ. Eso incluye visitar regiones que solo conocemos desde √≥rbita lunar como los polos. Sin embargo, el gran objetivo del programa Artemis es investigar nuevas tecnolog√≠as que funcionen solo a partir de los materiales que tenemos en nuestro sat√©lite. La NASA quiere averiguar hasta qu√© punto podemos usar el hielo bajo la superficie Lunar para extraer recursos o el regolito marciano como material de construcci√≥n. Lo que avancemos en estos campos ser√° de gran ayuda cuando nos planteemos visitar Mundos m√°s alejados como Marte. [NASA y NASA]