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Protestas en Venezuela en 2014
Protestas en Venezuela en 2014
Imagen: Andrés E. Azpúrua (CC BY-SA 3.0)

Es posible que estos días hayas escuchado o leído sobre los casos de personas afectadas por los gases lacrimógenos lanzados durante las protestas tras la muerte de George Floyd en Estados Unidos. ¿Qué es exactamente este tipo de gas y por qué es tan peligroso?

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Los efectos inmediatos de la sustancia son sensación de ardor en las membranas mucosas, aumento de la presión arterial, dificultad para respirar, secreción nasal, y puede causar náuseas y vómitos en concentraciones altas.

Su origen se encuentra en la Primera Guerra Mundial (Francia y Alemania los desarrollaron), y entonces se utilizó como un medio para expulsar al enemigo de las trincheras. Pasaron las décadas, y partir de 1993 el gas se convirtió en ilegal en conflictos y guerras internacionales. De hecho, y tal y como establece la Convención Mundial sobre Armas Químicas:

Cada Estado Parte se compromete a no utilizar agentes antidisturbios como método de guerra. Denominamos a estos como cualquier producto químico no incluido en una Lista, que puede producir rápidamente en humanos irritación sensorial o efectos físicos incapacitantes, que desaparecen poco tiempo después de la terminación de la exposición.

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Protestas en Palestina en 2014
Protestas en Palestina en 2014
Imagen: Yaron Ben-haim (CC BY-SA 4.0)

Ocurre que dicha convención no cubre el uso doméstico contra civiles, por lo que el uso contra los manifestantes como “control de disturbios” es permisivo a los ojos del derecho internacional.

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No hay que confundirlo con el gas pimienta, similar pero diferente, ya que ambos surgen a partir de diferentes productos químicos. Por ejemplo, el ingrediente activo en el spray de pimienta es la oleorresina pimiento, que proviene del compuesto que hace que los pimientos picantes sean así: la capsaicina.

Por su parte, el gas lacrimógeno contiene 0-clorobencilidenemalononitrilo (CS), 2-clorobenzalmalononitrilo (CN) o un químico artificial similar. A temperatura ambiente, ambos productos químicos son sólidos en polvo, no gases, y se mezclan con líquidos o gases para que puedan dispersarse en el aire.

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Además, los métodos de entrega son diferentes. El spray de pimienta a menudo viene en una lata de aerosol, mientras que el gas lacrimógeno se dispersa principalmente con una granada, liberando la sustancia en un área amplia cuando explota. Dado que las granadas pueden cubrir más espacio, es más probable que la policía use gases lacrimógenos para tratar de separar a una multitud (y también es más probable que los civiles lleven gas pimienta).

Gas pimienta en Atenas
Gas pimienta en Atenas
Imagen: Athens Indymedia (CC BY-SA 2.0)
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En cuanto a las reacciones que se producen en nuestro organismo al entrar en contacto, el gas lacrimógeno causa molestias al atacar un receptor específico que se encuentra en las células llamado TRPA1, lo que provoca la percepción de ese dolor que hablábamos al comienzo en el sistema nervioso. Una vez que el agente entra en contacto con nuestro organismo, el sistema inmunitario identifica la sustancia extraña e intenta inundar el irritante con fluidos corporales, como lágrimas y moco.

Y sí, es muy peligroso dependiendo del tiempo de exposición. Un estudio de 2016 encontró que puede ser responsable de quemaduras en la piel, ampollas, asfixia, vómitos y sangrado. Además, si el agente entra en contacto cercano con los ojos puede causar lagrimeo, sangrado, ardor en la córnea e incluso daño en el nervio ocular. Las muertes son extrañas, pero ha habido casos.

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En medio de la pandemia muchos se están haciendo la pregunta, ¿pueden los gases lacrimógenos aumentar los riesgos de Covid-19? Según algunos expertos en enfermedades infecciosas de Estados Unidos, podrían, ya que “hace que el tracto respiratorio sea más susceptible a la infección, exacerbando la inflamación existente e induciendo la tos”.

¿Qué hago si he estado expuesto? Las recomendaciones comienzan por alejarnos lo más lejos que podemos de zonas donde hay una nube de gas. Luego, enjuagarse bien los ojos con agua limpia o solución salina, y lavar la piel expuesta con abundante agua y jabón. Además, también es importante quitarse la ropa que pueda tener el agente químico, ya que esto podría causar más irritación. [Mental Floss, IFLScience]

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