Corea del Norte (a falta de confirmaci√≥n oficial m√°s all√° de las bravatas habituales del r√©gimen de Pionyang) es el √ļltimo pa√≠s en unirse al club de la bomba-H. A √©l pertenecen los estados que poseen la tecnolog√≠a para fabricar el artefacto nuclear m√°s destructivo conocido por el hombre.

Advertisement

Bomba de Hidrógeno es el nombre popular que recibe lo que en términos militares se conoce como bomba termonuclear o bomba de fusión. En realidad, esta denominación también es incorrecta, porque lo que liberan estos artefactos es la energía derivada de un proceso encadenado de fisión-fusión-fisión. Para entender su funcionamiento hay que entender como funcionan sus predecesoras.

Las primeras bombas nucleares

Las bombas at√≥micas convencionales como la de Hiroshima son bombas de fisi√≥n. Lo que hacen es incrementar la masa cr√≠tica de materiales pesados como diferentes is√≥topos artificiales de uranio o plutonio. Al hacerlo, los n√ļcleos de estos √°tomos se vuelven inestables y se rompen, desencadenando una reacci√≥n que fragmenta a su vez los n√ļcleos de los √°tomos cercanos y liberan una enorme cantidad de energ√≠a, generalmente en forma de rayos gamma.

Advertisement

Maqueta de la bomba de Uranio Little Boy. Foto: Wikimedia Commons

La primera bomba atómica usada sobre Hiroshima (Little Boy) empleaba uranio-235 como combustible para la fisión, pero pronto los científicos se dieron cuenta que era más eficiente emplear plutonio. Estos nuevos artefactos eran mucho más complejos.

Advertisement

La potencia de una bomba de fisi√≥n depende de la densidad del material, as√≠ que las bombas de plutonio usaban una esfera de explosivos convencionales para generar un efecto de implosi√≥n y comprimir una bola de plutonio. Esta esfera pasaba en un instante del tama√Īo de una pelota de tenis al de una canica. El material entraba as√≠ en masa cr√≠tica y liberaba una cantidad de energ√≠a mucho mayor. La bomba que cay√≥ sobre Nagasaki (Fat Man) era de plutonio.

El proceso Teller-Ulam

La idea de una bomba de fusi√≥n se baraj√≥ ya desde el Proyecto Manhattan, pero crear un artefacto de fisi√≥n result√≥ mucho m√°s sencillo, por lo que el proyecto de la bomba-H no se retom√≥ hasta 1949, fecha en la que Rusia deton√≥ su primera bomba nuclear. El shock de saber que ya no eran los √ļnicos en tener bombas nucleares llev√≥ a Estados Unidos a reabrir el programa bajo la tutela del f√≠sico h√ļngaro-estadounidense Edward Teller. El dise√Īo de Teller no era muy eficaz, pero fue revisado y mejorado por el matem√°tico polaco-estadounidense StanisŇāaw Ulam.

Advertisement

Ambos crearon un artefacto que pone en marcha un proceso de fisión-fusión-fisión. En esencia, una bomba de este tipo combina una bomba de fisión de plutonio con una gran cantidad de combustible de fusión. El proceso, explicado a muy grandes rasgos, es el siguiente (vía Wikipedia).

  1. Bomba antes de explosi√≥n con sus dos etapas: La esfera de la parte superior es la etapa primaria o de fisi√≥n (la bomba nuclear convencional, para entendernos). Bajo ella est√° el combustible de fusi√≥n, un cilindro formado por varias capas de materiales m√°s ligeros como el uranio-235 o el deuterio de litio En su n√ļcleo hay tambi√©n material de fisi√≥n (plutonio). Ambas etapas est√°n totalmente suspendidas en una espuma de poliestireno.
  2. Fisión: El explosivo de alta potencia detona la fase primaria, comprimiendo el plutonio hasta su masa crítica y comenzando una reacción de fisión.
  3. La detonación primaria emite radiación en forma de rayos X que se reflejan dentro de la cubierta e irradian la espuma de poliestireno.
  4. Fusi√≥n: La radiaci√≥n convierte la espuma de poliestireno en plasma y comprime el material de la fase secundaria. A su vez, el calor de la primera fisi√≥n hace que el plutonio del n√ļcleo del cilindro comience su fisi√≥n.
  5. Comprimido y calentado, el deuterio de litio-6 de la segunda fase comienza su propia reacción de fisión. Su flujo de neutrones enciende la fisión del plutonio y la reacción en cadena se multiplica.

Advertisement

En definitiva, una bomba de hidrógeno lo que hace es utilizar una explosión de fisión para comprimir un combustible que en condiciones normales no sirve para la fisión pero que, por efecto del calor y la radiación, se fusiona y alcanza una masa crítica, uniéndose a la reacción nuclear principal, e incrementando exponencialmente su potencia destructiva.

Por cierto, el nombre de ‚ÄúBomba de hidr√≥geno‚ÄĚ se debe a que el combustible de fusi√≥n (deuterio) es un is√≥topo del hidr√≥geno.

Dentro de este dise√Īo hay infinidad de variantes. Se cree, por ejemplo, que Estados Unidos dio en los 70 con un misterioso tipo de aerogel cuyo nombre en clave era Fogbank, y que sustitu√≠a con m√°s eficacia al poliestireno que suspende las dos fases y se convierte en plasma. Todo el proceso relacionado con la creaci√≥n de este supuesto aerogel es altamente clasificado.

Advertisement

Detonación de Ivy Mike, la primera bomba termonuclear de la historia. Explotó en el Atolón Enewetak en 1952. Foto: National Nuclear Security Administration bajo licencia Creative Commons.

Una bomba miles de veces m√°s potente

La primera prueba de una bomba termonuclear tuvo lugar en 1952, y no ha habido muchas. Entre los pa√≠ses que han experimentado con ellas est√°n Estados Unidos, Rusia, Francia, Gran Breta√Īa y China. La m√°s representativa de estas explosiones es la infame Bomba del Zar, un artefacto experimental que la Uni√≥n sovi√©tica deton√≥ en 1961 y que alcanz√≥ los 50 megatones.

Advertisement

La potencia de las bombas atómicas, sean del tipo que sean, se mide en kilotones. Un kilotón es el equivalente a una tonelada de trinitotolueno o TNT. Little Boy (la bomba que cayó sobre Hiroshima) era un artefacto de 15 kilotones. La segunda bomba termonuclear (Ivy King) tenía ya 500 kilotones. La Bomba del Zar alcanzó los 50.000 kilotones o 50 megatones. Este gráfico elaborado por CNN habla por sí solo.

Por si fuera poco, la reacción de las bombas de hidrógeno no tiene límite teórico. En otras palabras, se supone que cuanto más material se utilice, mayor puede ser la detonación. Los límites son solo técnicos y éticos.

Advertisement

La prueba de Corea del Norte

Llegado a este punto, ¬ŅC√≥mo de preocupante es que Corea del Norte haya detonado una bomba de hidr√≥geno? La cuesti√≥n aqu√≠ es que existen serias dudas sobre si los cient√≠ficos de Pionyang realmente han creado uno de esos artefactos.

El principal argumento en contra es la potencia. Los expertos de Corea del Sur estiman que la detonación registrada el 4 de enero en Kilju es de solo entre 5 y 6 kilotones, menos de la mitad de la de Hiroshima. Si realmente hubiera sido una bomba-H, la detonación debería haber sido decenas de veces mayor.

Advertisement

La principal preocupaci√≥n es que realmente se trate de una bomba de hidr√≥geno, pero en miniatura. La potencia de las bombas termonucleares las hace ideales para adaptar su funcionamiento a un dispositivo peque√Īo (de alrededor de un metro de di√°metro y una tonelada de peso) que pueda ser fijado a los misiles bal√≠sticos que Corea del Norte asegura tener.

En diciembre de 2015, Kim Jong-Un ya decía que Corea del Norte tenía la tecnología para fabricar bombas de hidrógeno. Sin embargo, técnicos como John Carlson, ex-director de la Oficina Australiana para la No-proliferación de Armas nucleares, explican que es muy poco probable que el régimen de Pionyang haya logrado miniaturizar una bomba-H hasta solo 5 kilotones.

Advertisement

Lo √ļnico claro hasta ahora es que Corea del Norte sigue siendo el √ļnico pa√≠s que desaf√≠a los acuerdos internacionales y sigue realizando pruebas nucleares desde 1999 (ver gr√°fico abajo). Sobre si su √ļltima bomba es termonuclear o no, a√ļn pasar√°n semanas antes de que las agencias de inteligencia logren confirmar su aut√©ntica naturaleza.

Portada: Detonación de la bomba de fusión Castle Bravo en el Atolón Bikini durante las pruebas nucleares estadounidenses de 1954. Foto: National Nuclear Security Administration bajo licencia Creative Commons.

Advertisement

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter y Facebook :)