Imagen: Juho Mattila / Flickr

Uno de los primeros usos que se le dio al tefl√≥n fue el de sellar los tubos que conten√≠an uranio en el Proyecto Manhattan. Tambi√©n llevaban tefl√≥n los trajes espaciales de la tripulaci√≥n Apolo que viaj√≥ a la Luna. Y en tu cocina, el tefl√≥n es la capa antiadherente de las sartenes. ¬ŅC√≥mo funciona?

Como muchos otros productos de la qu√≠mica, el tefl√≥n fue descubierto por accidente. En 1938, un joven qu√≠mico estadounidense llamado Roy Plunkett estaba intentando crear un refrigerante no t√≥xico para la compa√Ī√≠a DuPont cuando dio con un pol√≠mero blanquecino e inerte (es decir, que no reaccionaba con otras sustancias). El compuesto mostraba una gran impermeabilidad, incluso en ambientes h√ļmedos, y un baj√≠simo coeficiente de rozamiento, lo que hac√≠a que otros materiales se resbalaran en su superficie. ¬°Aj√°!

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DuPont lo tiene registrado bajo la marca comercial Teflon‚ĄĘ, pero su nombre qu√≠mico es politetrafluoroetileno (o PTFE). Se trata de una larga cadena de √°tomos de carbono unidos, cada uno de ellos, a dos √°tomos de fl√ļor. Es esa estructura molecular lo que hace que tenga propiedades antiadherentes. El v√≠nculo entre el carbono y el fl√ļor es tan fuerte (la fuerza intermolecular es tan alta) que la pareja prefiere seguir unida a pegarse a otras sustancias. Ni siquiera los √°cidos m√°s fuertes pueden con esa uni√≥n; ni siquiera las famosas patas de los gecos pueden adherirse al tefl√≥n.

De ah√≠ que el PTFE se utilice en ropa impermeable (chubasqueros, botas), rodamientos industriales, articulaciones artificiales, placas de circuitos y, por supuesto, moldes de cocina y sartenes. Pero si el tefl√≥n no se adhiere a nada, ¬Ņc√≥mo hacen los fabricantes para adherirlo a las sartenes en s√≠? Como explica en esta genial animaci√≥n de TED-Ed Ashwini Bharathula, doctora en ciencia de materiales, hay varios m√©todos.

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Uno es lijar la sart√©n o ba√Īarla en qu√≠micos para volverla √°spera, aplicarle un tapaporos que act√ļe como pegamento, rociarle PTFE l√≠quido y calentarla a 420¬ļ C para conseguir un recubrimiento liso. Las cadenas de carbono y fl√ļor del revestimiento de tefl√≥n ignoran el agua, la grasa y la prote√≠na de alimentos como los huevos, lo que hace que nuestra comida no se pegue.