Imagen: NASA

Es posible que estos d√≠as hayas escuchado o visto alg√ļn titular que advert√≠a que el hurac√°n Irma estaba camino de convertirse en una tormenta de categor√≠a 6. Eso es rotundamente falso, principalmente porque no existe tal categor√≠a. Veamos el origen de esta clasificaci√≥n y cu√°l puede ser su futuro.

Las categorías de un huracán

La fuerza de los huracanes y ciclones tropicales se clasifica a partir de la escala de Saffir-Simson seg√ļn la intensidad del viento. La escala fue desarrollada por el ingeniero Herbert Saffir en 1969 junto a Robert Simpson, por aquel entonces director del Centro Nacional de Huracanes (NHC) de Estados Unidos.

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En realidad, todo partió de una idea del ingeniero cuando trabajaba para las Naciones Unidas, mientras estudiaba las construcciones de bajo coste y cómo afectaban en áreas propensas a sufrir estos fenómenos. Entonces Saffir se dio cuenta de una cosa: no existía una escala apropiada para describir los efectos de los huracanes.

Huracán Franklin en categoría 1. Wikimedia Commons

A partir de la escala sismol√≥gica de Richter que describe los terremotos, el ingeniero ide√≥ una escala similar que ten√≠a hasta cinco niveles, todos basados en la velocidad del viento, todos tambi√©n describiendo los posibles da√Īos sobre estructuras. Cuando el hombre termin√≥ su trabaj√≥, lo cedi√≥ al Centro Nacional de Huracanes de Estados Unidos. Poco despu√©s, Simpson le a√Īadir√≠a a la escala los efectos del oleaje e inundaciones. As√≠ fue como se materializaron las cinco categor√≠as, las cuales quedan definidas de la siguiente forma:

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  • Categor√≠a 1: la velocidad del viento del hurac√°n est√° entre 119/153 km/h o 74/95 mp/h. En este caso, no hay nivel de da√Īos en las estructuras de los edificios. Las p√©rdidas llegan b√°sicamente por casas flotantes sin amarre, √°rboles o inundaciones costeras.
  • Categor√≠a 2: la velocidad del viento del hurac√°n est√° entre 154/177 km/h o 96/110 mp/h. Existir√°n da√Īos en tejados, puertas y ventanas. Importantes da√Īos en la vegetaci√≥n y casas m√≥viles, as√≠ como inundaciones en puertos
  • Categor√≠a 3: la velocidad del viento del hurac√°n est√° entre 178/209 km/h o 111/130 mp/h. Da√Īos estructurales en edificios peque√Īos y destrucci√≥n de casas m√≥viles. Las inundaciones destruyen edificaciones peque√Īas en zonas costeras y existe posibilidad de inundaciones en tierra adentro.
  • Categor√≠a 4: la velocidad del viento del hurac√°n est√° entre 210/249 km/h o 131/155 mp/h. Da√Īos generalizados en estructuras con protecci√≥n, posibilidad de desplome de tejados en edificios peque√Īos e inundaci√≥n en terrenos interiores.
  • Categor√≠a 5: la velocidad del viento del hurac√°n es de m√°s de 250 km/h o m√°s de 156 mp/h. Catastr√≥fico. Destrucci√≥n de tejados completa en algunos edificios. Las inundaciones pueden llegar a las plantas bajas de los edificios cercanos a la costa. Es posible que se requiera la evacuaci√≥n masiva de √°reas residenciales.

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¬ŅPor qu√© no existe categor√≠a 6?

Irma. NASA

Lo cierto es que el potencial de un huracán de categoría 6 parece obvio y tiene sentido. Si nos fijamos en Irma, los vientos de casi 300 km/h superan con mucho el límite inferior de la categoría 5, y mucho más que la diferencia que se da entre las categorías inferiores para pasar a la siguiente. Además, estamos ante uno de los huracanes atlánticos más poderosos jamás registrados.

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Por esta raz√≥n, muchos meteor√≥logos han sugerido a√Īadir m√°s all√° del umbral de la categor√≠a 5. Es muy posible que en los pr√≥ximos a√Īos los huracanes se vuelvan m√°s fuertes, y que los m√°s fuertes sean los m√°s frecuentes. Sin embargo, la categor√≠a 6 todav√≠a no va a suceder.

Catarina en categoría 2. Wikimedia Commons

Los investigadores en contra de una nueva escala lo explican a partir del propio enunciado. Actualmente, la escala clasifica el nivel 5 de da√Īo como ‚Äúcatastr√≥fico‚ÄĚ. Los meteor√≥logos en contra se preguntan qu√© puede haber m√°s all√° de un da√Īo as√≠. Seg√ļn explica Joel Myers, fundador y presidente de AccuWeather, para el diario New York Times, ‚Äúcuando se desarrolla una escala de 1 a 5, no puede haber ninguna Categor√≠a 6‚ÄĚ. Para Dennis Feltgen, portavoz del Centro Nacional de Huracanes, ‚Äúno hay nada m√°s despu√©s de catastr√≥fico. Una vez que una tormenta ha nivelado una ciudad, hay poco m√°s que puede hacer‚ÄĚ.

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Para Feltgen, lo √ļnico que podr√≠a hacer √ļtil una sexta designaci√≥n, en lo que se refiere al prop√≥sito de la escala Saffir-Simpson, ser√≠a una abundancia de edificios innovadores construidos con ingenier√≠a avanzada que les permitiera soportar vientos de m√°s de 250 km/h, pero s√≥lo hasta cierto punto. ‚ÄúSimplemente no tenemos ese tipo de infraestructura en este momento. Aunque si la temporada de huracanes de este a√Īo es realmente una indicaci√≥n, seguramente podr√≠amos usarla‚ÄĚ. [Wikipedia, New York Times, PopularMechanics]