La Estación Espacial Internacional. Foto: NASA

Miles Soloman nunca ha viajado al espacio o subido a bordo de la Estaci√≥n Espacial Internacional. Eso no ha impedido a este estudiante de 17 a√Īos de Sheffield, en el Reino Unido encontrar un error en los datos registrados por los medidores de radiaci√≥n del laboratorio en √≥rbita.

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El error ha aparecido cuando Soloman revisaba un montón de archivos excel con datos de radiación provenientes de unos medidores que había instalado el astronauta británico Tim Peake y que han estado funcionando seis meses a bordo de la estación espacial. Al final de la tabla, había una serie de entradas que se supone que debían registrar cero radiación. En lugar de ello mostraban valores negativos, algo que no debería ocurrir. Soloman explicaba a BBC:

Me percaté de que no debería haber energía donde no había radiación, pro en lugar de ello mostraba un valor de -1. Lo primero que pensé es que era imposible que registraran energía negativa, así que tenía que ser un error.

Imagen de uno de los medidores de radiación, que tiene el aspecto de una memoria USB. Foto: NASA

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Soloman y su profesor de f√≠sica, James O‚ÄôNeill, se pusieron en contacto con la NASA por email, y la agencia respondi√≥ que, efectivamente, se trataba de un error. La agencia explica que esa errata hab√≠a aparecido antes en dos ocasiones, pero pensaban que el problema hab√≠a ocurrido solo un par de veces al a√Īo y que estaba solucionado. En realidad estaba ocurriendo varias veces al d√≠a por culpa de un fallo en los algoritmos que procesan los datos de medici√≥n. La NASA ha enviado una nota de agradecimiento al joven estudiante.

¬ŅC√≥mo es posible que un estudiante analice archivos Excel de la NASA? Esos archivos son p√ļblicos y forman parte de TimPix, un programa¬†que pone a disposici√≥n de los alumnos del Reino Unido diferentes datos de investigaci√≥n para que pongan a prueba sus conocimientos. Aparte de analizar los datos de radiaci√≥n, el programa TimPix deja a los alumnos jugar con datos de investigaci√≥n gen√©tica sobre enfermedades cardiovasculares, o datos sobre la atm√≥sfera de Marte. Hasta tienen una r√©plica del Gran Colisionador de Part√≠culas del CERN hecha en Minecraft.

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La colaboraci√≥n est√° dando sus frutos, no solo desde el punto de vista educativo, sino tambi√©n para la NASA. El hecho, por cierto, de que exista un error en las mediciones de radiaci√≥n a bordo de la estaci√≥n no supone que haya habido ning√ļn peligro para los astronautas a bordo del laboratorio en √≥rbita. [BBC v√≠a Science Alert]