La literatura cient√≠fica ya hab√≠a establecido una conexi√≥n entre la encefalopat√≠a traum√°tica cr√≥nica (ETC) y los deportes de contacto como el boxeo, el f√ļtbol americano y el hockey. Pero un espeluznante estudio ha revelado ahora que, de 111 cerebros que fueron donados a la ciencia por jugadores profesionales de la NFL, 110 ten√≠an signos de haber sufrido la enfermedad neurodegenerativa.

El germen del estudio se remonta a 2008, cuando la Escuela de Medicina de la Universidad de Boston y el VA Boston Healthcare System crearon un banco de cerebros donde un requisito para los donantes era haber experimentado repetidos traumatismos craneales. Los investigadores exploraron estos cerebros y analizaron sus tejidos en busca de marcadores específicos de ETC. Uno de esos marcadores es una proteína llamada tau que cambia su estructura química de manera que se enreda con otras proteínas tau similarmente alteradas.

En total se investigaron 202 cerebros que antiguos jugadores de f√ļtbol hab√≠an donado a los investigadores: 177 ten√≠an ETC. Si bien la investigaci√≥n no presenta pruebas concluyentes de que jugar m√°s al f√ļtbol americano incremente las posibilidades de sufrir la enfermedad, los resultados hablan por s√≠ solos.

El problema del estudio es que presenta un sesgo de selecci√≥n: los jugadores que donaron sus cerebros a la ciencia lo hicieron porque les preocupaba ser v√≠ctimas de la enfermedad y porque (casi todos) mostraban s√≠ntomas. Y es que el art√≠culo, publicado hoy en el Journal of the American Medical Association, no fue dise√Īado para¬†estimar las tasas de encefalopat√≠a traum√°tica en el f√ļtbol profesional ni para establecer una relaci√≥n entre la dureza del deporte y la gravedad de los s√≠ntomas, sino para entender las caracter√≠sticas cl√≠nicas y la patolog√≠a de los cerebros en riesgo de padecer encefalopat√≠a traum√°tica cr√≥nica.

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La Liga Nacional de F√ļtbol Americano tiene un oscuro historial de intentos de silenciar estudios en este sentido. En la d√©cada de los 2000, el pat√≥logo forense Bennet Omalu trabaj√≥ en el caso del jugador de futbol americano Mike Webster que hab√≠a muerto de forma inesperada despu√©s de a√Īos de lucha contra un deterioro cognitivo e intelectual. El pleito de Omalu¬†contra los esfuerzos de la Liga Nacional de F√ļtbol Americano para suprimir su investigaci√≥n sobre la encefalopat√≠a traum√°tica cr√≥nica fue llevada al cine en la pel√≠cula La verdad duele, protagonizada por Will Smith. M√°s recientemente, los s√≠ntomas de la ETC pudieron llevar al jugador de los Kansas City Chiefs Jovan Belcher a matar a su novia y despu√©s quitarse la vida.

[JAMA vía The New York Times]