El sue√Īo de Carl Sagan de una nave capaz de impulsarse solo mediante las part√≠culas solares que recoge con unas grandes velas tiene problemas. El primer prototipo puesto en √≥rbita por The Planetary Society se ha quedado colgado por un fallo de software y no puede transmitir sus datos a Tierra.

Seg√ļn explican en The Planetary Society, el fallo no pod√≠a ser m√°s mundano. La nave Lightsail est√° compuesta de varios CubeSat. Estos peque√Īos sat√©lites llevan una placa base que funciona con una variante de Linux. Una de las funciones del software es enviar un paquete de datos cada 15 segundos. A medida que lo hace, la placa escribe los datos del paquete en un archivo .CSV (similar a una base de datos simplificada) llamado beacon.csv.

El problema es que en la versi√≥n vieja del software, la placa sigue sobreescribiendo el archivo beacon.csv y el tama√Īo de este aumenta. Cuando llega a 32MB, el sistema ya no puede manejarlo y se cuelga. El fabricante de los CubeSat actualiz√≥ la versi√≥n de Linux con un parche para solucionar este error, pero el parche no lleg√≥ a instalarse en Lightsail. El pasado viernes los t√©cnicos de la misi√≥n se dieron cuenta del problema y prepararon una actualizaci√≥n remota para solucionarlo, pero ya era demasiado tarde. La placa base de Lightsail hab√≠a llegado al l√≠mite y el sistema dej√≥ de transmitir.

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Si este mismo problema sucediera con un equipo en tierra, la soluci√≥n ser√≠a tan sencilla como pulsar el bot√≥n de reiniciar. El propio sistema se encarga de limpiar el archivo y los investigadores tendr√≠an unos dos d√≠as para subir el parche antes de que el archivo CSV vuelva a ser demasiado grande. Desgraciadamente, y como apunta el divulgador y CEO de The Planetary Society Bill Nye: ‚Äúno hay nadie en √≥rbita ahora mismo para pulsar ese bot√≥n‚ÄĚ.

Esperando una colisión

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La solución, paradojicamente, podría llegar de la mano de una colisión muy especial. El sol emite partículas cargadas que el campo magnético terrestre se encarga de desviar. En el espacio, por el contrario, esas partículas impactan contra el instrumental en órbita y no es infrecuente que provoquen un reinicio espontáneo al tocar contra los circuitos y sobrecargarlos. De hecho, este tipo de incidentes son muy frecuentes en los CubeSat, sobre todo en las primeras semanas de actividad.

Si una de estas part√≠culas cargadas de viento solar logra impactar en el punto correcto, la Lightsail se reiniciar√≠a por si sola. De momento, los t√©cnicos de la misi√≥n solo pueden esperar a que eso ocurra y preparar una soluci√≥n de software para enviarla a la Lightsail en cuanto vuelva a transmitir datos. La misi√≥n Lightsail ten√≠a una duraci√≥n prevista de 28 d√≠as, as√≠ que a√ļn hay mucho margen para cruzar los dedos y esperar un golpe de suerte. Mientras tanto, los investigadores de The Planetary Society prueban diferentes soluciones por si fuera posible reiniciar la nave de otra forma.

Pese al problema, los promotores de la misión son optimistas y creen que hay bastantes posibilidades de que Lightsail pueda retomar con éxito sus lecturas. El objetivo de esta misión era precisamente recopilar todos los datos que se pudieran (la nave ha estado emitiendo durante dos días), y pulir todos los posibles errores que puedan surgir de cara al lanzamiento de 2017. Mejor que el fallo se descubra ahora. [The Planetary Society vía Engadget]

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Fotos: The Planetary Society

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