Imagen: SpaceX

Los investigadores que tratan de descubrir la causa de la explosi√≥n de la SpaceX Crew Dragon dicen que la culpa de esta anomal√≠a es de una v√°lvula defectuosa que permiti√≥ que una fuga de combustible entrara en contacto con el titanio de la nave. Los trabajadores de SpaceX dicen que ya tienen una soluci√≥n, pero a√ļn no est√° claro cu√°ndo podr√° reanudar las pruebas de vuelo la compa√Ī√≠a.

El incidente ocurri√≥ el 20 de abril de 2019 en Cabo Ca√Īaveral, Florida, mientras SpaceX estaba realizando pruebas de fuego est√°tico en su c√°psula Crew Dragon. La Crew Dragon utilizada en la prueba fue la misma que se us√≥ para la misi√≥n Demo-1, en la que una c√°psula no tripulada visit√≥ la Estaci√≥n Espacial Internacional en marzo. SpaceX, en colaboraci√≥n con la NASA, est√° actualmente trabajando para realizar una prueba de aborto de lanzamiento de la nave y la tan esperada misi√≥n Demo-2, en la que participar√° un equipo de dos astronautas de la NASA, Douglas Hurley y Robert Behnken. La NASA, con la ayuda de socios privados, est√° esforz√°ndose en enviar m√°s astronautas al espacio, lo cu√°l no ha podido hacer de forma independiente desde el final del Programa del Transbordador Espacial en 2011.

El día del accidente, SpaceX logró realizar con éxito pruebas de sus propulsores Draco. Fue cuando cambiaron a los ocho propulsores SuperDraco, utilizados en el sistema de aborto de despegue, cuando las cosas salieron mal. Justo unos momentos antes de que se encendieran los SuperDracos, una anomalía causó una explosión, causando la destrucción de la cápsula. Afortunadamente, nadie resultó herido.

Despu√©s del incidente, SpaceX inici√≥ una investigaci√≥n que involucraba a la NASA, la Administraci√≥n Federal de Aviaci√≥n (FAA) y la Junta Nacional de Seguridad de Transporte (NTSB). La investigaci√≥n a√ļn est√° en curso, pero un comunicado de prensa de SpaceX atribuy√≥ la anomal√≠a a una v√°lvula defectuosa.

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La sonda Crew Dragon acoplándose a la Estación Espacial Internacional.
Foto: Roscosmos

El problema ocurri√≥ aproximadamente 100 milisegundos antes del encendido de los ocho motores SuperDraco, y mientras los sistemas de propulsi√≥n del sistema estaban siendo presurizados. Los investigadores del accidente dijeron que encontraron pruebas de que hab√≠a habido una fuga que permit√≠a que tetr√≥xido de nitr√≥geno (NTO) ‚ÄĒun oxidante l√≠quido‚ÄĒ se introdujese en los tubos de helio de alta presi√≥n antes de la ignici√≥n.

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‚ÄúUn poco de este NTO se consigui√≥ colar a trav√©s de una v√°lvula de retenci√≥n de helio a gran velocidad durante la r√°pida inicializaci√≥n del sistema de escape durante el lanzamiento, lo que provoc√≥ un fallo estructural dentro de la v√°lvula de retenci√≥n‚ÄĚ, dijo SpaceX en su comunicado de prensa. ‚ÄúEl fallo del componente de titanio en un entorno NTO de alta presi√≥n fue suficiente para provocar la ignici√≥n de la v√°lvula de retenci√≥n y provocar una explosi√≥n‚ÄĚ.

SpaceX dijo que la reacci√≥n entre el titanio y el tetr√≥xido de nitr√≥geno a alta presi√≥n ‚Äúno era algo que esperaban‚ÄĚ.

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Hablando con los reporteros este lunes, como dijo SpaceNews, Hans Koenigsmann, vicepresidente de construcci√≥n y vuelo en SpaceX, describi√≥ el fallo as√≠: ‚ÄúCuando metes un poco de NTO en la v√°lvula de retenci√≥n, b√°sicamente creas una explosi√≥n‚ÄĚ. Koenigsmann dijo que este escenario fue demostrado en las pruebas posteriores, y agreg√≥ que, ‚Äúcuando la presi√≥n es alta, la temperatura tambi√©n, y puede ocurrir este tipo de reacci√≥n violenta.

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SpaceX ahora est√° reconfigurando el sistema para evitar que una fuga as√≠ vuelva a ocurrir. Afortunadamente, para remediarlo no habr√° que modificar mucho la CrewDragon. B√°sicamente, los ingenieros de SpaceX necesitan eliminar la trayectoria del flujo dentro del sistema de lanzamiento, de manera que el propulsor l√≠quido no pueda filtrarse por el sistema de presurizaci√≥n gaseosa. Para hacer esto, reemplazar√°n las v√°lvulas de retenci√≥n, que son unidireccionales, con un dispositivo conocido como disco de ruptura. Estos dispositivos de un solo uso est√°n dise√Īados para sellarlo todo completamente hasta que se abra por las altas presiones.

Interior de la Crew Dragon.
Foto: SpaceX

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Durante la conferencia de prensa del lunes, Kathy Lueders de la NASA, manager del Programa de tripulaci√≥n comercial de la agencia espacial, dijo que el incidente fue un ‚Äúgran regalo‚ÄĚ porque es mejor encontrar el problema ahora que durante una misi√≥n tripulada. No hace falta decir que esta es exactamente la raz√≥n por la que se realizan estas pruebas est√°ticas.

Koenigsmann dijo que un 80% de la investigaci√≥n ya est√° completa, pero los cambios y pruebas de la Crew Dragon ya han comenzado. Las modificaciones requeridas, dijo, pueden ir en paralelo con otros trabajos programados. Los trabajadores de SpaceX y de la NASA se mostraron reacios a proporcionar plazos para la prueba de aborto de lanzamiento o la misi√≥n Demo-2, pero Koenigsmann admiti√≥ que cada vez es m√°s ‚Äúdif√≠cil‚ÄĚ cumplir con los plazos para conseguir ver una misi√≥n tripulada a finales de este a√Īo.

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‚ÄúVolaremos cuando sintamos que el trabajo de certificaci√≥n se ha realizado correctamente y podamos enviar a nuestra tripulaci√≥n con toda seguridad‚ÄĚ, agreg√≥ Leuders. ‚ÄúEspero que sea este a√Īo, pero lo haremos en el momento adecuado y cuando sepamos que es seguro‚ÄĚ.