Imagen: NASA, ESA, Suyu (Max Planck Institute for Astrophysics), Auger (University of Cambridge)

Una de las pocas cosas seguras que sabemos sobre el Universo es que se expande. Esa expansión se produce a un ritmo determinado que se mide mediante un valor llamado Constante de Hubble. Pese a su nombre, la cifra de la constante de Hubble es cualquier cosa menos constante.

La Sociedad Espa√Īola de Astronom√≠a explica as√≠ la constante de Hubble:

El valor de la constante de Hubble, cuyo s√≠mbolo es H0, se estima en unos 71 kil√≥metros por segundo y por megap√°rsec. Esto quiere decir que la expansi√≥n del universo hace que los c√ļmulos de galaxias se alejen unos de otros, y lo hacen a un ritmo tal que por cada megap√°rsec de distancia (o sea, cada 3 millones de a√Īos-luz) la velocidad de alejamiento se incrementa en 71 kil√≥metros por segundo.

El problema es que la constante de Hubble var√≠a bastante en funci√≥n de los diferentes trabajos de medici√≥n. El √ļltimo de estos trabajos es un riguroso estudio de la constante de Hubble elaborado a partir de la medici√≥n de la radiaci√≥n de los cu√°sares sobre las galaxias que tienen de fondo. El proyecto se llama H0LICOW (siglas de H0 Lenses in COSMOGRAIL‚Äôs Wellspring) y en √©l han colaborado varios telescopios espaciales y en tierra, entre ellos el propio Hubble, coordinados por el Instituto Max Planck de Astrof√≠sica en Alemania.

Foto: NASA, ESA and A. Riess (STScI/JHU)

El propio satélite Planck de la ESA estableció la constante de Hubble en 71 kilómetros por segundo y megaparsec midiendo la radiación de fondo de microondas del universo. Es, por así decirlo, la constante de Hubble que se asume como buena porque además encaja con la astrofísica actual.

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Sin embargo, en febrero de 2016, la NASA llegó a una cifra diferente. La constante de Hubble a la que llegaron es de 73,2 km/s por megaparsec, entre un 5 y un 9% más rápido de lo que decían las estimaciones previas. Los investigadores, dirigidos por el premio Nobel Adam Reiss, analizaron el brillo de 2.400 estrellas cefeidas en 19 galaxias diferentes y las compararon con 300 supernovas de tipo Ia para calcular las distancias.

El nuevo estudio de H0LICOW ha llegado exactamente a la misma cifra, pero siguiendo un procedimiento completamente diferente e independiente del de la NASA. Que dos investigaciones independientes y con procedimientos diferentes lleguen a la misma conclusión es una buena noticia, solo que esa cifra no encaja con la física actual. La NASA explica:

Mientras el valor de la constante de Hubble que da el satélite Planck encaja con nuestra concepción del cosmos, los valores de regiones locales del universo obtenidas por diferentes grupos de astrónomos contradicen el modelo teórico del universo que damos por bueno actualmente.

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Sherry Suyu, coordinador del reciente proyecto de medici√≥n se toma el dato con filosof√≠a. Para √©l, sencillamente es lo que pasa cuando los sistemas de medici√≥n mejoran, que hay que revisar toda la f√≠sica: ‚ÄúLa expansi√≥n del universo est√° empezando a ser algo que podemos medir con tanta precisi√≥n que surgir√°n discrepancias, pero esas discrepancias permitir√°n desarrollar nuevos modelos de la f√≠sica que mejoren nuestra actual comprensi√≥n del cosmos.‚ÄĚ Del mismo modo se expresan en la Sociedad Espa√Īola de Astronom√≠a, donde apuntan a que las mediciones variar√°n en funci√≥n del momento del punto en que se midan.

La expansión del universo se ha producido a ritmos diferentes en otros momentos de la historia del cosmos y para medirla se recurre al parámetro de Hubble, H, que representa el mismo concepto que la constante de Hubble pero aplicado no al cosmos actual, sino al del pasado o el futuro.

[vía NASA]