Un gusano nematodo descubierto a 1,4km de profundidad en una mina africana.
Foto: Gaetan Borgonie / Extreme Life Isyensya, Belgium (Deep Carbon Observatory)

Lo llaman la biosfera oscura, y es un ecosistema tan enorme que su tama√Īo es m√°s del doble del que ocupan todos los oc√©anos del planeta juntos. Y lo mejor es que apenas hemos comenzado a explorarlo. Literalmente no sabemos cu√°ntas especies hay ah√≠ abajo, ni de qu√© tipo son.

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Sab√≠amos desde hace tiempo que hay animales capaces de vivir en ambientes tan extremos como las profundidades de nuestro planeta, pero nunca hasta ahora hab√≠amos estimado la densidad de ese ecosistema. Eso es precisamente lo que han logrado un grupo de cient√≠ficos de la Universidad de Tennessee. Su estudio no es precisamente un simple c√°lculo. Se trata de un proyecto en el que han participado m√°s de 1.000 investigadores y que engloba los estudios obtenidos a partir de cientos de muestras obtenidas a gran profundidad (hasta 2,5 kil√≥metros) en diferentes puntos del planeta. Los c√°lculos son el resultado de 10 a√Īos de trabajo.

¬ŅY qu√© dicen esos c√°lculos? Pues que bajo nuestros pies habita un ecosistema que se extiende para ocupar un volumen de entre 2.000 y 2.300 millones de kil√≥metros c√ļbicos. Es el doble de lo ocupan los oc√©anos del planeta. Tras analizar la huella de carbono org√°nico presente en la corteza terrestre, los investigadores calculan que la biomasa de criaturas que viven en ese h√°bitat es de entre 15.000 y 23.000 millones de toneladas. La cifra es entre 245 y 385 veces mayor que la biomasa que formamos los seres humanos.

Bacteria Candidatus Desulforudis audaxviator (az√ļl) que sobrevive gracias al hidr√≥geno producido por la radiolisis del agua a gran profundidad.
Foto: Greg Wanger / California Institute of Technology, USA (Deep Carbon Observatory)

¬ŅQu√© tipo de criaturas forman ese ecosistema? Que sepamos, la mayor parte son bacterias y arqueas. Se cree que la biomasa oscura supone el 70% de toda la poblaci√≥n bacteriana del planeta. Tambi√©n hay otras criaturas como gusanos nematodos y microorganismos extrem√≥filos. La cuesti√≥n es que no sabemos qu√© m√°s tipos de criaturas puede haber. A d√≠a de hoy es imposible saber si es posible que haya criaturas m√°s grandes o pertenecientes a otros √≥rdenes. ‚ÄúHay vida en todas partes. En todas. Y lo mas fascinante es que, mires donde mires, descubres organismos inesperados o inusuales‚ÄĚ, explica la microbi√≥loga Karen Lloyd de la Universidad de Tennessee al diario The Guardian. ‚ÄúLo m√°s raro es que algunos de estos microorganismos llevan vivos miles de a√Īos. Est√°n metab√≥licamente activos, pero en √©stasis, consumiendo menos energ√≠a de la que cre√≠amos posible para subsistir.‚ÄĚ

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Por si esto fuera poco, la edad de esos microorganismos es mayor cuánto más profundizamos en la corteza terrestre. Los resultados completos del estudio sem publicarán en octubre de 2019, pero los investigadores adelantan la posibilidad de que el ecosistema subterráneo del planeta obligue incluso a reconsiderar las diferentes ramas de seres vivos que conocemos. [Deep Carbon Observatory vía The Guardian]