En el a√Īo 79 ante de Cristo, el volc√°n Vesubio arras√≥ las ciudades romanas de Pompeya y Herculano. Entre los restos de esta √ļltima, los arque√≥logos encontraron toda una biblioteca de papiros calcinados. Una nueva t√©cnica podr√≠a permitir leerlos m√°s de 2.000 a√Īos despu√©s.

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La biblioteca pertenec√≠a a un poeta y fil√≥sofo epic√ļreo de Herculanum llamado Filodemo de Gadara, y conten√≠a m√°s de 2.000 documentos escritos sobre papiro que resultaron completamente calcinados por la erupci√≥n. La magnitud del descubrimiento le vali√≥ al yacimiento el sobrenombre de Villa de los Papiros. Desde su descubrimiento en 1750, se han intentado diversas t√©cnicas para tratar de desenrollar los documentos y leer su contenido. En algunos casos se ha podido hacer con relativo √©xito, y se sabe que la mayor parte de los escritos hablan del epicureismo, una corriente filos√≥fica que persigue algo tan po√©tico como la b√ļsqueda de la felicidad. De hecho, gran parte de lo que sabemos hoy en d√≠a sobre esta filosof√≠a se debe a los hallazgos en estos papiros.

Desgraciadamente, la mayor parte de esta colecci√≥n sobre la felicidad est√° demasiado da√Īada. El riesgo de destrozar los papiros intentando desenrollarlos era demasiado grande, as√≠ que los ejemplares restantes se conservan en la Biblioteca Nacional de N√°poles a la espera de una t√©cnica que consiga leerlos.

El problema de la letra

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Vista de la zona portuaria de la antigua ciudad de Herculano. Foto: Wikimedia Commons

Esa técnica podría haber llegado gracias al trabajo, recientemente publicado en Nature, de un grupo internacional de investigadores liderado por Vito Mocella, físico del Consejo Nacional de Investigación de Nápoles.

El problema, explica Mocella, es que la tinta que se usó para escribir está basada en humo. Al quemarse el papiro, el material y la tinta se hacen prácticamente indistinguibles. Se había intentado emplear tomografía computerizada de rayos-X para revelar la tinta sin abrir los papiros, pero la composición de la tinta y del papiro carbonizado ya era demasiado similar como para distinguir el texto.

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Seg√ļn explican en LiveScience, en lugar de tomograf√≠a 3D tradicional, Mocella y el f√≠sico Franc√©s Emmanuel Brun aplicaron la t√©cnica conocida como tomograf√≠a de rayos-X por contraste de fase. En lugar de detectar la densidad de los materiales, esta t√©cnica revela el casi imperceptible relieve formado por la tinta sobre el papiro al secarse. Mediante este procedimiento, los investigadores han logrado identificar algunas palabras de un grupo de papiros de Herculano que regalaron a Napole√≥n, y que actualmente e conservan en el Instituto Franc√©s de Par√≠s.

La técnica no hace milagros, y descifrar el texto completo de un papiro carbonizado sin ni siquiera abrirlo sigue siendo una tarea titánica, pero los autores del estudio creen que los resultados son prometedores, y la técnica podría permitir leer completamente estos documentos.

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Por otra parte, la mayor parte de los documentos hallados en Herculano est√°n en griego. En la antigua Roma era frecuente mantener separadas las bibliotecas en lat√≠n y griego, por lo que los arque√≥logos creen que a√ļn hay muchos m√°s papiros enterrados en las ruinas de Herculano esperando a que alguien revele sus secretos sobre la felicidad. [Nature v√≠a LiveScience]

Foto de portada: Uno de los papiros calcinados en Herculano / E. Brun.

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