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Logran leer papiros calcinados por el volcán Vesubio hace 2.000 años

En el año 79 ante de Cristo, el volcán Vesubio arrasó las ciudades romanas de Pompeya y Herculano. Entre los restos de esta última, los arqueólogos encontraron toda una biblioteca de papiros calcinados. Una nueva técnica podría permitir leerlos más de 2.000 años después.

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La biblioteca pertenecía a un poeta y filósofo epicúreo de Herculanum llamado Filodemo de Gadara, y contenía más de 2.000 documentos escritos sobre papiro que resultaron completamente calcinados por la erupción. La magnitud del descubrimiento le valió al yacimiento el sobrenombre de Villa de los Papiros. Desde su descubrimiento en 1750, se han intentado diversas técnicas para tratar de desenrollar los documentos y leer su contenido. En algunos casos se ha podido hacer con relativo éxito, y se sabe que la mayor parte de los escritos hablan del epicureismo, una corriente filosófica que persigue algo tan poético como la búsqueda de la felicidad. De hecho, gran parte de lo que sabemos hoy en día sobre esta filosofía se debe a los hallazgos en estos papiros.

Desgraciadamente, la mayor parte de esta colección sobre la felicidad está demasiado dañada. El riesgo de destrozar los papiros intentando desenrollarlos era demasiado grande, así que los ejemplares restantes se conservan en la Biblioteca Nacional de Nápoles a la espera de una técnica que consiga leerlos.

El problema de la letra

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Vista de la zona portuaria de la antigua ciudad de Herculano. Foto: Wikimedia Commons

Esa técnica podría haber llegado gracias al trabajo, recientemente publicado en Nature, de un grupo internacional de investigadores liderado por Vito Mocella, físico del Consejo Nacional de Investigación de Nápoles.

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El problema, explica Mocella, es que la tinta que se usó para escribir está basada en humo. Al quemarse el papiro, el material y la tinta se hacen prácticamente indistinguibles. Se había intentado emplear tomografía computerizada de rayos-X para revelar la tinta sin abrir los papiros, pero la composición de la tinta y del papiro carbonizado ya era demasiado similar como para distinguir el texto.

Según explican en LiveScience, en lugar de tomografía 3D tradicional, Mocella y el físico Francés Emmanuel Brun aplicaron la técnica conocida como tomografía de rayos-X por contraste de fase. En lugar de detectar la densidad de los materiales, esta técnica revela el casi imperceptible relieve formado por la tinta sobre el papiro al secarse. Mediante este procedimiento, los investigadores han logrado identificar algunas palabras de un grupo de papiros de Herculano que regalaron a Napoleón, y que actualmente e conservan en el Instituto Francés de París.

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La técnica no hace milagros, y descifrar el texto completo de un papiro carbonizado sin ni siquiera abrirlo sigue siendo una tarea titánica, pero los autores del estudio creen que los resultados son prometedores, y la técnica podría permitir leer completamente estos documentos.

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Por otra parte, la mayor parte de los documentos hallados en Herculano están en griego. En la antigua Roma era frecuente mantener separadas las bibliotecas en latín y griego, por lo que los arqueólogos creen que aún hay muchos más papiros enterrados en las ruinas de Herculano esperando a que alguien revele sus secretos sobre la felicidad. [Nature vía LiveScience]

Foto de portada: Uno de los papiros calcinados en Herculano / E. Brun.

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