Un día vas a la playa, te pica una garrapata, y el siguiente solomillo que te comes te lleva directo al hospital con un shock anafiláctico. La culpable de esta pesadilla para cualquier amante de las barbacoas se llama Ixodes holocyclus, y su estudio puede ser de gran importancia para combatir otras alergias más comunes.

Advertisement

A la Ixodes holocyclus tambi√©n se la conoce como garrapata australiana de la par√°lisis porque puede inyectar una neurotoxina paralizante. El veneno es inocuo para el ser humano, pero resulta fatal para algunos mam√≠feros. En Australia es bastante com√ļn. Afecta tanto a especies salvajes (koalas, zarig√ľeyas, canguros...), como al ganado, los animales de compa√Ī√≠a o los seres humanos.

Es relativamente frecuente recibir la picadura de esta garrapata si tenemos la mala suerte de toparnos con ella en alguna playa australiana. Sin embargo, la mayor parte de personas solo sufren un ligero enrojecimiento acompa√Īado de picor. Fin de la historia.

Advertisement

La Ixodes holocyclus, antes y después de alimentarse. Foto: Wikimdia Commons.

La relación entre la garrapata y la alergia a la carne roja pasó completamente desapercibida durante dos décadas hasta que la experta en alergias del Hospital Royal North Shore de Sidney, Sheryl van Nunen, comenzó a establecerla. Al redactar el historial de intolerancia de pacientes que habían desarrollado una alergia grave a la carne de mamífero, muchos de ellos relataban haber sufrido una reacción particularmente intensa a la picadura de una garrapata.

‚ÄúLa coincidencia comenz√≥ a ser tan clara‚ÄĚ, explica van Nunen, ‚Äúque cuando me llegaba un paciente que hab√≠a sufrido un shock anafil√°ctico por algo que hab√≠a comido, mi primera pregunta era: ¬Ņte ha picado recientemente una garrapata?‚ÄĚ

Advertisement

Existen personas alérgicas a la picadura de garrapata, pero esto era algo distinto. La respuesta finalmente llegó desde Estados Unidos, donde un grupo de personas había comenzado a desarrollar alergia grave a un fármaco para el cáncer colorrectal. El fármaco contenía una proteína animal, y las zonas dónde apareció eran el hábitat de otra especie de garrapata, la Amblyomma americanum.

Las playas de Sidney o Queensland son uno de los h√°bitats de la garrapata. Foto: Pawel Papis

Advertisement

Finalmente, todas las piezas encajaron. La saliva de la garrapata puede contener proteínas animales que, combinadas con su propia toxina hacen que el sistema inmune comience a reaccionar contra cualquier proteína de mamífero que no sea propia del ser humano.

A√ļn falta por determinar c√≥mo funciona exactamente el mecanismo qu√≠mico que desencadena la reacci√≥n y por qu√© afecta a unas personas y a otras no. Lo importante es que es la primera vez que se logra concretar el desencadenante directo de una alergia. Otras alergias como la del polen o la del pelo de animal surgen debido a una combinaci√≥n de factores que a√ļn no se tienen del todo claros.

En cuanto a la garrapata. De momento, el √ļnico consejo de Sheryl van Nunen es no quitar nunca manualmente uno de estos par√°sitos, sino hacerlo aplicando fr√≠o intenso. Al apretar una garrapata, esta tiende a introducir m√°s saliva en la herida. Las bajas temperaturas, sin embargo, la matan en poco tiempo y se desprende por s√≠ sola. [Australasian Society of Clinical Inmunology and Allergy v√≠a BBC News]

Advertisement

Portada: Ixodes holocyclus. Foto: Peter Waters / Shutterstock

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter y Facebook :)