En 2007, el radiotelescopio Parkes, en la regiĆ³n australiana de Nueva Gales del Sur, recibiĆ³ una seƱal de radio inusitadamente fuerte proveniente del espacio. La seƱal, bautizada como FRB 121102, era tan intensa que incluso se puso en duda su procedencia espacial. Hoy, el radiotelescopio de Arecibo, en Puerto Rico, ha logrado confirmar la existencia de esa seƱal de radio, aunque se sigue sin saber quĆ© la origina.

FRB 121102 no emite continuamente. Por el contrario, es muy esporĆ”dica. Desde 2007 apenas se han captado una docena de estos pulsos, y todos desde la instalaciĆ³n de Parkes, lo que no descartaba que se tratara de una interferencia de origen terrestre.

El hecho de haber recibido la seƱal en Arecibo, que alberga la antena de radio convergente Ćŗnica mĆ”s grande y curvada del mundo (305 metros de diĆ”metro), permite comenzar a estudiar la seƱal con la garantĆ­a de que su origen es espacial. FRB 121102 es muy intensa y muy corta, con picos muy elevados que apenas duran unos milisegundos. Su nombre viene de la expresiĆ³n Pulso rĆ”pido de radio (Fast Radio Burst). TambiĆ©n se la conoce como Pulso de Lorimer, en atenciĆ³n al astrĆ³nomo que la descubriĆ³.

Al no tratarse de una seƱal recurrente, se ha descartado que estĆ© originada en un Pulsar. Los astrĆ³nomos barajan varias hipĆ³tesis. La primera es que se trate de un Blitzar. Este objeto astronĆ³mico aĆŗn no confirmado es una estrella de neutrones cuya masa es lo bastante grande como para colapsar en un agujero negro. Sin embargo, gira tan rĆ”pido que la fuerza centrĆ­fuga impide que colapse. Eventualmente, el campo magnĆ©tico de la estrella pierde fuerza y esta colapsa, enviando un torrente de radio masivo antes de convertirse en un agujero negro. Por el momento, la existencia del Blitzar es sĆ³lo una teorĆ­a.

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Otras opciones para explicar el origen de FRB 121102 son estrellas de neutrones con campos magnĆ©ticos especialmente fuertes, o explosiones de rayos gamma vinculadas a Supernovas. La dispersiĆ³n de la seƱal apunta a que estos pulsos se generaron a miles de millones de aƱos luz. [Arxiv vĆ­a Nat Geo]

Fotos: InterpretaciĆ³n artĆ­stica de un Blitzar (NASA) y radiotelecopio de Arecibo (AP Images)

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