Interpretación artística del pulso sobre una imagen nocturna del Radiotelescopio de Arecibo. Imagen: Danielle Futselaar

Puede que el espacio sea un lugar silencioso en lo que concierne al sonido, pero la cosa cambia mucho si hablamos de se√Īales de radio. Los pulsos r√°pidos de radio (FRB) llevan d√©cadas fascinando a los astr√≥nomos. Por primera vez han logrado localizar el origen de un grupo de ellos.

Se calcula que cada d√≠a pasan por nuestro planeta alrededor de 2.000 de estas se√Īales provenientes del espacio, pero son √ļnicas y tan breves que es imposible captarlas todas y mucho menos determinar su procedencia o averiguar qu√© las emite.

Para lograr esto hace falta aislar una se√Īal que se repita cada cierto tiempo, y eso es precisamente lo que los astr√≥nomos del Radiotelescopio de Arecibo lograron en abril de 2014. Con vosotros, el pulso r√°pido de radio FRB 121102.

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FRB 121102 es muy intensa y muy corta, con picos muy elevados que apenas duran unos milisegundos. Su nombre viene de la expresión Pulso rápido de radio (Fast Radio Burst). También se la conoce como Pulso de Lorimer, en atención al astrónomo que la descubrió en 2007.

El a√Īo pasado, otros observatorios fueron capaces de confirmar que FRB 121102 es una se√Īal que se repite cada cierto tiempo. En ese momento se inici√≥ una carrera por tratar de triangular el punto de origen de la transmisi√≥n. Finalmente lo han logrado utilizando el Telescopio Very Large Array (VLA) de Nuevo Mexico, y la respuesta es interesante. FRB 121102 proviene de una peque√Īa galaxia apenas visible fuera de nuestra V√≠a L√°ctea, a 3.000 millones de a√Īos luz.

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Imagen de la galaxia de la que provienen los pulsos. Foto: :Gemini Observatory/AURA/NRC

El interfer√≥metro de la red de radiotelescopios European Very Long Baseline Interferometry (VLBI), en Europa a√Īade el dato de que el origen de la se√Īal parece moverse en una distancia de 100 a√Īos luz. Probablemente se trate de ecos en la se√Īal o de que efectivamente se mueva, pero los astr√≥nomos est√°n seguros de que la se√Īal proviene de un √ļnico fen√≥meno astrof√≠sico.

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Averiguar qu√© fen√≥meno es ese es el siguiente paso. La distancia a la que llegan los pulsos de radio indica que, sea lo que sea lo que los emite, tiene que tener una potencia equivalente a unos 500 millones de soles. La hip√≥tesis m√°s plausible sobre el origen de los pulsos es que la se√Īal provenga de un magnetar, una gigantesca estrella de neutrones con un campo magn√©tico tan brutal que al girar emite pulsos de radio con la suficiente energ√≠a como para llegar hasta aqu√≠.

La segunda opci√≥n es que FRB 121102 sea generada por un agujero negro supermasivo en el coraz√≥n de la peque√Īa galaxia al consumir lo que queda de ella. Lo que parece claro es que la se√Īal no se ha perdido ni ha decrecido en intensidad, por lo que lo que sea que la est√° produciendo no ha sido destruido en el proceso, como ocurrir√≠a en caso de que fuera una supernova. [Nature v√≠a Science Alert]