Interpretaci├│n art├şstica del pulso sobre una imagen nocturna del Radiotelescopio de Arecibo. Imagen: Danielle Futselaar

Puede que el espacio sea un lugar silencioso en lo que concierne al sonido, pero la cosa cambia mucho si hablamos de se├▒ales de radio. Los pulsos r├ípidos de radio (FRB) llevan d├ęcadas fascinando a los astr├│nomos. Por primera vez han logrado localizar el origen de un grupo de ellos.

Se calcula que cada d├şa pasan por nuestro planeta alrededor de 2.000 de estas se├▒ales provenientes del espacio, pero son ├║nicas y tan breves que es imposible captarlas todas y mucho menos determinar su procedencia o averiguar qu├ę las emite.

Para lograr esto hace falta aislar una señal que se repita cada cierto tiempo, y eso es precisamente lo que los astrónomos del Radiotelescopio de Arecibo lograron en abril de 2014. Con vosotros, el pulso rápido de radio FRB 121102.

FRB 121102 es muy intensa y muy corta, con picos muy elevados que apenas duran unos milisegundos. Su nombre viene de la expresi├│n Pulso r├ípido de radio (Fast Radio Burst). Tambi├ęn se la conoce como Pulso de Lorimer, en atenci├│n al astr├│nomo que la descubri├│ en 2007.

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El a├▒o pasado, otros observatorios fueron capaces de confirmar que FRB 121102 es una se├▒al que se repite cada cierto tiempo. En ese momento se inici├│ una carrera por tratar de triangular el punto de origen de la transmisi├│n. Finalmente lo han logrado utilizando el Telescopio Very Large Array (VLA) de Nuevo Mexico, y la respuesta es interesante. FRB 121102 proviene de una peque├▒a galaxia apenas visible fuera de nuestra V├şa L├íctea, a 3.000 millones de a├▒os luz.

Imagen de la galaxia de la que provienen los pulsos. Foto: :Gemini Observatory/AURA/NRC

El interfer├│metro de la red de radiotelescopios European Very Long Baseline Interferometry (VLBI), en Europa a├▒ade el dato de que el origen de la se├▒al parece moverse en una distancia de 100 a├▒os luz. Probablemente se trate de ecos en la se├▒al o de que efectivamente se mueva, pero los astr├│nomos est├ín seguros de que la se├▒al proviene de un ├║nico fen├│meno astrof├şsico.

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Averiguar qu├ę fen├│meno es ese es el siguiente paso. La distancia a la que llegan los pulsos de radio indica que, sea lo que sea lo que los emite, tiene que tener una potencia equivalente a unos 500 millones de soles. La hip├│tesis m├ís plausible sobre el origen de los pulsos es que la se├▒al provenga de un magnetar, una gigantesca estrella de neutrones con un campo magn├ętico tan brutal que al girar emite pulsos de radio con la suficiente energ├şa como para llegar hasta aqu├ş.

La segunda opci├│n es que FRB 121102 sea generada por un agujero negro supermasivo en el coraz├│n de la peque├▒a galaxia al consumir lo que queda de ella. Lo que parece claro es que la se├▒al no se ha perdido ni ha decrecido en intensidad, por lo que lo que sea que la est├í produciendo no ha sido destruido en el proceso, como ocurrir├şa en caso de que fuera una supernova. [Nature v├şa Science Alert]