Una de las fases más delicadas de enviar una sonda o un rover a otro planeta es justo la de aterrizaje. Lograr que el aparato toque tierra en el lugar exacto y seguro es muy complejo. La NASA ha probado ahora una nueva tecnología que permitiría cambiar la ruta de descenso en tiempo real para evitar problemas. Y funciona.

El √ļltimo ejemplo de lo complicado que es aterrizar una sonda fue el de Philae, el aterrizador de Rosetta, que acab√≥ rebotando varias veces y perdido en el cometa 67P. La fase de aterrizaje es tan compleja que en el caso del rover Curiosity sus responsables fijaron un √°rea de 20 x 7 kil√≥metros en Marte como posibles zonas donde Curiosity podr√≠a acabar tocando suelo.

Para reducir la incertidumbre y lograr aterrizar en una zona mucho más precisa, la NASA ha probado ahora con éxito un nuevo sistema que permitiría a una sonda variar la ruta de descenso si detecta que la actual está desviada o puede ser más problemática de lo esperado. Y lo hace en tiempo real y sin intervención humana.

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Pensando en futuras misiones a Marte, la NASA ha probado esta tecnolog√≠a en un cohete XA-0.1B, conocido como Xombie (im√°genes arriba), de la compa√Ī√≠a Masten Space Systems. Ingenieros de la NASA y Masten equiparon uno de estos cohetes reutilizables de despegue y aterrizaje vertical con dos nuevos sistemas: un sensor llamado Lander Vision System (LVS) y un algoritmo bautizado como Guidance for Fuel-Optimal Large Diverts (G-FOLD). ¬ŅQu√© hacen? B√°sicamente ayudan al cohete a calcular su ubicaci√≥n exacta sobre el lugar de aterrizaje. En el descenso, el sistema toma fotos de la superficie, las compara con las almacenadas, y detecta donde est√°. El algoritmo puede luego calcular una ruta alternativa que sea m√°s √≥ptima o m√°s segura y ordenar a la sonda cambiarla. Todo en pleno descenso y sin intervenci√≥n humana.

La NASA prob√≥ esta tecnolog√≠a a finales del a√Īo pasado pero ahora publica nuevas im√°genes y un v√≠deo de la prueba. Lo puedes ver debajo (la acci√≥n comienza a partir del minuto 1:05, antes explica todo el procedimiento, interesante tambi√©n):

En el v√≠deo se puede ver como el cohete Xombie comienza a cambiar de rumbo de descenso a una altura de 190 metros, en pleno vuelo. El sistema recalcul√≥ la ruta de aterrizaje e hizo que el cohete aterrizara con √©xito a 300 metros al este del punto inicial. Un peque√Īo paso, pero important√≠simo para lograr que las pr√≥ximas sondas aterricen en Marte sanas y salvas. [v√≠a JPL/NASA]

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Fotos: JPL/NASA

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