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Nuevo sistema de aterrizaje de la NASA varía ruta en pleno descenso

Ilustración para el artículo titulado Nuevo sistema de aterrizaje de la NASA varía ruta en pleno descenso

Una de las fases más delicadas de enviar una sonda o un rover a otro planeta es justo la de aterrizaje. Lograr que el aparato toque tierra en el lugar exacto y seguro es muy complejo. La NASA ha probado ahora una nueva tecnología que permitiría cambiar la ruta de descenso en tiempo real para evitar problemas. Y funciona.

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El último ejemplo de lo complicado que es aterrizar una sonda fue el de Philae, el aterrizador de Rosetta, que acabó rebotando varias veces y perdido en el cometa 67P. La fase de aterrizaje es tan compleja que en el caso del rover Curiosity sus responsables fijaron un área de 20 x 7 kilómetros en Marte como posibles zonas donde Curiosity podría acabar tocando suelo.

Para reducir la incertidumbre y lograr aterrizar en una zona mucho más precisa, la NASA ha probado ahora con éxito un nuevo sistema que permitiría a una sonda variar la ruta de descenso si detecta que la actual está desviada o puede ser más problemática de lo esperado. Y lo hace en tiempo real y sin intervención humana.

Ilustración para el artículo titulado Nuevo sistema de aterrizaje de la NASA varía ruta en pleno descenso
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Pensando en futuras misiones a Marte, la NASA ha probado esta tecnología en un cohete XA-0.1B, conocido como Xombie (imágenes arriba), de la compañía Masten Space Systems. Ingenieros de la NASA y Masten equiparon uno de estos cohetes reutilizables de despegue y aterrizaje vertical con dos nuevos sistemas: un sensor llamado Lander Vision System (LVS) y un algoritmo bautizado como Guidance for Fuel-Optimal Large Diverts (G-FOLD). ¿Qué hacen? Básicamente ayudan al cohete a calcular su ubicación exacta sobre el lugar de aterrizaje. En el descenso, el sistema toma fotos de la superficie, las compara con las almacenadas, y detecta donde está. El algoritmo puede luego calcular una ruta alternativa que sea más óptima o más segura y ordenar a la sonda cambiarla. Todo en pleno descenso y sin intervención humana.

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La NASA probó esta tecnología a finales del año pasado pero ahora publica nuevas imágenes y un vídeo de la prueba. Lo puedes ver debajo (la acción comienza a partir del minuto 1:05, antes explica todo el procedimiento, interesante también):

En el vídeo se puede ver como el cohete Xombie comienza a cambiar de rumbo de descenso a una altura de 190 metros, en pleno vuelo. El sistema recalculó la ruta de aterrizaje e hizo que el cohete aterrizara con éxito a 300 metros al este del punto inicial. Un pequeño paso, pero importantísimo para lograr que las próximas sondas aterricen en Marte sanas y salvas. [vía JPL/NASA]

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Fotos: JPL/NASA

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