Cuando astrónomos aficionados descubrieron en el 2012 una gigantesca nube de hasta 250 metros de altura sobre la superficie de Marte, no daban crédito a lo que vieron. Ahora, un grupo de astrónomos profesionales han investigado el fenómeno y confirman que, efectivamente, es tan masivo como misterioso.

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Un grupo internacional de cient√≠ficos y astr√≥nomos de EE.UU. y Europa, liderados por Agust√≠n Sanchez-Lavega, de la Universidad del Pa√≠s Vasco, en Espa√Īa, han publicado ahora en la revista Nature el resultado detallado de su investigaci√≥n. Astr√≥nomos aficionados avistaron por primera vez la nube en dos ocasiones en marzo y abril de 2012. Se trataba de una enorme masa brillante ascendiendo hasta 250 kil√≥metros de altitud, algo que jam√°s se hab√≠a visto hasta entonces en Marte. Otros fen√≥menos en Marte, como auroras o nubes, solo se hab√≠an avistado hasta una altura de casi 130 kil√≥metros, no m√°s.

En ese primer avistamiento, la nube continu√≥ expandi√©ndose durante varios d√≠as, llegando a medir un √°rea de 1.000 x 500 kil√≥metros. Es decir, un tama√Īo similar al de un pa√≠s entero como Espa√Īa. Cambiaba de forma muy r√°pidamente y desapareci√≥ a los 11 d√≠as. Ninguna sonda ni nave espacial logr√≥ captar fotos del fen√≥meno, por lo que astr√≥nomos internacionales comenzaron a revisar im√°genes captadas por el telescopio Hubble entre 1995 y 1999, adem√°s de fotos tomadas por aficionados. Entre esas im√°genes se avist√≥ de nuevo este fen√≥meno en diversas ocasiones, aunque solo con nubes de hasta 100 kil√≥metros de altitud. Sin embargo, una imagen de mayo de 1997 revel√≥ otra nube gigantesca como la captada en 2012.

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Tras analizar todas las imágenes disponibles, los científicos aseguran no saber todavía qué causa el fenómeno. En su informe publicado ahora en Nature barajan dos teorías principales. "Una idea que hemos debatido es que el fenómeno lo cause una nube de agua-hielo, de dióxido de carbono-hielo o partículas de polvo", explica Agustín Sanchez-Lavega. Sin embargo, esto requeriría reescribir lo que conocemos de la atmósfera de Marte ya que, en teoría, las nubes no se podrían formar a semejantes alturas de 250 kilómetros.

La otra hipótesis que barajan es que la nube captada pueda tener relación con un aurora provocada por la luz solar. En otras ocasiones se han avistado auroras en el hemisferio Sur de Marte, aunque no con semejantes efectos, pero es una posibilidad. Hablaríamos de una aurora unas 1.000 veces más brillante que las de la Tierra. Sin embargo, es también una explicación difícil de encajar, ya que el campo magnético de Marte en principio no permitiría este tipo de formaciones. Los astrónomos tampoco descartan que se trate de un géiser, en lugar de una nube. De momento, no hay una respuesta.

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Se necesitar√° m√°s tiempo de investigaci√≥n y m√°s im√°genes para saber a ciencia cierta qu√© causa estas enormes nubes en Marte. Un fen√≥meno espacial m√°s a a√Īadir a la lista de misterios por resolver. [Nature v√≠a ESA y New Scientist]

Fotos: UPV/ESA

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