Imagen: NASA Scientific Visualization Studio

Hace un a√Īo y medio, en medio del invierno ant√°rtico, las im√°genes por sat√©lite del continente helado revelaron algo sorprendente: un enorme agujero en medio del hielo marino de la Ant√°rtida que cubr√≠a varios miles de kil√≥metros cuadrados. Los cient√≠ficos estaban fascinados y desconcertados por el fen√≥meno, que no se hab√≠a visto a tal escala desde la d√©cada de 1970. Ahora, un equipo de investigadores cree saber su causa.

Este agujero sobre el hielo, conocido como polinia, probablemente fuese causado por un poderoso cicl√≥n que surgi√≥ en el mar Weddell, en la Ant√°rtida, antes de viajar hacia el este al mar de Lazarev a mediados de septiembre de 2017, seg√ļn un estudio publicado en Wednesday in the Journal of Geophysical Research: Atmospheres. En una era marcada por el cambio clim√°tico, esta es una informaci√≥n valiosa, ya que el aumento de las temperaturas podr√≠a alterar la frecuencia o la intensidad de los ciclones polares, afectando a la aparici√≥n de estas polinias y, a su vez, a la corriente de los oc√©anos de todo el globo.

Cuando se descubri√≥ por primera vez la polinia a mediados de septiembre, ten√≠a una extensi√≥n de aproximadamente 6000 kil√≥metros cuadrados. A finales de octubre, hab√≠a aumentado hasta los 50.000 kil√≥metros cuadrados (aproximadamente el tama√Īo de Irlanda) antes de que uniese con el oc√©ano tras la retirada del hielo ant√°rtico a comienzos de verano.

El agujero era, en una palabra, enorme, y provoc√≥ una sinf√≠n de especulaciones sobre qu√© podr√≠a haberlo causado. La localizaci√≥n de la polinia, justo encima de una enorme monta√Īa submarina conocida como la Meseta de Maud, la hizo especialmente interesante, ya que se hab√≠an visto polinias similares en esa misma misma ubicaci√≥n en los a√Īos setenta.

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Es probable que esto no sea una casualidad, como el autor principal del estudio, David Holland, del Instituto de Investigaci√≥n de Abu Dhabi de la Universidad de Nueva York, le explic√≥ a nuestros compa√Īeros de Earther. La presencia de esta meseta submarina ‚ÄĒque defini√≥ como ‚Äúequivalente al Himalaya‚ÄĚ‚ÄĒ empuja el agua c√°lida, densa y salada que normalmente se queda cerca del fondo marino hacia la superficie del oc√©ano. Si una gran tormenta pasa por encima y limpia el hielo marino que lo recubre, puede hacer que este agua caliente se mezcle con el agua m√°s fr√≠a que flota sobre el mar de Lazarev.

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“Y una vez que haces eso, has alterado el flujo: el agua caliente se queda en la superficie, y tardará meses en enfriarse lo suficiente como para congelarse de nuevo, explicó Holland.

Utilizando una combinación de observaciones satelitales y modelos climáticos, el equipo de investigación dirigido por Diana Francis de la NYUAD ha determinado que la apertura de la polinia coincidió con un potente ciclón que se formó sobre la Meseta de Maud. Los investigadores creen que los vientos del ciclón empujaron el hielo lejos de su centro, creando un agujero que continuó expandiéndose en los días siguientes.

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Torge Martin, meteor√≥logo en el Centro Helmholtz para la Investigaci√≥n del Oc√©ano en Kiel, Alemania, le dijo a Earther que los autores del estudio ‚Äúhan hecho una valiosa contribuci√≥n al explicar qu√© ha producido esta polinia, y tienen raz√≥n al argumentar que el componente atmosf√©rico no se ha estudiado mucho en el pasado‚ÄĚ.

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‚ÄúEsto se debe a que la condici√≥n previa del oc√©ano es esencial‚ÄĚ, escribi√≥ Martin. ‚ÄúLas condiciones atmosf√©ricas de la regi√≥n pueden ser un detonante durante el invierno‚ÄĚ.

La idea de que los ciclones pueden desencadenar estas polinias demuestra que existe la posibilidad de que aparezcan con m√°s frecuencia en el futuro, y se espera que con el aumento de las temperaturas se intensifique la actividad de los ciclones polares. El cambio clim√°tico tambi√©n est√° calentando los oc√©anos, lo que podr√≠a dificultar que estas polinias se vuelvan a congelar una vez que se hayan abierto. Y merece la pena investigar esto, dijo Holland, porque la distribuci√≥n del calor en los oc√©anos debido a esa polinia, desempe√Īa un papel importante en la circulaci√≥n del agua en todo el planeta.

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En otras palabras, los cambios en esta polinia podr√≠an extenderse hacia el resto de oc√©anos de la Tierra. Como dijo Heuz√©, ‚Äútodo est√° conectado‚ÄĚ.


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