Estamos acostumbrados a ver en el cine coloridos combates en los que los rayos l√°ser atraviesan el campo de batalla. En el mundo real, los pulsos de luz concentrada son tan r√°pidos que el ojo humano no es capaz de apreciarlos. ¬ŅQu√© aspecto tendr√≠an los rayos l√°ser de pel√≠culas como Star Wars si viajaran lo bastante lento como para verlos? La ciencia tiene la respuesta.

Un grupo de investigadores de la Academia Polaca de Ciencias se propuso grabar un pulso láser en vídeo. El rayo es tan rápido que apenas tarda unos 12 femtosegundos (un femtosegundo es la milbillonésima parte de un segundo). No existe ninguna cámara en el mundo capaz de grabar vídeo con una tasa de miles de millones de fotogramas por segundo, así que los científicos del Centro de Láseres de la Universidad de Varsovia pensaron en un método más ingenioso.

En lugar de filmar vídeo a alta velocidad, lo que hicieron es sincronizar una cámara con un nuevo proyector láser en el que están trabajando y que dispara en torno a 10 pulsos por segundo. El vídeo es como un timelapse, y el rayo láser que se aprecia está compuesto, en realidad, de centenares de fotogramas diferentes unidos en una animación.

Como explica el investigador PaweŇā Wnuk, el pulso l√°ser que vemos est√° compuesto, en realidad, de muchos. No obstante, las leyes f√≠sicas del entorno permanecen m√°s o menos estables, lo que permite inferir que el v√≠deo es algo muy parecido a como lucir√≠a un pulso l√°ser como el que podr√≠amos ver si nuestros ojos captaran semejante velocidad. El objetivo de los investigadores era precisamente analizar c√≥mo se dispersa la luz ambiental del pulso sobre los objetos a su paso, o c√≥mo genera destellos al atravesar las nubes de vapor de agua.

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La razón de estudiar el efecto de la luz láser de esta forma es que el grupo de Varsovia trabaja precisamente en un láser para telecomunicaciones a larga distancia. Los láseres de este tipo cuentan con sistemas de enfoque especiales para que no se dispersen a medida que recorren distancia.

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En este caso, la potencia del haz hace que ionice al instante las part√≠culas de aire con las que se encuentra. Esta ionizaci√≥n genera una estela de plasma que emite luz en diferentes longitudes de onda. En el espectro visible para el ser humano, el l√°ser no se aprecia rojo o azul como en las pel√≠culas, sino blanco. Aparte de para comunicaciones, esta emisi√≥n m√ļltiple de longitudes de onda permitir√° estudiar con m√°s precisi√≥n la contaminaci√≥n o la composici√≥n de la atm√≥sfera en otros planetas. [Academia Polaca de Ciencias v√≠a io9]

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